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ALTO HORNO El alto horno es un elemento bsico y fundamental en siderurgia, se emplea para transformar el mineral de hierro en arrabio o hierro

de primera fusin que constituye la principal materia prima para la fabricacin del acero. Una pequea parte del arrabio se utiliza para fabricar piezas por segunda fusin en el cubilote o en el horno elctrico. Al principio se utiliz carbn vegetal y al aumentar el consumo de este se produjo un agotamiento en la riqueza forestal, y la hulla que si es abundante en la naturaleza no se poda utilizar debido a que por su gran altura estaba sometida a grandes presiones que la desmoronaban, obstruyendo el paso de los gases, el otro inconveniente de la hulla es el elevado contenido de azufre pues su eliminacin es difcil y su presencia es perjudicial tanto para los aceros como en la fundicin de hierro. La produccin de acero ordinario se basa en la obtencin del arrabio por reduccin y fusin del mineral y por afino del arrabio. Para la obtencin del arrabio, se introduce en el alto horno una mezcla (lecho de fusin) del mineral de hierro (xidos de hierro), de combustible (coque, que acta a la vez de reductor) y de fundente. Se insufla una corriente de aire caliente (viento), originando con el coque, xido de carbono que reduce al mineral. Por combinacin con el fundente, la ganga pasa al estado de escoria, fusible hacia los 1300C; a esta temperatura el hierro se combina con el carbono y se forma arrabio, aleacin compleja, con un contenido mximo de 95% de hierro; el arrabio y la escoria es estado lquido, se separan por orden de densidades. El acero se obtiene por afino del arrabio, en cuya operacin se rebaja la proporcin de carbono de 3.5% a menos de 1%. Esta concentracin consiste esencialmente en un conjunto de oxidaciones parciales producidas por: accin de una corriente de aire que atraviesa la masa de arrabio lquido (afino por aire), en los convertidores, accin de un xido de hierro

(mineral o chatarra) en un horno de solera (afino por solera), o en el horno elctrico(afino elctrico) Carga en el alto horno: Las materias primas necesarias para la siderurgia son: los minerales (y chatarra), los combustibles, los fundentes y el aire. Los minerales de hierro ms importantes son los xidos: se emplean tambin los carbonatos y algunos sulfuros.

1. xidos de hierro: El xido magntico (Fe3O4) en estado puro es el ms rico de todos los minerales de hierro. La ganga, generalmente siliciosa, est exenta de fsforo. Entre los xidos frricos anhdridos (Fe2 O3), los ms importante son el hierro oligisto (cristalizado) y la hematites roja amorfa. Los xidos frricos hidratados, tienen una composicin Fe2O3nH2O, son fciles de reducir, pero su ganga contiene combinaciones fosfatadas o sulfuradas.

2. Carbonatos de hierro: formados por carbonato ferroso (CO3Fe), asociado a una ganga compuesta de carbonatos isomorfos (CO3Ca).

3. A estos minerales, pueden aadirse: los xidos frricos resultado de la tostacin de piritas (S2Fe), virutas, residuos de fabricacin, exceso de lingotes, chatarra, escorias del horno Martn, minerales de magnesio en estado de fusin, para facilitar la obtencin de la fundicin blanca y productos de la sinterizacin y peletizacin de los minerales de Fe.

4. El combustible en el alto horno debe presentar una buena resistencia a la compresin , a fin de poder descender en la cuba sin desmoronarse y una gran porosidad, condicin necesaria para la regularidad de su combustin.

La hulla en general no cumple con estas condiciones, en utiliza el coque metalrgico obtenido por pirogenacin (destilacin en vaco) de la hulla grasa de llama corta. Caractersticas del coque metalrgico: la resistencia a la compresin de 170 kg/cm2 ha permitido elevar la altura de los hornos a 60 m. el poder calorfico de 7500 Kcal/Kg, la mayor parte es carbono, 15% de cenizas, 1% de azufre. Al utilizar carbn de madera limita a unos 1 2m la altura de los hornos, restringiendo la capacidad de produccin. La ganga del mineral, generalmente silcea o calcrea es infusible. Para transformarla en escoria fusible hacia 1300C, es preciso combinar esta ganga con una sustancia, de manera que pueda formarse un silicato de fcil fusin. El viento o aire insuflado a presin dentro del alto horno (60cm) de columna de mercurio de sobrepresin, se calienta a una temperatura previa de 1000 C y contiene humedad de 15 g de agua por m3. Se consume alrededor de 5 toneladas de viento para obtener una tonelada de arrabio.

El arrabio es el primer proceso que se realiza para obtener Acero, los materiales bsicos empleados son Mineral de Hierro,Coque y Caliza. El coque se quema como combustible para calentar el horno, y al arder libera monxido de carbono, que se combina con los xidos de hierro del mineral y los reduce a hierro metlico. Ver vaciado de Arrabio en Planta de CSH La ecuacin de la reaccin qumica fundamental de un alto horno es: Fe2O3 + 3 CO => 3 CO2 + 2 Fe La caliza de la carga del horno se emplea como fuente adicional de monxido de carbono y como sustancia fundente. Este material se combina con la slice presente en el mineral (que no se funde a las temperaturas del horno) para formar silicato de calcio, de menor punto de fusin. Sin la caliza se formara silicato de hierro, con lo que se perdera hierro metlico. El silicato de calcio y otras impurezas forman una escoria que flota sobre el metal fundido en la parte inferior del horno. El arrabio producido en los altos hornos tiene la siguiente composicin: un 92% de hierro, un 3 o 4% de carbono, entre 0,5 y 3% de silicio, del 0,25% al 2,5% de manganeso, del 0,04 al 2% de fsforo y algunas partculas de azufre. El ALTO HORNO es virtualmente una planta qumica que reduce continuamente el hierro del mineral. Qumicamente desprende el oxgeno del xido de hierro existente en el mineral para liberar el hierro. Est formado por una cpsula

cilndrica de acero forrada con un material no metlico y resistente al calor, como ladrillos refractarios y placas refrigerantes. El dimetro de la cpsula disminuye hacia arriba y hacia abajo, y es mximo en un punto situado aproximadamente a una cuarta parte de su altura total. La parte inferior del horno est dotada de varias aberturas tubulares llamadas toberas, por donde se fuerza el paso del aire. Cerca del fondo se encuentra un orificio por el que fluye el arrabio cuando se sangra (o vaca) el alto horno. Encima de ese orificio, pero debajo de las toberas, hay otro agujero para retirar la escoria. La parte superior del horno, cuya altura es de unos 30 m, contiene respiraderos para los gases de escape, y un par de tolvas redondas, cerradas por vlvulas en forma de campana, por las que se introduce la carga en el horno. Los materiales se llevan hasta las tolvas en pequeas vagonetas o cucharas que se suben por un elevador inclinado situado en el exterior del horno.
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Carga tpica en Alto Horno de CSH Composicin qumica del Arrabio


Componentes Mineral de Hierro Pellets Chatarra Mineral de Mn Caliza Cuarzo Coque Petrleo + Alquitrn Aire Insuflado Temperatura Aire Insuflado kg/t 490 995 15 22 112 12 451 44 kg/carga 9.600 19.600 300 450 2.300 250 9.200 899 1.530 m3/min 1.030C Elementos Fierro (Fe) Carbono (C) Manganeso (Mn) Silicio (Si) Fsforo (P) Azufre (S) Vanadio (V) Titanio (Ti) Temperatura en Alto Horno : 1.460C % 93,70 4,50 0,40 0,45 0,110 0,025 0,35 0,06

Las materias primas se cargan (o se vacan) en la parte superior del horno. El aire, que ha sido precalentado hasta los 1.030C aproximadamente, es forzado dentro de la base del horno para quemar el coque. El coque en combustin genera el intenso calor requerido para fundir el mineral y produce los gases necesarios para separar el hierro del mineral. En forma muy simplificada las reacciones son: Carbono (Coque) 2C Oxido de Hierro Fe2O3 Monxido de Carbono Gaseoso 2CO Dixido de Carbono Gaseoso 3CO2 ESCORIA

Oxgeno (aire)

Calor

+
O2 Monxido de Carbono 3CO Calor Hierro Fundido 2Fe Hierro

Impurezas en el Mineral Derretido

Piedra Caliza

Los altos hornos funcionan de forma continua. La materia prima que se va a introducir en el horno se divide en un determinado nmero de pequeas cargas que se introducen a intervalos de entre 10 y 15 minutos. La escoria que flota sobre el

metal fundido se retira una vez cada dos horas, y el arrabio se sangra cinco veces al da.
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El aire insuflado en el alto horno se precalienta a una temperatura aproximada de 1.030 C. El calentamiento se realiza en las llamadas estufas, cilindros con estructuras de ladrillo refractario. El ladrillo se calienta durante varias horas quemando gas de alto horno, que son los gases de escape que salen de la parte superior del horno. Despus se apaga la llama y se hace pasar el aire a presin por la estufa. El peso del aire empleado en un alto horno supera el peso total de las dems materias primas. Esencialmente, el CO gaseoso a altas temperaturas tiene una mayor atraccin por el oxgeno presente en el mineral de hierro (Fe2O3) que el hierro mismo, de modo que reaccionar con l para liberarlo. Qumicamente entonces, el hierro se ha reducido en el mineral. Mientras tanto, a alta temperatura, la piedra caliza fundida se convierte en cal, la cual se combina con el azufre y otras impurezas. Esto forma una escoria que flota encima del hierro derretido.
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Despus de la II Guerra Mundial se introdujo un importante avance en la tecnologa de altos hornos: la presurizacin de los hornos. Estrangulando el flujo de gas de los respiraderos del horno es posible aumentar la presin del interior del horno hasta 1,7 atmsferas o ms. La tcnica de presurizacin permite una mejor combustin del coque y una mayor produccin de hierro. En muchos altos hornos puede lograrse un aumento de la produccin de un 25%. En instalaciones experimentales tambin se ha demostrado que la produccin se incrementa enriqueciendo el aire con oxgeno. Cada cinco o seis horas, se cuelan desde la parte interior del horno hacia una olla de colada o a un carro de metal caliente, entre 150 a 375 toneladas de arrabio. Luego se transportan a un horno de fabricacin de acero. La escoria flotante sobre el hierro fundido en el horno se drena separadamente. Cualquier escoria o sobrante que salga del horno junto con el metal se elimina antes de llegar al recipiente. A continuacin, el contenedor lleno de arrabio se transporta a la fbrica siderrgica (Acera). Los altos hornos modernos funcionan en combinacin con hornos bsicos de oxgeno o convertidores al oxgeno, y a veces con hornos de crisol abierto, ms antiguos, como parte de una nica planta siderrgica. En esas plantas, los hornos siderrgicos se cargan con arrabio. El metal fundido procedente de diversos altos hornos puede mezclarse en una gran cuchara antes de convertirlo en acero con el fin de minimizar el efecto de posibles irregularidades de alguno de los hornos. El arrabio recin producido contiene demasiado carbono y demasiadas impurezas para ser provechoso. Debe ser refinado, porque esencialmente, el acero es hierro altamente refinado que contiene menos de un 2% de carbono. El hierro recin colado se denomina "arrabio". El oxgeno ha sido removido, pero an contiene demasiado carbono (aproximadamente un 4%) y demasiadas impurezas (silicio, azufre, manganeso y fsforo) como para ser til, para eso debe ser refinado, porque esencialmente el acero es hierro altamente refinado que contiene menos de un 2% de carbono.

