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Asia en la poca de la expansin comercial a nivel mundial

Los Ensayos Histricos de Encarta reflejan el conocimiento y la visin de destacados historiadores. En este ensayo, John E. Wills, Jr., de la Universidad del Sur de California, analiza los cambios acaecidos en Asia despus del establecimiento, por primera vez en la historia, de rutas comerciales a travs del globo.

Asia en la poca de la expansin comercial a nivel mundial Por John E. Wills, Jr. En 1498, tres barcos portugueses capitaneados por Vasco da Gama completaron el primer viaje conocido que, partiendo de la costa atlntica portuguesa, bordeando el cabo de Buena Esperanza y subiendo por la costa oriental de frica, lleg hasta la India. Los portugueses intentaban cortar las rutas comerciales dominadas por los musulmanes que permitan traer especias y otras mercancas asiticas finas hasta el Mediterrneo para de esta forma hacerse con el control de la fuente de las especias, un grupo de pequeas islas en Indonesia conocidas por los europeos como islas de las Especias. Las conquistas de los portugueses no fueron muy importantes. Conquistaron Goa en la costa occidental de India en 1510, que permaneci bajo su control hasta 1961 y conquistaron asimismo Malaca, que defenda el estrecho entre la pennsula Malaya y Sumatra, una de las dos principales rutas martimas entre el ocano ndico y el mar de la China meridional, pero en otras zonas fracasaron. Atacaron el comercio musulmn entre la India y el mar Rojo y el golfo Prsico, pero no consiguieron cortarlo de forma permanente. Ni siquiera pudieron controlar las zonas de produccin de pimienta del sur de la India. Y en las codiciadas islas de las Especias, lo nico que consiguieron ellos o los espaoles, que llegaron por primera vez all en el viaje alrededor del mundo iniciado por Magallanes, fue abrir una nueva zona de conflicto entre cristianos y musulmanes. Sin embargo, su entrada agresiva en esta regin ilustra un aspecto importante de esta era: el mercado se estaba globalizando y la competencia era feroz. Hacia 1500 los comerciantes ya llevaban intercambiado mercancas ms de 1.000 aos por tierra a travs de Eurasia y por mar a travs del ocano ndico. Sin embargo, los nuevos vnculos de comercio global establecidos por los europeos que navegaban por el Atlntico, alrededor de frica y a travs del Pacfico a mediados del siglo XVI modificaron de forma significativa la naturaleza del comercio. Especias tales como el clavo o la nuez moscada, encontradas en las islas de las Especias, eran muy solicitadas por los europeos y los tejidos de algodn y seda de la India se vendan bien en todo el Sureste asitico, el Oriente Prximo musulmn, Europa y las colonias americanas. Los barcos transportaban plata americana en todas las direcciones, especialmente hacia China. Y los europeos aprendieron a beber t chino y caf de Yemen y Java. Estos nuevos vnculos comerciales contribuyeron a aumentar la riqueza de muchas naciones y el rpido crecimiento de la poblacin en todo el mundo. En Asia, el cambio ms importante de esta nueva era de conexiones mundiales fue la aparicin de tres grandes imperios. Los otomanos, que haban conquistado Constantinopla (actualmente Estambul) en 1453, alcanzaron su mximo esplendor bajo Solimn I, que rein de 1520 a 1566. En esta poca, el nuevo imperio moscovita en Rusia realizaba grandes esfuerzos por conseguir la centralizacin y, bajo Ivn IV, conquist Kazn y Astracn en el ro Volga. El Imperio mogol se estableci firmemente en el norte de la India, especialmente bajo el emperador Akbar, que gobern desde 1556 hasta 1605. Pero, segn los historiadores, el comercio mundial tambin contribuy a la desestabilizacin de algunos rdenes sociales y