La fabricacin del acero a partir del arrabio implica no slo la remocin del carbono para llevarlo al nivel deseado, sino tambin la remocin o reduccin de las impurezas que contiene. Se pueden emplear varios procesos de fabricacin de acero para purificar o refinar el arrabio; es decir, para remover sus impurezas. Cada uno de ellos incluye el proceso bsico de oxidacin.

REFINACION DEL ARRABIO:


En el alto horno, el oxgeno fue removido del mineral por la accin del CO (monxido de carbono) gaseoso, el cual se combin con los tomos de oxgeno en el mineral para terminar como CO2gaseoso (dixido de carbono). Ahora, el oxgeno se emplear para remover el exceso de carbono del arrabio. A alta temperatura, los tomos de carbono (C) disueltos en el hierro fundido se combinan con el oxgeno para producir monxido de carbono gaseoso y de este modo remover el carbono mediante el proceso de oxidacin. En forma simplificada la reaccin es :

Carbono 2C

+ Oxgeno +
O2

MONOXIDO DE CARBONO GASEOSO 2CO

Produccin Del Hierro Y El Acero El diagrama general de la fusin primaria del hierro integra a la mayora de las actividades que se desarrollan en el proceso productivo. No se debe olvidar que los diagramas de flujo son una de las herramientas ms utilizadas por los ingenieros industriales y que de manera automtica los deben utilizar o elaborar.

El 90% de todos los metales fabricados a escala mundial son de hierro y acero. Los procesos para la obtencin de hierro fueron conocidos desde el ao 1200 ac. Los principales minerales de los que se extrae el hierro son:
Hematita (mena roja) Magnetita (mena negra) Siderita (mena caf pobre) Limonita (mena caf) 70% de hierro 72.4% de hierro 48.3% de hierro 60-65% de hierro

La mena caf es la mejor para la produccin de hierro, existen grandes yacimientos de este mineral en Estados Unidos y en Suecia. En todo el mundo se pueden encontrar grandes cantidades de pirita, pero no es utilizable por su gran contenido de azufre. Para la produccin de hierro y acero son necesarios cuatro elementos fundamentales: 1. 2. 3. 4. Mineral de hierro Coque Piedra caliza Aire

Los tres primeros se extraen de minas y son transportados y prepararlos antes de que se introduzcan al sistema en el que se producir el arrabio. El arrabio es un hierro de poca calidad, su contenido de carbn no est controlado y la cantidad de azufre rebasa los mnimos permitidos en los hierros comerciales. Sin embargo es el producto de un proceso conocido como la fusin primaria del hierro y del cual todos los hierros y aceros comerciales proceden. A la caliza, el coque y el mineral de hierro se les prepara antes de introducirse al alto horno para que tengan la calidad, el tamao y la temperatura adecuada, esto se logra por medio del lavado, triturado y cribado de los tres materiales.

El Alto Horno En general los altos hornos tienen un dimetro mayor a 8 m y llegan a tener una altura superior de los 60 m. Estn revestidos de refractario de alta calidad.

Los altos hornos pueden producir entre 800 y 1600 toneladas de arrabio cada 24 h. La caliza, el coque y el mineral de hierro se introducen por la parte superior del horno por medio de vagones que son volteados en una tolva. Para producir 1000 toneladas de arrabio, se necesitan 2000 toneladas de mineral de hierro, 800 toneladas de coque, 500 toneladas de piedra caliza y 4000 toneladas de aire caliente. Con la inyeccin de aire caliente a 550C, se reduce el consumo de coque en un 70%. Los sangrados del horno se hacen cada 5 o 6 horas, y por cada tonelada de hierro se produce 1/2 de escoria.
Alto horno

Reduccin Directa Del Mineral De Hierro Para la produccin del hierro tambin se puede utilizar el mtodo de reduccin directa, el que emplea agentes reactivos reductores como gas natural, coque, aceite combustible, monxido de carbono, hidrgeno o grafito. El

procedimiento consiste en triturar la mena de hierro y pasarla por un reactor con los agentes reductores, con lo que algunos elementos no convenientes para la fusin del hierro son eliminados. El producto del sistema de reduccin directa es el hierro esponja que consiste en unos pelets de mineral de hierro los que pueden ser utilizados directamente para la produccin de hierro con caractersticas controladas.
Diagrama de produccin de hierro esponja

En el mtodo de reduccin directa para procesar 1000 toneladas de mineral de hierro, se requieren 491,000 metros cbicos de metano y con ello se obtienen 630 toneladas de hierro esponja.

Diferentes Procesos De Produccin De Hierro Y Acero Una vez obtenido el arrabio o el hierro esponja es necesario refinar al hierro para que se transforme en material til para diferentes objetos o artefactos, o sea en hierro o acero comercial. A continuacin se presentan los principales procesos de fabricacin de los hierros y aceros comerciales.

Proceso De Pudelado El hierro dulce es un metal que contienen menos del 0.01% de carbono y no ms de 0.003% de escoria. Para su obtencin se requiere del proceso conocido como pudelado, el que consiste en fundir arrabio y chatarra en un horno de reverbero de 230 kg, este horno es calentado con carbn, aceite o gas. Se eleva la temperatura lo suficiente para eliminar por oxidacin el carbn, el silicio, y el azufre. Para eliminar todos los elementos diferentes al hierro, el horno de pudelado debe estar recubierto con refractario de la lnea bsica (ladrillos refractarios con magnesita y aluminio). El material se retira del horno en grandes bolas en estado pastoso y el material producido se utiliza para la fabricacin de aleaciones especiales de metales. Existen otros procedimientos modernos como el llamado proceso Aston, en donde en lugar del horno de reverbero se usa un convertidor Bessemer con lo que se obtienen mayor cantidad de material.

Hornos Bessemer Es un horno en forma de pera que est forrado con refractario de lnea cida o bsica. El convertidor se carga con chatarra fra y se le vaca arrabio derretido, posteriormente se le inyecta aire a alta presin con lo que se eleva la temperatura por arriba del punto de fusin del hierro, haciendo que este hierva. Con lo anterior las impurezas son eliminadas y se obtiene acero de alta calidad. Este horno ha sido substituido por el BOF, el que a continuacin se describe.

Horno Bsico De Oxgeno (BOF) Es un horno muy parecido al Bessemer con la gran diferencia que a este horno en lugar de inyectar aire a presin se le inyecta oxgeno a presin, con lo que se eleva mucho ms la temperatura que en el Bessemer y en un tiempo muy reducido. El nombre del horno se debe a que tiene un recubrimiento de refractario de la lnea bsica y a la inyeccin del oxgeno. La carga del horno est constituida por 75% de arrabio procedente del alto horno y el resto es chatarra y cal. La temperatura de operacin del horno es superior a los 1650C y es considerado como el sistema ms eficiente para la produccin de acero de alta calidad. Este horno fue inventado por Sir Henrry Bessemer a mediados de 1800, slo que como en esa poca la produccin del oxgeno era cara se inici con la inyeccin de aire, con lo que surgi el convertidor Bessemer, el que ya fue descrito.
Horno bsico de oxgeno

Horno De Hogar Abierto Es uno de los hornos ms populares en los procesos de produccin del acero. Un horno de este tipo puede contener entre 10 y 540 toneladas de metal en su interior. Tiene un fondo poco profundo y la flama da directamente sobre la carga, por lo que es considerado como un horno de reverbero. Su combustible

puede ser gas, brea o petrleo, por lo regular estos hornos tienen chimeneas laterales las que adems de expulsar los gases sirven para calentar al aire y al combustible, por lo que se consideran como hornos regenerativos. Los recubrimientos de los hornos de hogar abrierto por lo regular son de lnea bsica sin embargo existen tambin los de lnea cida ((ladrillos con slice y paredes de arcilla). Las ventajas de una lnea bsica de refractario, sobre una cida son que con la primera se pueden controlar o eliminar el fsforo, el azufre, el silicio, el magnesio y el carbono y con la lnea cida slo se puede controlar al carbono. El costo de la lnea bsica es mayor que el de la cida.

Los hornos de hogar abierto son cargados con arrabio en su totalidad o con la combinacin de arrabio y chatarra de acero. El arrabio puede estar fundido o en estado slido. La primera carga del horno tarda 10 h en ser fundida y estar lista para la colada, pero si se agrega oxgeno se logra tener resultados en menos de 7 h, adems de que se ahorra el 25% de combustible.

Horno De Arco Elctrico Por lo regular son hornos que slo se cargan con chatarra de acero de alta calidad. Son utilizados para la fusin de aceros para herramientas, de alta calidad, de resistencia a la temperatura o inoxidables. Considerando que estos hornos son para la produccin de aceros de alta calidad siempre estn recubiertos con ladrillos de la lnea bsica. Existen hornos de arco elctrico que pueden contener hasta 270 toneladas de material fundido. Para fundir 115 toneladas se requieren aproximadamente tres horas y 50,000 kwh de potencia. Tambin en estos hornos se inyecta oxgeno puro por medio de una lanza.

Los hornos de arco elctrico funcionan con tres electrodos de grafito los que pueden llegar a tener 760mm de dimetro y longitud de hasta 12m. La mayora de los hornos operan a 40v y la corriente elctrica es de 12,000 A. Estos equipos tienen un crisol o cuerpo de placa de acero forrado con refractario y su bveda es de refractario tambin sostenida por un cincho de acero, por lo regular enfriado con agua. Para la carga del horno los electrodos y la bveda se mueven dejando descubierto al crisol, en el que se deposita la carga por medio de una gra viajera. Estos equipos son los ms utilizados en industrias de tamao mediano y pequeo, en donde la produccin del acero es para un fin determinado, como varilla corrugada, aleaciones especiales, etc.
Horno de arco elctrico

Horno De Refinacin Estos hornos pueden ser de varios tipos, en realidad puede ser cualquier horno al que por medio de aire u oxgeno se obtenga hierro con carbn controlado, sin embargo se pueden mencionar dos de los hornos ms conocidos para este fin.

Horno De Induccin Utilizan una corriente inducida que circula por una bovina que rodea a un crisol en el cual se funde la carga. La corriente es de alta frecuencia y la bovina es enfriada por agua, la corriente es de aproximadamente 1000Hz, la cual es suministrada por un sistema de motogenerador. Estos hornos se cargan con piezas slidas de metal, chatarra de alta calidad o virutas metlicas. El tiempo de fusin toma entre 50 y 90 min, fundiendo cargas de hasta 3.6 toneladas. Los productos son aceros de alta calidad o con aleaciones especiales.

Horno De Aire O Crisol Es el proceso ms antiguo que existe en la fundicin, tambin se le conoce como horno de aire. Este equipo se integra por un crisol de arcilla y grafito, los que son extremadamente frgiles, los crisoles se colocan dentro de un confinamiento que puede contener algn combustible slido como carbn o los productos de la combustin. Los crisoles son muy poco utilizados en la actualidad excepto para la fusin de metales no ferrosos, su capacidad flucta entre los 50 y 100 kg.
Hornos de crisol para metales no ferrosos

Horno De Cubilote Son equipos muy econmicos y de poco mantenimiento, se utilizan para hacer fundicin de hierros colados. Consisten en un tubo de ms de 4 metros de longitud y pueden tener desde 0.8 a 1.4 m de dimetro, se cargan por la parte superior con camas de chatarra de hierro, coque y piedra caliza. Para la combustin del coque se inyecta aire con unos ventiladores de alta presin, este accede al interior por unas toberas ubicadas en la parte inferior del horno. Tambin estos hornos se pueden cargar con pelets de mineral de hierro o pedacera de arrabio slido. Por cada kilogramo de coque que se consume en el horno, se procesan de 8 a 10 kilogramos de hierro y por cada tonelada de hierro fundido se requieren 40kg de piedra caliza y 5.78 metros cbicos de aire a 100 kPa a 15.5C. Los hornos de cubilote pueden producir colados de hasta 20 toneladas cada tres horas. Este tipo de equipo es muy parecido al alto horno, slo sus dimensiones disminuyen notablememnte. El mayor problema de estos hornos es que sus equipos para el control de emisiones contaminantes es ms costoso que el propio horno, por ello no se controlan sus emisiones de polvo y por lo tanto no se autoriza su operacin.

Clasificacin De Los Aceros Con el fin de estandarizar la composicin de los diferentes tipos de aceros que hay en el mercado la Society of Automotive Engineers (SAE) y el American Iron and Steel Institute (AISI) han establecido mtodos para identificar los diferentes tipos de acero que se fabrican. Ambos sistemas son similares para la clasificacin.

En ambos sistemas se utilizan cuatro o cinco dgitos para designar al tipo de acero. En el sistema AISI tambin se indica el proceso de produccin con una letra antes del nmero. Primer dgito. Es un nmero con el que se indica el elemento predominante de aleacin. 1= carbn, 2= nquel, 3=nquel cromo, 4=molibdeno, 5=cromo, 6=cromo vanadio, 8=triple aleacin, 9 silicio magnesio. El segundo dgito. Es un nmero que indica el porcentaje aproximado en peso del elemento de aleacin, sealado en el primer dgito. Por ejemplo un acero 2540, indica que tiene aleacin de nquel y que esta es del 5%. Los dgitos 3 y 4. Indican el contenido promedio de carbono en centsimas, as en el ejemplo anterior se tendra que un acero 2540 es un acero con 5% de nquel y .4% de carbn. Cuando en las clasificaciones se tiene una letra al principio esta indica el proceso que se utiliz para elaborar el acero, siendo los prefijo los siguientes: A = Acero bsico de hogar abierto B = Acero cido de Bessemer al carbono C= Acero bsico de convertidos de oxgeno D = Acero cido al carbono de hogar abierto E = Acero de horno elctrico A10XXX A= Proceso de fabricacin 10 = Tipo de acero X = % de la aleacin del tipo de acero X X= % de contenido de carbono en centsimas.

Lingotes Y Colada Continua

Para fabricar los diferentes objetos tiles en la industria metal metlica, es necesario que el hierro se presente en barras, lminas, alambres, placas, tubos o perfiles estructurales, los que se obtienen de los procesos de rolado. El proceso de rolado consiste en pasar a un material por unos rodillos con una forma determinada, para que al aplicar presin el material metlico adquiera la forma que se necesita. El material metlico que se alimenta a los rodillos debe tener una forma determinada, esta forma se obtiene al colar en moldes el metal fundido que ser procesado, a estos productos se les llama lingotes o lupias y pueden ser secciones rectangulares, cuadradas o redondas. Los lingotes (cilindros con un extremo menor que el otro) o lupias (lingotes de gran tamao con secciones rectangulares) pueden tener desde 25 kg hasta varias toneladas, todo depender de para qu se van a utilizar y para con qu tipo de rodillos se van a procesar. Colada continua Cuando se requiere un material de seccin constante y en grandes cantidades se puede utilizar el mtodo de la colada continua, el cuan consiste en colocar un molde con la forma que se requiere debajo de un crisol, el que con una vlvula puede ir dosificando material fundido al molde. Por gravedad el material fundido pasa por el molde, el que est enfriado por un sistema de agua, al pasar el material fundido por le molde fro se convierte en pastoso y adquiere la forma del molde. Posteriormente el material es conformado con una serie de rodillos que al mismo tiempo lo arrastran hacia la parte exterior del sistema. Una vez conformado el material con la forma necesaria y con la longitud adecuada el material se corta y almacena. Por este medio se pueden fabricar perfiles, varillas y barras de diferentes secciones y lminas o placas de varios calibres y longitudes. La colada continua es un proceso muy eficaz y efectivo para la fabricacin de varios tipos de materiales de uso comercial.
Colada continua

Ilustracin de colada continua del libro Operacin de Mquinas Herramientas de Krar.

Algunos Elementos Qumicos En La Fundicin Del Hierro Existen muchos elementos qumicos que dan las caractersticas de ingeniera a las aleaciones ferrosas, sin embargo hay algunos que se destacan por sus efectos muy definidos, a continuacin se presentan algunos de estos elementos. Carbono. Arriba del 4% baja la calidad del hierro, sin embargo se puede decir que es el elemento que da la dureza al hierro y por medio de sus diferentes formas en las que se presenta, se pueden definir varias propiedades de las aleaciones y su grado de maquinabilidad. Con base a la cantidad de carbono en el hierro las aleaciones se pueden definir o clasificar como se observ en los temas anteriores. Silicio. Este elemento hasta un 3.25% es un ablandador del hierro y es el elemento predominante en la determinacin de las cantidades de carbono en las aleaciones de hierro. El silicio arriba de 3.25% acta como endurecedor. Las fundiciones con bajo contenido de silicio responden mejor a los tratamientos trmicos. Manganeso. Es un elemento que cuando se agrega a la fundicin arriba del 0.5% sirve para eliminar al azufre del hierro. Como la mezcla producto del azufre y el manganeso tiene baja densidad flota y se elimina en forma de escoria. Tambin aumenta la fluidez, resistencia y dureza del hierro. Azufre. No sirve de nada en el hierro, debe ser eliminado y controlado.

Produccin Del Hierro Y El Acero El diagrama general de la fusin primaria del hierro integra a la mayora de las actividades que se desarrollan en el proceso productivo. No se debe olvidar que los diagramas de flujo son una de las herramientas ms utilizadas por los ingenieros industriales y que de manera automtica los deben utilizar o elaborar.

El 90% de todos los metales fabricados a escala mundial son de hierro y acero. Los procesos para la obtencin de hierro fueron conocidos desde el ao 1200 ac. Los principales minerales de los que se extrae el hierro son:
Hematita (mena roja) Magnetita (mena negra) Siderita (mena caf pobre) Limonita (mena caf) 70% de hierro 72.4% de hierro 48.3% de hierro 60-65% de hierro

La mena caf es la mejor para la produccin de hierro, existen grandes yacimientos de este mineral en Estados Unidos y en Suecia. En todo el mundo se pueden encontrar grandes cantidades de pirita, pero no es utilizable por su gran contenido de azufre. Para la produccin de hierro y acero son necesarios cuatro elementos fundamentales: 1. Mineral de hierro

2. Coque 3. Piedra caliza 4. Aire Los tres primeros se extraen de minas y son transportados y prepararlos antes de que se introduzcan al sistema en el que se producir el arrabio. El arrabio es un hierro de poca calidad, su contenido de carbn no est controlado y la cantidad de azufre rebasa los mnimos permitidos en los hierros comerciales. Sin embargo es el producto de un proceso conocido como la fusin primaria del hierro y del cual todos los hierros y aceros comerciales proceden. A la caliza, el coque y el mineral de hierro se les prepara antes de introducirse al alto horno para que tengan la calidad, el tamao y la temperatura adecuada, esto se logra por medio del lavado, triturado y cribado de los tres materiales.

El Alto Horno En general los altos hornos tienen un dimetro mayor a 8 m y llegan a tener una altura superior de los 60 m. Estn revestidos de refractario de alta calidad. Los altos hornos pueden producir entre 800 y 1600 toneladas de arrabio cada 24 h. La caliza, el coque y el mineral de hierro se introducen por la parte superior del horno por medio de vagones que son volteados en una tolva. Para producir 1000 toneladas de arrabio, se necesitan 2000 toneladas de mineral de hierro, 800 toneladas de coque, 500 toneladas de piedra caliza y 4000 toneladas de aire caliente. Con la inyeccin de aire caliente a 550C, se reduce el consumo de coque en un 70%. Los sangrados del horno se hacen cada 5 o 6 horas, y por cada tonelada de hierro se produce 1/2 de escoria.
Alto horno

Reduccin Directa Del Mineral De Hierro Para la produccin del hierro tambin se puede utilizar el mtodo de reduccin directa, el que emplea agentes reactivos reductores como gas natural, coque, aceite combustible, monxido de carbono, hidrgeno o grafito. El procedimiento consiste en triturar la mena de hierro y pasarla por un reactor con los agentes reductores, con lo que algunos elementos no convenientes para la fusin del hierro son eliminados. El producto del sistema de reduccin directa es el hierro esponja que consiste en unos pelets de mineral de hierro los que pueden ser utilizados directamente para la produccin de hierro con caractersticas controladas.
Diagrama de produccin de hierro esponja

En el mtodo de reduccin directa para procesar 1000 toneladas de mineral de hierro, se requieren 491,000 metros cbicos de metano y con ello se obtienen 630 toneladas de hierro esponja.

Diferentes Procesos De Produccin De Hierro Y Acero Una vez obtenido el arrabio o el hierro esponja es necesario refinar al hierro para que se transforme en material til para diferentes objetos o artefactos, o sea en hierro o acero comercial. A continuacin se presentan los principales procesos de fabricacin de los hierros y aceros comerciales.

Proceso De Pudelado El hierro dulce es un metal que contienen menos del 0.01% de carbono y no ms de 0.003% de escoria. Para su obtencin se requiere del proceso conocido como pudelado, el que consiste en fundir arrabio y chatarra en un horno de reverbero de 230 kg, este horno es calentado con carbn, aceite o gas. Se eleva la temperatura lo suficiente para eliminar por oxidacin el carbn, el silicio, y el azufre. Para eliminar todos los elementos diferentes al hierro, el horno de pudelado debe estar recubierto con refractario de la lnea bsica (ladrillos refractarios con magnesita y aluminio). El material se retira del horno en grandes bolas en estado pastoso y el material producido se utiliza para la fabricacin de aleaciones especiales de metales. Existen otros procedimientos modernos como el llamado proceso Aston, en donde en lugar del horno de reverbero se usa un convertidor Bessemer con lo que se obtienen mayor cantidad de material.

Hornos Bessemer Es un horno en forma de pera que est forrado con refractario de lnea cida o bsica. El convertidor se carga con chatarra fra y se le vaca arrabio derretido, posteriormente se le inyecta aire a alta presin con lo que se eleva la temperatura por arriba del punto de fusin del hierro, haciendo que este hierva. Con lo anterior las impurezas son eliminadas y se obtiene acero de alta calidad. Este horno ha sido substituido por el BOF, el que a continuacin se describe.