polticos muy fuertes y sofisticados en Asia, especialmente los denominados imperios agrcolas. Nuevos intercambios En 1557 los portugueses obtuvieron de los chinos el permiso para establecer una base comercial en Macao, no lejos del actual Hong Kong, y a partir de ah, el comercio portugus con Japn creci rpidamente. Los espaoles, que viajaban desde Mxico a travs del ocano Pacfico, establecieron en 1572 su base en la ciudad filipina de Manila. Ambas bases, as como el comercio portugus con los puertos indios y del Sureste asitico, sirvieron de canales para introducir a Asia en el famoso intercambio postcolombino de cosechas y animales iniciado a raz de los viajes descubridores de Coln. Este intercambio contribuy considerablemente entre los siglos XVI y XIX al crecimiento de la poblacin y de la produccin no slo en muchas partes de Europa sino tambin en Asia. El cultivo del maz y de las patatas dulces o batatasplantas indgenas americanasse extendi rpidamente en China, donde ambos cultivos prosperaban bien en las tierras de colinas y suelos pobres que hasta entonces haban sido escasamente cultivadas. Estas cosechas permitieron el asentamiento de nuevas poblaciones en muchas zonas de China y de otras partes de Asia, proporcionando a veces productos que permitan alimentar a la poblacin cuando fallaban otras cosechas. El tabaco, otro producto de origen americano, se extendi a una velocidad sorprendente por los grandes centros de poblacin y por remotos valles en muchas partes de Asia. Uno de los efectos ms conocidos de la nueva era de las conexiones planetarias despus del siglo XVI fue el aumento del volumen de plata transportado hacia todo el mundo desde las minas del Nuevo Mundo. Los historiadores econmicos siguen intentando entender los efectos de este flujo de plata que se desplazaba a travs del Atlntico hacia Europa. Pero recientemente tambin se ha descubierto que en el siglo XVII Japn era uno de los principales productores y exportadores de plata; que en parte la plata americana era embarcada desde Mxico por el Pacfico rumbo hacia Manila; y que la plata de Japn, Manila y Amrica terminaba llegando a China. Segn ellos, sin la enorme demanda de plata de China, el flujo de plata desde Amrica alrededor del mundo no hubiera seguido mantenindose durante tanto tiempo como lo hizo. Pero por qu necesitaba China tanto este metal? China presentaba una larga historia de gobierno eficaz bajo un imperio unificado. Pero entre aproximadamente 1000 a 1400, los beneficios de su productividad se haban visto a veces mermados en unos casos por los efectos de las guerras y en otros por una mala administracin. Las guerras civiles de las dcadas de 1350 y 1360 que dieron lugar a la cada de la dinasta Yuan dominada por los mongoles haban sido especialmente destructivas. Aunque la siguiente dinasta Ming permiti dcadas de gobierno pacfico bajo oficiales estudiosos de Confucio, sin embargo destruy parte del complejo sistema monetario chino. En China, las pequeas transacciones se realizaban con monedas de cobre de reducido tamao que presentaban orificios cuadrados. Las transacciones mayores se realizaban con tiras de 1.000 monedas de este tipo, que nadie deseaba llevar consigo. Hacia 1200, si no antes, los chinos ya utilizaban diferentes formas de papel moneda para sustituir a las grandes cantidades de monedas de cobre. Los chinos gestionaban el papel moneda de forma tan inteligente que la oferta monetaria no creca a una velocidad suficiente como para generar inflacin. Sin embargo, cuando los Ming llegaron al poder no restringieron la emisin de papel moneda y al poco tiempo los comerciantes no lo aceptaban salvo en el caso de que el gobierno les forzara a ello. El resultado fue que a medida que la produccin, la poblacin y el comercio aumentaban durante la primer paz Ming, se produjo una terrible escasez de moneda adecuada para las grandes transacciones y para el comercio a larga distancia. Aunque China produca cierta cantidad de plata, esta no resultaba ni mucho menos suficiente. La inmensa demanda de plata estimul el flujo de este metal procedente de Japn y de Amrica, el cual resultaba indispensable para continuar el vigoroso crecimiento del comercio mundial.