Horno Bsico De Oxgeno (BOF) Es un horno muy parecido al Bessemer con la gran diferencia que a este horno en lugar de inyectar aire a presin se le inyecta oxgeno a presin, con lo que se eleva mucho ms la temperatura que en el Bessemer y en un tiempo muy reducido. El nombre del horno se debe a que tiene un recubrimiento de refractario de la lnea bsica y a la inyeccin del oxgeno. La carga del horno est constituida por 75% de arrabio procedente del alto horno y el resto es chatarra y cal. La temperatura de operacin del horno es superior a los 1650C y es considerado como el sistema ms eficiente para la produccin de acero de alta calidad. Este horno fue inventado por Sir Henrry Bessemer a mediados de 1800, slo que como en esa poca la produccin del oxgeno era cara se inici con la inyeccin de aire, con lo que surgi el convertidor Bessemer, el que ya fue descrito.

Horno bsico de oxgeno

Horno De Hogar Abierto Es uno de los hornos ms populares en los procesos de produccin del acero. Un horno de este tipo puede contener entre 10 y 540 toneladas de metal en su interior. Tiene un fondo poco profundo y la flama da directamente sobre la carga, por lo que es considerado como un horno de reverbero. Su combustible puede ser gas, brea o petrleo, por lo regular estos hornos tienen chimeneas laterales las que adems de expulsar los gases sirven para calentar al aire y al combustible, por lo que se consideran como hornos regenerativos. Los recubrimientos de los hornos de hogar abrierto por lo regular son de lnea bsica sin embargo existen tambin los de lnea cida ((ladrillos con slice y paredes de arcilla). Las ventajas de una lnea bsica de refractario, sobre una cida son que con la primera se pueden controlar o eliminar el fsforo, el azufre, el silicio, el magnesio y el carbono y con la lnea cida slo se puede controlar al carbono. El costo de la lnea bsica es mayor que el de la cida.

Los hornos de hogar abierto son cargados con arrabio en su totalidad o con la combinacin de arrabio y chatarra de acero. El arrabio puede estar fundido o en estado slido. La primera carga del horno tarda 10 h en ser fundida y estar lista para la colada, pero si se agrega oxgeno se logra tener resultados en menos de 7 h, adems de que se ahorra el 25% de combustible.

Horno De Arco Elctrico Por lo regular son hornos que slo se cargan con chatarra de acero de alta calidad. Son utilizados para la fusin de aceros para herramientas, de alta calidad, de resistencia a la temperatura o inoxidables. Considerando que estos hornos son para la produccin de aceros de alta calidad siempre estn recubiertos con ladrillos de la lnea bsica. Existen hornos de arco elctrico que pueden contener hasta 270 toneladas de material fundido. Para fundir 115 toneladas se requieren aproximadamente tres horas y 50,000 kwh de potencia. Tambin en estos hornos se inyecta oxgeno puro por medio de una lanza. Los hornos de arco elctrico funcionan con tres electrodos de grafito los que pueden llegar a tener 760mm de dimetro y longitud de hasta 12m. La mayora de los hornos operan a 40v y la corriente elctrica es de 12,000 A. Estos equipos tienen un crisol o cuerpo de placa de acero forrado con refractario y su bveda es de refractario tambin sostenida por un cincho de acero, por lo regular enfriado con agua. Para la carga del horno los electrodos y la bveda se mueven dejando descubierto al crisol, en el que se deposita la carga por medio de una gra viajera.

Estos equipos son los ms utilizados en industrias de tamao mediano y pequeo, en donde la produccin del acero es para un fin determinado, como varilla corrugada, aleaciones especiales, etc.
Horno de arco elctrico

Horno De Refinacin Estos hornos pueden ser de varios tipos, en realidad puede ser cualquier horno al que por medio de aire u oxgeno se obtenga hierro con carbn controlado, sin embargo se pueden mencionar dos de los hornos ms conocidos para este fin.

Horno De Induccin Utilizan una corriente inducida que circula por una bovina que rodea a un crisol en el cual se funde la carga. La corriente es de alta frecuencia y la bovina es enfriada por agua, la corriente es de aproximadamente 1000Hz, la cual es suministrada por un sistema de motogenerador. Estos hornos se cargan con piezas slidas de metal, chatarra de alta calidad o virutas metlicas. El tiempo de fusin toma entre 50 y 90 min, fundiendo cargas de hasta 3.6 toneladas. Los productos son aceros de alta calidad o con aleaciones especiales.

Horno De Aire O Crisol Es el proceso ms antiguo que existe en la fundicin, tambin se le conoce como horno de aire. Este equipo se integra por un crisol de arcilla y grafito, los que son extremadamente frgiles, los crisoles se colocan dentro de un confinamiento que puede contener algn combustible slido como carbn o los productos de la combustin. Los crisoles son muy poco utilizados en la actualidad excepto para la fusin de metales no ferrosos, su capacidad flucta entre los 50 y 100 kg.
Hornos de crisol para metales no ferrosos

Horno De Cubilote Son equipos muy econmicos y de poco mantenimiento, se utilizan para hacer fundicin de hierros colados. Consisten en un tubo de ms de 4 metros de longitud y pueden tener desde 0.8 a 1.4 m de dimetro, se cargan por la parte superior con camas de chatarra de hierro, coque y piedra caliza. Para la combustin del coque se inyecta aire con unos ventiladores de alta presin, este accede al interior por unas toberas ubicadas en la parte inferior del horno. Tambin estos hornos se pueden cargar con pelets de mineral de hierro o pedacera de arrabio slido. Por cada kilogramo de coque que se consume en el horno, se procesan de 8 a 10 kilogramos de hierro y por cada tonelada de hierro fundido se requieren 40kg de piedra caliza y 5.78 metros cbicos de aire a 100 kPa a 15.5C. Los hornos de cubilote pueden producir colados de hasta 20 toneladas cada tres horas. Este tipo de equipo es muy parecido al alto horno, slo sus dimensiones disminuyen notablememnte. El mayor problema de estos hornos es que sus equipos para el control de emisiones contaminantes es ms costoso que el propio horno, por ello no se controlan sus emisiones de polvo y por lo tanto no se autoriza su operacin.

Clasificacin De Los Aceros Con el fin de estandarizar la composicin de los diferentes tipos de aceros que hay en el mercado la Society of Automotive Engineers (SAE) y el American Iron and Steel Institute (AISI) han establecido mtodos para identificar los diferentes tipos de acero que se fabrican. Ambos sistemas son similares para la clasificacin.

En ambos sistemas se utilizan cuatro o cinco dgitos para designar al tipo de acero. En el sistema AISI tambin se indica el proceso de produccin con una letra antes del nmero. Primer dgito. Es un nmero con el que se indica el elemento predominante de aleacin. 1= carbn, 2= nquel, 3=nquel cromo, 4=molibdeno, 5=cromo, 6=cromo vanadio, 8=triple aleacin, 9 silicio magnesio. El segundo dgito. Es un nmero que indica el porcentaje aproximado en peso del elemento de aleacin, sealado en el primer dgito. Por ejemplo un acero 2540, indica que tiene aleacin de nquel y que esta es del 5%. Los dgitos 3 y 4. Indican el contenido promedio de carbono en centsimas, as en el ejemplo anterior se tendra que un acero 2540 es un acero con 5% de nquel y .4% de carbn. Cuando en las clasificaciones se tiene una letra al principio esta indica el proceso que se utiliz para elaborar el acero, siendo los prefijo los siguientes: A = Acero bsico de hogar abierto B = Acero cido de Bessemer al carbono C= Acero bsico de convertidos de oxgeno D = Acero cido al carbono de hogar abierto E = Acero de horno elctrico A10XXX A= Proceso de fabricacin 10 = Tipo de acero X = % de la aleacin del tipo de acero X X= % de contenido de carbono en centsimas.

Lingotes Y Colada Continua

Para fabricar los diferentes objetos tiles en la industria metal metlica, es necesario que el hierro se presente en barras, lminas, alambres, placas, tubos o perfiles estructurales, los que se obtienen de los procesos de rolado. El proceso de rolado consiste en pasar a un material por unos rodillos con una forma determinada, para que al aplicar presin el material metlico adquiera la forma que se necesita. El material metlico que se alimenta a los rodillos debe tener una forma determinada, esta forma se obtiene al colar en moldes el metal fundido que ser procesado, a estos productos se les llama lingotes o lupias y pueden ser secciones rectangulares, cuadradas o redondas. Los lingotes (cilindros con un extremo menor que el otro) o lupias (lingotes de gran tamao con secciones rectangulares) pueden tener desde 25 kg hasta varias toneladas, todo depender de para qu se van a utilizar y para con qu tipo de rodillos se van a procesar. Colada continua Cuando se requiere un material de seccin constante y en grandes cantidades se puede utilizar el mtodo de la colada continua, el cuan consiste en colocar un molde con la forma que se requiere debajo de un crisol, el que con una vlvula puede ir dosificando material fundido al molde. Por gravedad el material fundido pasa por el molde, el que est enfriado por un sistema de agua, al pasar el material fundido por le molde fro se convierte en pastoso y adquiere la forma del molde. Posteriormente el material es conformado con una serie de rodillos que al mismo tiempo lo arrastran hacia la parte exterior del sistema. Una vez conformado el material con la forma necesaria y con la longitud adecuada el material se corta y almacena. Por este medio se pueden fabricar perfiles, varillas y barras de diferentes secciones y lminas o placas de varios calibres y longitudes. La colada continua es un proceso muy eficaz y efectivo para la fabricacin de varios tipos de materiales de uso comercial.
Colada continua

Ilustracin de colada continua del libro Operacin de Mquinas Herramientas de Krar.

Algunos Elementos Qumicos En La Fundicin Del Hierro Existen muchos elementos qumicos que dan las caractersticas de ingeniera a las aleaciones ferrosas, sin embargo hay algunos que se destacan por sus efectos muy definidos, a continuacin se presentan algunos de estos elementos. Carbono. Arriba del 4% baja la calidad del hierro, sin embargo se puede decir que es el elemento que da la dureza al hierro y por medio de sus diferentes formas en las que se presenta, se pueden definir varias propiedades de las aleaciones y su grado de maquinabilidad. Con base a la cantidad de carbono en el hierro las aleaciones se pueden definir o clasificar como se observ en los temas anteriores. Silicio. Este elemento hasta un 3.25% es un ablandador del hierro y es el elemento predominante en la determinacin de las cantidades de carbono en las aleaciones de hierro. El silicio arriba de 3.25% acta como endurecedor. Las fundiciones con bajo contenido de silicio responden mejor a los tratamientos trmicos. Manganeso. Es un elemento que cuando se agrega a la fundicin arriba del 0.5% sirve para eliminar al azufre del hierro. Como la mezcla producto del azufre y el manganeso tiene baja densidad flota y se elimina en forma de escoria. Tambin aumenta la fluidez, resistencia y dureza del hierro. Azufre. No sirve de nada en el hierro, debe ser eliminado y controlado.

P R O D U C C I N

D E L

A C E R O

LOS PRIMEROS ACEREROS COMO el hierro se corroe fcilmente, no se conservan piezas muy antiguas que sirvan de pista para localizar a los primeros fundidores de hierro que supieron explotar lo primeros minerales ferrosos. Los minerales ferrosos son mucho ms abundantes en la Tierra que el hierro meterico, sin embargo las tcnicas para aprovecharlos son mucho ms complicadas. Para aprovechar el hierro meterico solamente hay que conformarlo a base de martillazos, inclusive en algunos casos no hay necesidad de calentarlo. Los minerales ferrosos, por el contrario, son una mezcla de xidos de hierro y una cantidad variable de otros compuestos de donde la separacin del hierro no es nada fcil. Es probable que de manera accidental los antiguos hayan descubierto pequeos trozos de hierro en residuos de fogatas donde se quem lea en abundancia en contacto con rocas de alto contenido frrico. Esto es concebible porque el hierro ocupa el cuarto lugar en abundancia en la corteza terrestre despus del oxgeno, el silicio y el aluminio. La accin del monxido de carbono producido durante la combustin de la lea pudo haber servido para retirar el oxgeno de los xidos de hierro. Por este mecanismo, las rocas se convertiran en piezas de hierro poroso que ahora se conoce como hierro esponja. Cuando el hierro esponja se encuentra al rojo vivo en contacto con las brasas, en los poros se acumula una escoria lquida que los antiguos eliminaban martillando al hierro esponja en un yunque. Como producto se obtena un hierro forjado bastante puro. Se conocen piezas muy antiguas cuyo contenido aleante era inferior al 0.1% y con menos del 3% de escoria atrapada en los poros. Hasta aqu los antiguos tenan hierro, no acero. Hay indicios de que alrededor del ao 1200 a.C. ya se saba cmo convertir la superficie del hierro forjado en acero. Una vez conformada un hacha de hierro forjado, por ejemplo, se empacaba en medio de carbn de lea molido. El paquete se mantena en un recipiente al rojo vivo por varias horas para que el carbono de la lea se difundiera hacia el interior del hacha, formando una capa dura de acero (hierro + carbono) alrededor de una matriz de hierro. A la luz de lo que ahora se ensea desde la secundaria, los procedimientos que empleaban los antiguos eran muy claros. Si el hierro en los minerales est oxidado, hay que sacarle el oxgeno, y que mejor que el monxido de carbono, al cual le gusta el oxgeno para convertirse en bixido de carbono. Sin embargo, para los antiguos, que no saban que exista el oxgeno, que no tenan el

concepto de elementos o reacciones qumicas, el asunto era sumamente oscuro. La magia y la metalurgia no tenan frontera. Entre los antiguos, el hierro era considerado de origen celeste, sideral. Algunos pensaban que el cielo era una bveda de donde se desprendan los meteoritos. Los herreros eran seores del fuego, brujos, chamanes, capaces de lograr una transmutacin que haca aparecer el material de los cielos en la Tierra. Cmo localizar un mineral de hierro? Hoy en da, desde los satlites, se pueden rastrear a gran velocidad los recursos minerales de pases enteros. Existen equipos de anlisis que detectan los elementos presentes en las rocas, con precisin y velocidad sorprendentes. En ausencia de los equipos modernos, y de muchos que los precedieron, los antiguos estaban a merced del apoyo divino. Al mineral se le asociaba un comportamiento de animal, que se mueve, se esconde y siente atraccin por algunos humanos y repulsin por otros y se crea que el herrero estaba dotado de poderes mgicos que le permitan ir a la caza de minerales. La extraccin de los minerales era vista como una alteracin a un proceso de gestacin. La madre Tierra, en sus entraas, contena embriones que en un futuro lejano se convertiran en hierro. Slo un brujo, un seor del fuego, poda extraer ese embrin y trasplantarlo a una nueva matriz, el horno, donde se acelerara el nacimiento del hierro. Claro que los principales responsables de la nube mitolgica que oscureca la metalrgica eran los propios herreros. Ellos mismos, en su condicin de nmadas en bsqueda de nuevos minerales, se encargaron de difundir sus ritos y misterios. El hierro tuvo que dar una batalla importante antes de sustituir al bronce como material para la fabricacin de herramientas y armas. Durante cerca de dos milenios, cerca del ao 1 200 ,a.C., las aleaciones basadas en el cobre, entre ellas el bronce, eran preferidas en lugar del hierro. De hecho, el bronce tena propiedades superiores. El bronce inicialmente se produca aleando el cobre con el arsnico, porque muchos minerales contenan estos dos elementos a la vez. El arsnico se agregaba al cobre, dando lugar a un material de resistencia, superior que se ha caracterizado como "bronce natural". Ms adelante, en lugar de arsnico se emple el estao para producir el bronce. El bronce es bastante ms duro que el hierro esponja, de modo que por mucho tiempo este, ltimo fue poco atractivo. Adems el bronce se poda fundir y vaciar en moldes a temperaturas relativamente accesibles alrededor de los 1 000C. Esto era imposible con el hierro esponja, que se funde a los 1 537C. Algunos investigadores creen que el hierro no sustituy al bronce debido a un avance en el proceso tecnolgico, sino porque por alguna razn el bronce escase. Es concebible que el suministro

europeo de estao se haya interrumpido. De hecho, el cobre y el estao son mucho menos abundantes en la corteza terrestre que el hierro y el carbono. El proceso de "aceracin" del hierro, se dice, surgi por la necesidad de contar con un material tan fuerte como el bronce. El efecto del carbono en el endurecimiento del acero se compara con el efecto del estao en el cobre en la figura 17. Para tener una ventaja notoria sobre el bronce, los herreros tuvieron que ingenirselas para introducir un 0.4% de carbono en el hierro. Esto no es nada fcil. Como ya se dijo antes, los herreros antiguos empacaban a los objetos de hierro en polvo de carbn de lea y los metan en un horno para que el carbono se difundiera en el hierro. A temperaturas tan altas como 950C, toma nueve horas formar una corteza de acero (con 0.5% de carbono)de 1.5 mm de grueso alrededor de la pieza de hierro. Este proceso, con algunas variantes, todava se emplea en la actualidad y se conoce como cementacin. A emerger la civilizacin de la oscuridad de la Edad Media, todava la cementacin era el mtodo ms generalizado para convertir la superficie del hierro forjado en acero. Para introducir las capas de acero en el interior de una espada, se tomaba una barra de hierro y se cementaba; luego se martillaba hasta alcanzar el doble, de su longitud inicial; se doblaba de modo que una mitad quedara encima de la otra y se martillaba al rojo vivo hasta que soldaran las dos mitades, quedando en el interior una capa de acero. El proceso se repeta hasta que la hoja de espada tuviera una textura similar a la de un pastel de mil hojas. En sables japoneses se han encontrado, efectivamente, varios miles de capas. Esto no quiere decir que el proceso anterior se tenga que repetir miles de veces. Como las capas se multiplican exponencialmente al aumentar el nmero de dobleces, bastan 12 dobleces para lograr ms de 4000 capas (212). Pero 12 dobleces cuestan mucho trabajo y energa. Cada cementacin puede tomar una jornada de trabajo y grandes cantidades de carbn de lea. Los herreros europeos hacan solamente uno o dos dobleces.

Figura 17. Curvas de la resistencia del bronce y del acero como funcin del contenido de estao y de carbono respectivamente. Cuando el contenido de carbono en el acero supera el 0.4% se empieza a notar una ventaja sobre el bronce.

No fue sino hasta 1740 que el mundo occidental redescubri el mtodo del crisol para producir acero. Por esas fechas, un relojero y cirujano amateur llamado Benjamn Huntsman tena asombrados a sus competidores por la textura tan uniforme de sus aceros. Huntsman se cuidaba muy bien de guardar el secreto de su mtodo, para que nadie, con excepcin de l y sus ayudantes, lo conociera. Pero uno de sus competidores, vil y astuto, se vali del chantaje al espritu humanitario. En una noche de tormenta fingi estar atrapado por la lluvia y pidi refugio en el taller de Huntsman. La tradicin de la poca impona moralmente dar el refugio solicitado, de modo que Huntsman no se pudo negar. El espa se asombr de la simplicidad del proceso. Huntsman cementaba pequeos trozos de hierro y los funda en un crisol. A solidificar, desde luego, el acero resultaba sumamente uniforme. El espa se lament de no haber trabajado esta idea tan simple desde mucho antes. La idea, sin embargo, era ms vieja de lo que el espa crea; el mtodo del crisol para producir acero se practicaba en varios lugares del mundo desde tiempo inmemorial, incluyendo entre stos, desde luego, a los talleres indios productores de wootz. Lo que entorpeca el avance de la tecnologa en el acero era la obscuridad en la que se encontraba. En el siglo XVIII se desconoca el motivo por el cual el hierro forjado, el acero y el arrabio eran distintos. No fue sino hasta 1820 cuando Kersten plante que era el contenido de carbono la razn de sus diferencias. El primer mtodo para determinar con precisin el contenido de carbono en el acero fue desarrollado en 1831 por Leibig.

LA REVOLUCIN INDUSTRIAL Antes de la revolucin industrial, el acero era un material caro que se produca en escala reducida para fabricar armas, principalmente. Los componentes estructurales de mquinas, puentes y edificios eran de hierro forjado o fundiciones. Las fundiciones son aleaciones de hierro con carbono entre 2.5% y 5%. La aleacin que contiene el 4.3% se conoce como "eutctica" y es aquella donde el punto de fusin es mnimo, 1 130C. Esta temperatura es mucho ms accesible que la del punto de fusin del hierro puro (1, 537C). Los chinos ya en el siglo VI de nuestra era, conocan y aprovechaban la composicin eutctica para producir fundiciones en hornos de lea. Eran hornos, mayores que los europeos y por su mayor escala podan alcanzar temperaturas superiores a los 1 150C. El producto de estos hornos era una aleacin lquida llamada arrabio que contena abundantes impurezas. Por su baja temperatura de fusin, el arrabio serva como punto de partida para la fabricacin de hierro fundido, al cual solamente se le eliminaban las impurezas manteniendo un alto contenido de carbono. El arrabio, ya en estado slido, serva tambin para producir hierro forjado. Usualmente se introduca en lingotes a hornos de carbn de lea, dotados de sopladores de aire. El oxgeno del aire reaccionaba con el carbono y otras impurezas del arrabio formndose as escoria lquida y una esponja de hierro. El hierro esponja, casi puro, se mantena slido y la escoria lquida se remova a martillazos. La maquinaria bsica para el conformado de piezas estructurales se desarroll mucho antes que la aparicin en escala masiva del acero. En Massachusetts, desde 1648, operaban molinos de laminacin para producir alambrn y barras de hierro forjado. La laminacin consiste en hacer pasar un trozo de metal maleable a travs de un sistema de dos rodillos, como se indica en la figura 18. Al girar los rodillos aplanan al metal. A veces los rodillos tienen acanalados que sirven para conformar barras; o arreglos ms caprichosos para producir perfiles en forma de T o I, o alguna otra configuracin.

Figura 18. Proceso de laminacin. Una placa o una barra de acero, generalmente al rojo vivo , se pasa por unos rodillos donde se produce un cambio en la seccin transversal con la geometra deseada.