La prosperidad y el crecimiento del comercio producen inestabilidad En la edad contempornea y en el mundo actual los lderes polticos casi siempre han favorecido el crecimiento econmico porque han entendido que mejoraba la estabilidad poltica y aumentaba la aceptacin de sus gobiernos. Sin embargo, en muchos estados preindustriales la prosperidad y el crecimiento del comercio y de la poblacin han producido inestabilidades y problemas. Algunos estados europeos, como por ejemplo la Gran Bretaa del siglo XVIII, consiguieron evitar estos problemas aplicando estrategias mercantilistas tales como la aplicacin de impuestos a sectores en crecimiento de sus economas y utilizando el poder del Estado para apoyar a sus comerciantes frente a la competencia internacional. Sin embargo, estas opciones no resultaban viables en la mayora de los florecientes y sofisticados estados de Asia que, establecidos mediante la guerra y en absoluto democrticos, estaban basados en valores agrcolas compartidos por la mayora de su gente. Los agricultores teman ver sus campos pisoteados por los ejrcitos y odiaban ver que el producto de su trabajo fuera a manos del recaudador de impuestos. Los comerciantes deseaban transportar sus mercancas sin problemas de bandidos o de recaudadores de impuestos. Los gobernantes intentaban mantener la paz y el orden al mximo en su imperio, a diferencia de las zonas de estadosnacin, como las europeas, que se encontraban en constante lucha y confrontacin. La ampliacin del comercio mundial hacia Asia y el consiguiente aumento de la poblacin estableci numerosos retos para los principales imperios agrcolas. Para conseguir sus objetivos agrcolas imperiales, la dinasta Ming dispona de la ventaja de un idioma y una cultura comunes en una gran extensin de terreno, y de valores confucianos comunes compartidos por gobernantes, elites locales y tambin en gran medida por granjeros y comerciantes. Para mantener la paz y el orden en sus inmensos dominios, el gobierno poda apoyarse en la elite local y mediante su sistema de exmenes civiles poda, a su vez, dirigir las ambiciones polticas de la elite. Los efectos del crecimiento del comercio, la produccin y la poblacin para la China de la dinasta Ming son claros. A medida que aumentaba la circulacin de la plata, se recogan ms impuestos en plata que en grano, tejidos o servicios de mano de obra. A medida que suban los precios, los impuestos fijos iban resultando menos adecuados para apoyar al gobierno y la corrupcin iba apareciendo a medida que los oficiales luchaban por vivir con salarios inadecuados. Los intentos del gobierno central por encontrar nuevas fuentes de ingresos fueron duramente criticados. En el siglo XVII China sufri una rpida urbanizacin. En las ciudades comenz a surgir un consumismo despilfarrador y un pensamiento anticonvencional. La poblacin se apasionaba por los libros, el arte, los jardines, el teatro y los vestidos elegantes. Algunas personas abandonaron a sus familias y sus carreras y otros se afiliaron a variantes nuevas y extraas del budismo y del taosmo o adoptaron un comportamiento sexual anticonvencional. Entretanto las arcas del gobierno haban quedado prcticamente exhaustas. En la dcada de 1620 la dinasta Ming se vio agitada por rebeliones en el noroeste, lderes militares semi-independientes en diferentes zonas, y una amenaza creciente del pueblo manch ms all de la frontera nororiental. Durante la dcada de 1640 cay la dinasta y los rebeldes ocuparon la capital. A continuacin los manches y sus numerosos aliados chinos conquistaron rpidamente todo el imperio, estableciendo la nueva dinasta Qing. El poder Qing se hizo sentir hasta el interior de Asia, ms all de las actuales fronteras de la Repblica Popular de China. Durante la gran paz Qing de la dcada de 1700, el aumento de las cosechas de alimentos americanos y el continuo flujo de plata hacia China, en gran parte como intercambio de exportaciones de t, contribuyeron a mantener el crecimiento comercial y a doblar la poblacin china. Este fue uno de los mayores logros en cuanto a construccin de un estado por un imperio agrcola. Los imperios mogol y otomano Los chinos gozaron de una unidad cultural que les permiti hacer frente a los retos del crecimiento econmico y de poblacin, pero los gobernantes de otros grandes imperios