A principios del siglo XVIII ya haba en Suecia y en Inglaterra laminadores movidos por molinos de agua. La mquina de vapor de Watt fue aplicada para este uso por primera vez en 1786. A mediados del siglo XIX se producan por laminacin rieles para ferrocarril de 40 m de largo; se usaba de manera generalizada el martillo de vapor y se fabric el primer buque interocenico hecho a base de hierro forjado. El buque, llamado SS Great Britain fue construido con doble capa de hierro y con cinco compartimentos. Su peso fue de 8 000 toneladas, cuatro de las cuales fueron de la hlice. El casco se construy traslapando placas unidas con remaches a un poderoso marco de vigas. La torre Eiffel, inaugurada en Pars en 1889, se construy con ms de 7 000 toneladas de hierro forjado. Como el acero todava era muy caro, los constructores Forges y Mendel optaron por el hierro forjado. La fabricacin masiva y, por lo tanto econmica del acero estaba ya retrasada en relacin con su demanda. El primer paso para lograr la transformacin masiva del arrabio en acero lo dio el ingls Henry Bessemer en 1856. La idea de Bessemer era simple: eliminar las impurezas del arrabio lquido y reducir su contenido de carbono mediante la inyeccin de aire en un "convertidor" de arrabio en acero. Se trata de una especie de crisol, como el que muestra en la figura 19, donde se inyecta aire soplado desde la parte inferior, que a su paso a travs del arrabio lquido logra la oxidacin de carbono. As, el contenido de carbono se reduce al 4 o 5% a alrededor de un 0.5 % . Adems el oxgeno reacciona con las impurezas del arrabio produciendo escoria que sube y flota en la superficie del acero lquido. Como la combinacin del oxgeno con el carbono del arrabio es una combustin que genera calor; Bessemer acertadamente sostena que su proceso estaba exento de costos por energa. La idea era fantstica.

Figura 19. Convertidor de arrabio en acero inventado por Henry Bessemer. Un flujo de aire se inyecta por la parte inferior del horno para que elimine gran parte del carbono y otras impurezas del arrabio por oxidacin. Este diseo fracas inicialmente porque el refractario que cubra las paredes del horno era de tipo "cido".

Bessemer logr convencer a los grandes seores del hierro de la poca victoriana para que aplicaran industrialmente los procedimientos que l haba desarrollado a escala de laboratorio. Se invirtieron enormes recursos en el proyecto, cuyo resultado fue un escandaloso fracaso. Bessemer fue obligado a reponer el dinero a los industriales y se hundi en el mayor descrdito. Pero Bessemer no se dio por vencido. Le cost mucho darse cuenta de que el arrabio que l haba empleado en sus experimentos de laboratorio era distinto al que explotaban industrialmente los fundidores ingleses. Por alguna razn, Bessemer haba empleado un arrabio de bajo contenido de fsforo que contrastaba con el arrabio obtenido de muchos minerales nativos de Inglaterra y Europa que eran muy ricos en este elemento. La pared del convertidor de Bessemer estaba recubierta con ladrillos refractarios ricos en xido de silicio: slice. En la jerga de los refractarios a stos se les llama "cidos" para distinguirlos de los xidos metlicos, que se denominan "bsicos". La triste experiencia del primer intento de Bessemer sirvi para demostrar que los refractarios cidos entorpecen la eliminacin del fsforo del arrabio. Ms tarde Thomas y Gilchrist, tambin ingleses, probaron que el convertidor de Bessemer transformaba exitosamente el arrabio en acero si la pared del horno se recubra con refractarios "bsicos", de xido de magnesio por ejemplo. Para quitar el fsforo y el slice del arrabio, aadieron trozos de piedra caliza que reacciona con ambos para producir compuestos que flotan en la escoria. Esto no se poda hacer en el convertidor "cido" de Bessemer porque la piedra caliza podra reaccionar con los ladrillos de slica de sus paredes. Bessemer instal su propia acera en Sheffield, pag sus deudas, pronto logr una produccin de un milln de toneladas por ao y amas una gran fortuna. Lo que nunca pudo recuperar fue la confianza de los industriales ingleses. De muy mala manera fue rechazado su proyecto para sustituir los rieles de ferrocarril de "hierro" forjado de esa poca por los de acero que ahora todo el mundo utiliza. La tecnologa para producir, arrabio siempre estuvo inmersa en un proceso evolutivo. Un paso de una gran trascendencia se dio en el siglo XVIII, cuando el carbn mineral sustituy al carbn de lea en los hornos. El uso del carbn de lea en las aceras dej secuelas dramticas en muchos pases. En Inglaterra la devastacin fue tan brutal que para mediados del siglo XVIII los bosques ya se haban agotado. Por ms de un siglo Inglaterra tuvo que importar hierro o arrabio de Suecia, Rusia y de sus colonias americanas, debido a su insuficiencia de carbn de lea. Para bien de los bosques, en el siglo XVIII se inici el uso del carbn mineral para producir arrabio. El carbn mineral usualmente contiene sustancias voltiles indeseables para la fabricacin del arrabio. Se desarrollo entonces un mtodo que consiste en triturar y calentar el carbn mineral en hornos para que las sustancias voltiles sean expelidas, dando lugar a un carbn ms refinado llamado coque.

Cuando los convertidores "bsicos" de arrabio en acero entraron en operacin, ya se produca carbn mineral coquizado en plantas avanzada donde adems de purificar al carbn se, aprovechaban los gases expelidos. Se obtenan como subproductos amoniaco, benceno, tolueno, nafta aromtica y brea de alquitrn. LOS ACEREROS CLSICOS Una vez desatada la produccin masiva de acero durante la revolucin industrial, la produccin, mundial creci vertiginosamente, como se indica en la figura 20, impulsada por una fiebre tecnolgica sin precedentes y por una demanda industrial insatisfecha. El fenmeno nunca estuvo limitado al mbito ingls. Diez aos antes de registrarse la patente de Bessemer, William Kelly haba desarrollado la misma idea en Estados Unidos. Asimismo los hermanos Siemens, alemanes, y posteriormente los hermanos Martin, franceses, dieron grandes pasos en el desarrollo de convertidores de arrabio en acero que antes de terminar el siglo XIX ya haban superado la produccin a los de Bessemer (figura 21).

Figura 20. Grfica de la produccin mundial de acero en los ltimos siglos. El invento de Bessemer fue el punto de partida del vertiginoso crecimiento.

Figura 21. Produccin de acero en Inglaterra. Los convertidores de Bessemer, "cidos" o "bsicos", dominaron inicialmente. El sistema Siemens-Martin fue el ms utilizado en las primeras siete dcadas del presente siglo. Los convertidores BOF cobraron importancia en los ltimos treinta aos.

La geografa de la produccin de acero tambin evolucion. A principios del siglo XVIII Suecia era el primer productor mundial de arrabio. Posteriormente Inglaterra tom su lugar, manteniendo su hegemona hasta finales del siglo XIX. En 1890 Estados Unidos rebas a Gran Bretaa y se mantuvo como lder hasta 1971, cuando fue superado por la Unin Sovitica. En la figura 22 se presentan los diez primeros productores del mundo en 1983. La situacin reciente dista de ser estable. De 1976 a 1983 China pas del octavo al cuarto lugar, Japn desplaz a Estados Unidos del segundo lugar, la Gran Bretaa pas del sptimo al dcimo y Corea del Sur se movi del lugar 25 y se puso en el 15.

Figura 22. Los diez mayores productores de acero en el mundo en 1983.

LOS ALTOS HORNOS Antes de que desaparezcan de la faz de la Tierra, vale la pena describir a los modernos dinosaurios que ahora producen la mayor parte del acero del mundo. El proceso se puede dividir en dos grandes pasos. El primero consiste en transformar el mineral de hierro de las minas en arrabio y el segundo en convertir el arrabio en acero. En un alto horno, cuyo esquema se presenta en la figura 23, se logra la transformacin del mineral de hierro en arrabio. Este tipo de horno es el que tienen actualmente la Siderrgica Lzaro Crdenas-Las Truchas, en la costa del Pacifico de Michoacn; Altos Hornos de Mxico, en Coahuila; y el que tena la Fundidora de Monterrey que cerr hace algunos aos. Tambin este tipo de hornos fueron los que, abatidos por las recientes sacudidas tecnolgicas, cayeron dinamitados a principios de 1986 en la Bethlehem Steel Corporation de Pennsylvania.

Figura 23. En el alto horno, el mineral de hierro, el coque y la caliza se cargan por la parte superior. Por las otras toberas se inyecta el aire caliente que enciende el coque y libera el monxido de carbono necesario para reducir al xido de hierro. El arrabio, producto final del alto horno, se colecta por una piquera en la parte inferior.

Los minerales de hierro contienen del 60 al 70% de hierro; el resto se compone de oxgeno, arena, arcilla y piedras, que a su vez contienen slice (xido de silicio) Es necesario deshacerse del slice para evitar que una parte del hierro se desperdicie al formar compuestos con esta sustancia. Lo anterior se logra agregando piedra caliza. La caliza tiene la propiedad de que, a altas temperaturas, tiene mucha afinidad por el slice y por otras

impurezas que vienen con el mineral, formando compuestos que flotan en el arrabio lquido como escoria. El mineral, junto con la piedra caliza y el coque tienen en su conjunto el nombre de carga y se introducen en el alto horno por la parte superior. La forma y el tamao de la carga estn ya muy estudiados. Primero se muelen los minerales de hiero y la piedra caliza. Luego se producen aglomerados de uno a dos centmetros de dimetro, donde la caliza se incorpora junto con el mineral. Con bandas transportadoras se lleva la carga, es decir las esferas del mineral y la caliza, y trozos de coque, hasta la parte superior del alto horno (Figura 23). Casi todo el alto horno se mantiene lleno de carga. Por la parte inferior, utilizando ductos llamados toberas, se introduce un soplo de aire caliente que fluye por los huecos que quedan entre las partculas de la carga. Desde los tiempos de los fundidores chinos del siglo VI hasta principios del siglo XIX el arrabio se produjo soplando con aire fro sobre la mezcla de minerales y carbn. Sin embargo, el proceso es mucho ms eficiente tanto en rapidez como en consumo de coque si se sopla aire caliente adicionado con un poco de oxgeno y, eventualmente, con hidrocarburos. Cuando el soplo de aire caliente fue introducido por James Nielsen en 1828, se logr de inmediato un ahorro del 40% en el consumo de carbn. En el alto horno, el aire caliente sirve para producir la combustin del coque y para elevar la temperatura. El oxgeno del aire se combina con el carbono para producir el monxido de carbono que, a su vez, reacciona con el xido de hierro para producir hierro y bixido de carbono. Al salir del alto horno, los gases producidos por la reaccin del aire, caliente con el coque y el mineral de hierro no estn totalmente quemados. Es comn, que una cuarta parte de la mezcla de gases salientes sea monxido de carbono. Este gas venenoso todava puede quemarse, es decir, oxidarse, y el calor producido es aprovechable en el calentamiento del soplo del aire que entra. Con esto se logra adems un beneficio para el ambiente al reducir las emisiones de monxido de carbono. Los gases que salen del alto horno son canalizados mediante duetos hacia enormes estufas donde se logra la combustin total de los mismos. En el camino, como se ilustra en la figura 24, los gases se hacen pasar por cmaras para separar el polvo que arrastran. De esas cmaras se conducen a una de las estufas (los altos hornos se acompaan al menos de dos estufas). Las estufas son cmaras de combustin revestidas, con tabiques refractarios con alta capacidad de absorber calor. Despus de algunas horas de quemado de los gases la estufa alcanza altas temperaturas y en ese momento los gases se canalizan a otra de las estufas. Es entonces cuando el soplo del aire, que deber entrar al alto horno, se pasa por la estufa para que se caliente al hacer contacto con las paredes de tabique refractario incandescente, y alcanza temperaturas superiores a los 1

000C. En la figura 24, la estufa de la izquierda esta quemando gases y la de la derecha est calentando al soplo de aire. La parte ms caliente del alto horno se localiza justamente arriba de las toberas y se conoce como, etalaje (Figura 23). All la temperatura alcanza los 1800C, alrededor de 550 grados ms de los necesarios para fundir el arrabio. En estas condiciones las esferas de la carga, originalmente hechas de xidos de hierro y caliza, lloran (gotean) arrabio y escoria que se depositan en el crisol que est en la parte inferior del alto horno.

Figura 24. Los gases ricos en monxido de carbono que salen del alto horno son aprovechados para calentar las estufas al completar su combustin. Mientras una de las estufas est en el proceso de combustin, la otra, previamente calentada, sirve para elevar la temperatura del aire por encima de los 1 000C.

La escoria y el arrabio se sacan del crisol por unos ductos llamados piqueras. La piquera de escoria est colocada ms arriba que la de arrabio porque la escoria flota, Frecuentemente el arrabio se traslada al convertidor en el estado lquido; sin embargo, en algunas plantas se vaca para formar lingotes. En Inglaterra, originalmente, los lingotes de arrabio tenan la forma de cerdos y por eso en ingls el arrabio es conocido como pig iron. Los convertidores de arrabio en acero ya no son como los de Bessemer y sus contemporneos. Conocidos generalmente por sus iniciales en ingls, los convertidoresBOF (basic oxygen furnace) logran la refinacin del arrabio empleando la misma idea de Bessemer para eliminar las impurezas y el exceso de carbono por oxidacin, adems de aprovechar el calor de la oxidacin como fuente de energa para la fusin. En lugar del soplo de aire que utilizaba Bessemer, en los BOF la oxidacin se hace directamente con oxgeno. Esta idea tambin la tuvo Bessemer porque el aire contiene solamente un 21%, de oxgeno contra un 78% de nitrgeno. Lo que pas fue que en los tiempos de Bessemer el

oxgeno puro era muy caro, de modo que no era accesible ni para hacer experimentos en el laboratorio. Cien aos despus la situacin era otra porque se desarrollaron mtodos baratos para producir oxgeno y en la escala necesaria para abastecer a las grandes siderrgicas. Un esquema del convertidor BOF se presenta en la figura 25. Consiste en una olla de acero recubierta en su interior con material refractario del tipo bsico, xido de magnesio o algo as. A diferencia del convertidor de Bessemer (Figura 19) donde se soplaba el aire por la parte inferior, en el BOF se inyecta el oxgeno por una lanza que entra por la parte superior. La lanza se enfra con serpentines de agua, interiores para evitar que se funda. La carga y la descarga de la olla se hacen tambin por la parte superior y por eso la olla est montada en chumaceras que le permiten girar.

Figura 25. Mediante un chorro de oxgeno con polvo de piedra caliza el arrabio es convertido en acero en un BOF, El oxgeno reacciona con el carbono del arrabio y lo elimina en forma de bixido (o monxido) de carbono. La caliza sirve para eliminar impurezas, entre las que destaca el fsforo.

Originalmente el proceso BOF fue desarrollado en Austria para convertir arrabio con bajo contenido de fsforo (alrededor del O.3%), y en ese tiempo se bautiz con las iniciales LD, de Linz Dsenverfahren (lanza de Linz). Luego la tcnica se extendi, para arrabios de alto fsforo mediante la adicin al chorro de oxgeno de polvo de piedra caliza. Entonces se logr la produccin de acero con arrabio de contenidos de fsforo tan altos que llegaban incluso al 2%. Una de las grandes ventajas que desde un principio se observ en los convertidores BOFfue su capacidad para aceptar hasta un 20% de "chatarra junto con la carga de arrabio lquido.

La diferencia de precios entre la chatarra fra y el arrabio lquido ha motivado la bsqueda de tecnologas para incrementar lo ms posible la carga de chatarra. Algunos xitos en esta direccin se han obtenido al adicionar al oxgeno que entra por la lanza combustleo y carburos de silicio y calcio. La entrada de los convertidores BOF al mercado mundial fue muy acelerada. En la figura 21 se muestra cmo los BOF marcaron el fin de los ya obsoletos convertidores de Bessemer y de los SiemensMartin que haban dominado por dcadas. LOS NUEVOS ACEREROS Todas las industrias deben examinarse a s mismas con frecuencia. El escenario que compone el estado de la tecnologa, las materias primas y la fuerza de trabajo evoluciona muy rpidamente. Suele ocurrir que las premisas que motivaron el establecimiento de industrias multimillonarias pierdan vigencia a la vuelta de cinco o diez aos. Y aunque esas industrias se resistan a aceptar su obsolescencia y sigan adelante, tarde o temprano sucumbirn ante las empresas ms avanzadas. Todo parece indicar que el alto horno est viviendo su ocaso. La competencia ha forzado a las plantas acereras integradas a crecer, a buscar la produccin en gran escala. Su tamao, ahora con capacidad de producir de 5 000 a 10 000 toneladas, de arrabio por da, las ha hecho muy vulnerables. Estas plantas no pueden detener su operacin so pena de sufrir enormes prdidas econmicas o daos irreversibles. En forma sumamente onerosa han tenido que enfrentar problemas de liquidez financiera, de abastecimiento confiable, de materias primas y de continuidad en la relacin laboral. El suministro de coque es un problema mayor. Durante ms de 250 aos la industria siderrgica ha consumido cantidades colosales de carbn mineral. Naturalmente, los mejores yacimientos de carbn se han agotado. El coque es ahora escaso, caro y de baja calidad. Durante muchos aos los metalurgistas han cuestionado la forma indirecta de obtener el acero produciendo primero el arrabio en los altos hornos. Por qu no sacar directamente el oxgeno del mineral de hierro y obtener el hierro esponja como en la antigedad? En el siglo pasado se propusieron y patentaron muchos mtodos para reducir (desoxidar) a los minerales de hierro directamente en el estado slido. Se sugera el uso de mezclas de gases de hidrgeno, monxido de carbono o hidrocarburos, por su alto poder desoxidante. Varios de esos mtodos eran tcnicamente muy razonables pero ninguno de ellos fue capaz de competir econmicamente con el alto horno. En los aos cincuenta de este siglo resurgi el inters en muchos pases por el desarrollo de tecnologas para producir hierro esponja. Un gran impulso sali de Mxico, donde la compaa HYLSA fue pionera de un proceso de

reduccin directa muy revolucionario. En 1957 HYLSA abri su primera planta en Monterrey. Veinte aos despus el proceso HYL se haba extendido por todo el mundo y se haban construido plantas en Venezuela, Brasil, Zambia, Irak, Irn e Indonesia, aparte de las seis plantas en Mxico, con capacidad superior a diez millones de toneladas anuales. El proceso HYL utiliza una mezcla de gases rica en hidrgeno y monxido de carbono para extraer el oxgeno del mineral de hierro. La mezcla de gases se produce a partir de gas natural y vapor de agua en un dispositivo llamado reformador, que se representa en la figura 26. El gas natural y el vapor se inyectan a una tubera de acero inoxidable que se calienta con unos quemadores. A altas temperaturas, y con ayuda de catalizadores que se ponen en el interior de los tubos, ocurre la reaccin qumica:

Gas natural + vapor de agua hidrgeno + monxido de carbono.

Figura 26. El reformador es un reactor qumico que a altas temperaturas convierte una mezcla de gas natural y vapor en un gas de alto poder reductor formado de hidrgeno y monxido de carbono.

El hidrgeno y el monxido de carbono, agentes reductores (desoxidantes) sumamente, efectivos, salen del reformador acompaados de pequeas cantidades de gas natural y bixido de carbono. La tubera se conecta con los reactores reductores, que no son otra cosa que enormes vasijas metlicas donde se carga el mineral de hierro en forma de pequeas esferas del tamao de una canica ( a 2 cm, de dimetro), cmo se indica en la figura 27.

Figura 27. La unidad reductora consta de una enorme vasija donde se deposita un aglomerado de esferas del mineral por donde pasa el gas reductor previamente calentado a altas temperaturas. Posteriormente el gas residual es enfriado en una tubera baada con agua.

El mineral de hierro que se emplea en las plantas de HYL generalmente tiene la composicin del cuadro 1. Alrededor del 30% del mineral es oxgeno asociado con el hierro que debe removerse al reaccionar con el hidrgeno o con el monxido de carbono. Este objetivo se logra en un 85 o un 90% adems de aadir al producto hierro esponja, un 2% de carbono. La economa de los recursos energticos consumidos y generados en el proceso es muy importante para obtener precios competitivos. Por esta razn, las plantas HYL se componen de cuatro unidades reductoras para aprovechar al mximo la energa y el potencial de reduccin de los gases. En la figura 28 se ilustra cmo mientras una de las unidades reductoras se est descargando del hierro esponja y cargando de mineral, el flujo de gases reductores est pasando a travs de las otras tres unidades. El gas reductor que sale al final todava se aprovecha para quemarse en el reformador y en otras etapas de proceso.

CUADRO 1.- Composicin del mineral de hierro empleado en el proceso HYL

Sustancia Hierro Oxgeno (en el hierro) Fsforo Azufre xido de calcio xido de magnesio xido de aluminio

Porcentaje en masa 67% 67% 0.05% 0.02% 1.8% 0.75% 1.03%

xido de silicio Impurezas

1.3% 1.1%

Figura 28. Una planta de reduccin directa es un ensamble de un reformador y varias unidades reductoras. Las materias primas y los minerales en el proceso HYL son aprovechados al mximo al emplear el gas reductor residual como combustible para las unidades calefactoras.

De hecho las plantas, en realidad, son una maraa de tubos y vlvulas que llevan muchas horas de ingeniera, y cuyo nico objetivo es exprimir al mximo los recursos de las materias primas y de los combustibles.

Figura 29. El horno de arco consta de una vasija recubierta con refractarios donde se coloca chatarra y/o hierro esponja, que se funden con el paso de una corriente elctrica introducida con electrodos de grafito.