agrcolas utilizaron otros medios. Los mogoles, gobernantes de una parte creciente del subcontinente indio, eran musulmanes, pero la mayora de sus sbditos eran hindes. Los otomanos gobernaban en Oriente Prximo sobre grandes poblaciones de cristianos de distintas iglesias, as como a judos y musulmanes con una gran variedad lingstica y cultural. Para mantener la paz entre estos diferentes pueblos sin aumentar el tamao de sus burocracias, los mogoles y los otomanos supieron mejor que los Ming delegar la autoridad en lderes de confianza de las comunidades religiosas, tnicas y lingsticas. Todos los imperios agrcolas, creados mediante conquista militar, mantenan grandes fuerzas militares, pero intentaban reducir al mnimo la carga impositiva para la financiacin de gastos militares. Para mantener la mayor parte de sus ejrcitos los otomanos y los mogoles no recaudaban impuestos para pagar a sus soldados, sino que asignaban tierras, cuyos ingresos permitan mantener al jefe y a sus hombres. A diferencia de los Ming, el Imperio otomano no se hundi totalmente en el siglo XVII pero el crecimiento de la poblacin y la comercializacin causaron grandes tensiones. Las concesiones de tierra para mantener las fuerzas militares fueron convertidas en estados privados sometidos a tributacin. Los oficiales de provincias, apoyndose en la nueva riqueza de sus zonas, desafiaron al gobierno central. Los jenzaros, soldados profesionales a tiempo completo que protegan la capital Estambul, intervinieron repetidamente y de forma violenta en la poltica. Los problemas fueron especialmente graves cuando los otomanos fueron derrotados a las puertas de Viena en 1683 y a continuacin perdieron gran parte de su territorio de los Balcanes. Sin embargo, el rgimen consigui encontrar un nuevo liderazgo para mantenerse en el poder, bsicamente sin reformas pero an con fuerza, hasta el siglo XVIII. En el subcontinente indio, un modelo similar de crecimiento del comercio y la poblacin tuvo consecuencias ms dramticas. Los gobernantes mogoles pasaron a finales del siglo XVII de su inicial tolerancia multinacional al islamismo ms estricto del emperador Aurangzeb. Guerreros indostanos se rebelaron en la parte occidental de India y crearon la nueva monarqua maratha, a menudo ligeramente centralizada, pero que a la larga constituy un importante desafo para los mogoles. Adems, los gobernadores provinciales a menudo se consideraban semi-independientes apoyados en la creciente riqueza de sus propios territorios. Por otra parte, los afganos y los persas invadieron el norte del pas y los sijs en el norte y los gobernantes de Mysore en el sur desafiaban tambin al gobierno mogol. Ms tarde, en las dcadas de 1750 y 1760, los britnicos consiguieron una gran parcela de poder en Bengala. Utilizando a los burcratas, las tropas indias y los mtodos indios de recaudacin de ingresos y reforzados tambin por su ejrcito, disciplina militar y fuentes externas de riqueza y poder, los britnicos lograron crear un centro de poder regional en India, llegando en el siglo siguiente a dominar el subcontinente. Nada de esto hubiera podido tener lugar sin los nuevos ingresos procedentes del comercio global y sin el crecimiento de la mano de obra debido al boom de poblacin, posibles gracias a las polticas agrcolas imperiales de los mogoles y que quedaron a disposicin de sus competidores regionales. Crecimiento japons Japn tambin jug su papel en este mundo cada vez ms interrelacionado. A finales del siglo XVI el antiguo orden feudal japons se haba hundido totalmente y los gobernantes regionales daimio intentaron desarrollar enrgicamente la riqueza y el poder de sus bases regionales. Para ello dieron la bienvenida a comerciantes portugueses y chinos en sus puertos. Japn import sedas chinas y las pag en gran parte con plata de su propia produccin minera en desarrollo. Los guerreros y comerciantes japoneses se dirigieron hacia las aguas del sudeste asitico. Los japoneses y otros comerciantes extranjeros establecieron una base principal en la zona del actual Da Nang en Vietnam, pudindose encontrar comerciantes y mercenarios japoneses en Manila, islas de las Especias, Ayutthaya y la Batavia holandesa.

Ya en ese momento, muchos japoneses haban sido atrados por el catolicismo durante su estancia en puertos meridionales y en viajes al extranjero. A medida que la nueva fe se extenda por el interior del pas, el general Toyotomi Hideyoshi y sus sucesores llegaron a considerar este hecho como un grave smbolo de contaminacin cultural y de influencia espaola y portuguesa. Bajo el nuevo rgimen centralizador de los sogunes de la dinasta Tokugawa, se prohibi el catolicismo en diferentes fases, los conversos japoneses fueron ejecutados o forzados a retractarse y los misioneros fueron expulsados o ejecutados. Adems, se prohibi al pueblo japons la salida al extranjero y slo se permiti un intercambio comercial muy vigilado y regulado con chinos y holandeses en Nagasaki. A finales del siglo XVII y principios del XVIII Japn experiment un crecimiento econmico y un proceso de urbanizacin muy rpidos. A diferencia de lo que ocurra en la mayor parte del mundo, cada vez con mayor interactividad, los extranjeros casi no visitaban las principales ciudades de Japn. En Nagasaki, los oficiales de los sogunes Tokugawa interrogaban a todos los capitanes de barcos holandeses y chinos y vigilaban muy de cerca los cambios que se producan en el resto del mundo, aunque mantenindolos a distancia. El dominio de las compaas europeas En el siglo XVII las islas de las Especias, que haban sido el objetivo inicial de Vasco da Gama y de otros exploradores que le siguieron por el ocano Indico, cayeron bajo el estricto y brutal control de la Compaa Holandesa de las Indias Orientales. Los directores de esta compaa tardaron mucho tiempo en darse cuenta que las islas no eran la mayor fuente de beneficios e intercambio en Asia o entre Asia y Europa. Los holandeses dedicaron enormes esfuerzos a intentar conquistar todos los puertos en los cuales los competidores podan encontrar suministros de especias violando sus monopolios. Para ello conquistaron algunos puertos clave tales como Malaca, Yakarta y Banten, en Java; y Makasar, en la isla Clebes. Para resistir la agresin holandesa otras ciudades portuarias centralizaron sus organizaciones polticas y reforzaron sus ejrcitos y armadas. Aceh, en el extremo norte de Sumatra, fue una plaza fuerte musulmana. Ayutthaya, capital del reino de Siam, mantuvo alejados a los extranjeros y su comercio se mantuvo rico y activo. Pero a la larga, ninguna de las cambiantes condiciones polticas y econmicas en el sudeste asitico pudo resistir el dominio holands o reducir el creciente poder de los ingleses a finales del siglo XVIII. A principios del siglo XIX estaba claro que Asia era una regin profundamente afectada por la introduccin de las cosechas americanas, la plata americana y el poder europeo. El vigor de las economas china e india y los grandes logros de paz y estabilidad de los imperios agrcolas de la dinasta china Ming, de los mogoles y de los otomanos permiti a los comerciantes transportar sus mercancas y a los granjeros cultivar sus cosechas antiguas y nuevas. El mundo se haba convertido finalmente en un mercado global. La poltica internacional ya no sera nunca ms la misma. Acerca del autor: John E. Wills, Jr., es profesor de historia en la Universidad del Sur de California, en Los ngeles, y entre sus obras se incluyen 1688: A World History y Mountain of Fame: Portraits in Chinese History.
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