El hierro esponja se convierte en acero lquido en un horno de arco elctrico. El horno elctrico funde al hierro esponja, y a la chatarra que usualmente se agrega, haciendo pasar por ellos enormes cantidades de corriente elctrica. El horno elctrico se muestra en la figura 29. El acero fundido se pasa a una olla donde, en ocasiones, se hace el ajuste final de la aleacin. Finalmente, el acero se vaca en moldes adecuados a cada proceso de fabricacin posterior. MINIACERAS

Un competidor implacable de las grandes plantas integradas (que parten del mineral de hierro y terminan con productos acabados de acero) ha surgido de los miles de millones de toneladas de acero que ellas mismas han producido. La chatarra es hoy una materia prima nada despreciable para la fabricacin de acero, que suele aprovecharse en plantas pequeas conocidas como miniaceras, donde la chatarra se funde en hornos de arco elctrico. Tcnicamente, su sistema de operacin es muy sencillo. La materia prima se consigue con un buen comprador de chatarra capaz de asegurar un suministro regular. Esto no es nada fcil porque las fuentes de chatarra son muy irregulares. Un buen "chatarrero" debe adems distinguir entre los distintos tipos de chatarra disponible. La chatarra de primera es aquella, que viene en trozos chicos en relacin con el tamao del horno, de buen grosor con pocos elementos indeseables como el cinc de los galvanizados, por ejemplo. Las piezas de acero grandes no son tan atractivas para los chatarreros porque su manejo es difcil y porque dejan mucho espacio vaco entre una y otra pieza. La chatarra se carga al horno de arco elctrico y se funde al exponerse al paso de una enorme corriente elctrica. La corriente elctrica llega a la chatarra a travs de electrodos de carbono (grafito). Cuando la chatarra se pasa al estado lquido, lo cual ocurre en algunos minutos, los operadores toman una muestra y la llevan al laboratorio de anlisis. En cuestin de segundos, con la ayuda de espectrmetros modernos, se determina la composicin qumica del acero. En particular , son de inters los siguientes elementos: carbono, manganeso, fsforo, azufre, silicio, cromo y bronce. El hierro, la base de la aleacin, se determina por balance. Generalmente es necesario hacer algn ajuste a la aleacin mediante la adicin de otros elementos necesarios o de formadores de escoria para retirar elementos indeseables como el fsforo o el azufre. Del horno elctrico, el acero lquido se pasa a una olla donde en ocasiones se pasa a una mquina de colada continua para producir barras de acero de seccin cuadrada de 10 a 15 centmetros por lado y de 6 a 8 metros de longitud, llamadas palanquillas.

Figura 30. En el proceso de colada continua se producen barras de seccin cuadrada (palanquillas) en un molde, directamente a partir de acero lquido. La colada continua produce un ahorro considerable de trabajo y energa con respecto a los procesos menos recientes que producen lingotes con el acero lquido, los cuales se calientan posteriormente al rojo vivo y se laminan para formar las palanquillas.

El proceso de colada continua se desarroll en Europa en los aos cincuenta para producir secciones de acero directamente a partir de acero lquido. Anteriormente se producan lingotes que, ms tarde, se laminaron en rodillos para formar las palanquillas. La colada continua, con la cual se procesa ms de un tercio de la produccin mundial de acero, se ilustra en la figura 30. El acero lquido de la olla se vaca en un recipiente de donde, a velocidad controlada, pasa a un molde de seccin cuadrada. Las paredes del molde se lubrican para que el acero no se adhiera y se mantienen "fras" refrigerndolas con serpentines de agua. El molde adems, se hace vibrar para ayudar a que el acero se deslice. El molde no tiene tapa inferior porque el acero que ha solidificado en el extremo inferior, sirve como tapa. Despus de pasar por el molde, el acero, ya slido pero al rojo vivo, pasa por una serie de rodillos que lo jalan hasta llegar a una plancha donde, con sopletes, la seccin cuadrada se corta en tramos de la longitud deseada. La palanquilla es la materia prima para los molinos de laminacin donde, a base de rodillos, se conforman productos como varillas corrugadas, alambrones y barras de secciones cuadradas, hexagonales o redondas. Debido a la sencillez de su proceso, las miniaceras tienen un costo de inversin bajsimo comparado con el de las plantas integradas; no estn tcnicamente obligadas a mantenerse en operacin permanentemente, es decir, pueden apagar sus instalaciones e irse una semana de vacaciones sin ningn problema; y su tamao permite ubicarlas cerca de los grandes centros de consumo de acero

y produccin de chatarra para lograr un ahorro importante en materia de transportes. Como las aceras suelen ser un problema para el medio ambiente, muchas miniaceras estn equipadas con dispositivos para el control de emisiones contaminantes. Ubicada a un lado de la carretera que une a las ciudades de Saltillo y Monterrey hay una miniacera de la compaa "De Acero". En esa zona del pas el cielo es muy azul y transparente casi todo el ao. El azul del cielo, la tierra clara y la escasa vegetacin confirman el bello paisaje del semidesierto mexicano. La presencia de cualquier fuente emisora de humos se delata a distancias de kilmetros. Sin embargo, a menos de cien metros del horno de arco elctrico de la miniacera, el cielo se ve siempre azul y transparente. Al entrar, oportunidad que he tenido en un par de ocasiones, pude observar el horno de arco elctrico en plena operacin. Tiene un sistema muy efectivo para captura y precipitacin de polvos contaminantes. Estos polvos, que por cierto son muy atractivos para las industrias cementeras, se colectan en una campana colocada arriba del horno elctrico y son llevados por ductos hasta unos depsitos donde se precipitan. "Una parte fundamental de nuestra rutina de trabajo" me dijo, orgulloso, un ingeniero amigo que labora all, "es mantener en operacin el sistema de control de contaminantes." La mancha caf y gris que frecuentemente se observa alrededor de muchas acereras en Mxico debera ya ser cosa del pasado.

Siderurgia
Acera redirige aqu, para otros usos ver Acera (desambiguacin)

Planta siderrgica.

Se denomina siderurgia (del griego , sderos, "hierro") a la tcnica del tratamiento del mineral de hierro para obtener diferentes tipos de ste o de sus aleaciones. El proceso de transformacin del mineral de hierro comienza desde su extraccin en las minas. El hierro se

encuentra presente en la naturaleza en forma de xidos, hidrxidos, carbonatos, silicatos y sulfuros. Los ms utilizados por la siderurgia son los xidos, hidrxidos y carbonatos. Los procesos bsicos de transformacin son los siguientes: xidos -> hematita (Fe2O3) y la magnetita (Fe304) Hidrxidos -> Limonita Carbonatos -> Siderita o carbonato de hierro (FeCO3) Estos minerales se encuentran combinados en rocas, las cuales contienen elementos indeseados denominados gangas. Parte de la ganga puede ser separada del mineral de hierro antes de su envo a la siderurgia, existiendo principalmente dos mtodos de separacin:

Imantacin: consiste en hacer pasar las rocas por un cilindro imantado de modo que aquellas que contengan mineral de hierro se adhieran al cilindro y caigan separadas de las otras rocas, que precipitan en un sector aparte. El inconveniente de este proceso reside en que la mayora de las reservas de minerales de hierro se encuentra en forma de hematita, la cual no es magntica.

Separacin por densidad: se sumergen todas las rocas en agua, la cual tiene una densidad intermedia entre la ganga y el mineral de hierro. El inconveniente de este mtodo es que el mineral se humedece siendo esto perjudicial en el proceso siderrgico.

Una vez realizada la separacin, el mineral de hierro es llevado a la planta siderrgica donde ser procesado para convertirlo primeramente en arrabio y posteriormente en acero.

Contenido
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1 Siderurgias integrales y aceras 2 Proceso de produccin 3 Procesos en plantas integrales 4 Procesos en aceras especializadas

4.1 Laminadoras

5 Vase tambin 6 Enlaces externos

[editar]Siderurgias

integrales y aceras

Se denomina siderurgia o siderurgia integral a una planta industrial dedicada al proceso completo de producir acero a partir del mineral de hierro, mientras que se denomina acera a una planta industrial dedicada exclusivamente a la produccin y elaboracin de acero partiendo de otro acero o de hierro.

[editar]Proceso

de produccin

El acero es una aleacin de hierro y carbono. Se produce en un proceso de dos fases. Primero el mineral de hierro es reducido o fundido con coque y piedra caliza, produciendo hierro fundido que es moldeado como arrabio o conducido a la siguiente fase como hierro fundido. La segunda fase, la de aceracin, tiene por objetivo reducir el alto contenido de carbono introducido al fundir el mineral y eliminar las impurezas tales como azufre y fsforo, al mismo tiempo que algunos elementos como manganeso, nquel, cromo o vanadio son aadidos en forma de ferro-aleaciones para producir el tipo de acero demandado. En las instalaciones de colada y laminacin se convierte el acero bruto fundido en lingotes o en laminados; desbastes cuadrados (gangas) o planos (flog) y posteriormente en perfiles o chapas, laminadas en caliente o en fro. En principio, son tres los tipos de instalaciones dedicadas a producir piezas de acero fundidas muy grandes o laminados de acero:

[editar]Procesos

en plantas integrales

Una planta integral tiene todas las instalaciones necesarias para la produccin de acero en diferentes formatos.

Hornos de coque: obtener del carbn coque y gas. Altos Hornos: convertir el mineral en hierro fundido Acera: conversin del hierro fundido o el arrabio en acero Moldeado: producir grandes lingotes (tochos o grandes piezas de fundicin de acero)

Trenes de laminacin desbastadores: reducir el tamao de los lingotes produciendo bloms y slabs

Trenes de laminacin de acabado: estructuras y chapas en caliente Trenes de laminacin en fro: chapas y flejes

Las materias primas para una planta integral son mineral de hierro, caliza y coque. Estos materiales son cargados en capas sucesivas y continuas en un alto horno donde la combustin del carbn ayudada por soplado de aire y la presencia de

caliza funde el hierro contenido en el mineral, que se transforma en hierro lquido con un alto contenido en carbono. A intervalos, el hierro lquido acumulado en el alto horno es transformado en lingotes de arrabio o llevado lquido directamente en contenedores refractarios a las aceras. Histricamente el proceso desarrollado por Henry Bessemer ha sido la estrella en la produccin econmica de acero, pero actualmente ha sido superado en eficacia por los procesos con soplado de oxgeno, especialmente los procesos conocidos como Aceras LD. El acero fundido puede seguir dos caminos: la colada continua o la colada clsica. En la colada continua el acero fundido es colado en grandes bloques de acero conocidos comotochos. Durante el proceso de colada continua puede mejorarse la calidad del acero mediante adiciones como, por ejemplo, aluminio, para que las impurezas floten y salgan al final de la colada pudindose cortar el final del ltimo lingote que contiene las impurezas. La colada clsica pasa por una fase intermedia que vierte el acero lquido en lingoteras cuadradas o rectangulares (petacas) segn sea el acero se destine a producir perfiles o chapas. Estos lingotes deben ser recalentados en hornos antes de ser laminados en trenes desbastadores para obtener bloques cuadrados (bloms) para laminar perfiles o planos rectangulares (slabs) para laminar chapas planas o en bobinas pesadas. Debido al coste de la energa y a los esfuerzos estructurales asociados con el calentamiento y coladas de un alto horno, estas instalaciones primarias deben operar en campaas de produccin continua de varios aos de duracin. Incluso durante periodos de cada de la demanda de acero no es posible dejar que un alto horno se enfre, aun cuando son posibles ciertos ajustes de la produccin. Las siderrgicas integrales son rentables con una capacidad de produccin superior a los 2.000.000 de toneladas anuales y sus productos finales son, generalmente, grandes secciones estructurales, chapa pesada, redondos pesados, rieles de ferrocarril y, en algunos casos, palanquillas y tubera pesada. Un grave inconveniente ambiental asociado a las siderrgicas integrales es la contaminacin producida por sus hornos de coque, producto esencial para la reduccin del mineral de hierro en el alto horno. Por otra parte, con el fin de reducir costes de produccin las plantas integrales pueden tener instalaciones complementarias caractersticas de las aceras especializadas: hornos elctricos, coladas continuas, trenes de laminacin comerciales o laminacin en fro.

La capacidad mundial de produccin de acero en plantas integrales est cerca de la demanda global, as la competencia entre productores hace que slo sean viables los ms eficaces. Sin embargo, debido al alto nivel de empleo de estas instalaciones, los gobiernos a menudo las ayudan financieramente antes de correr el riesgo de enfrentarse a miles de parados. Estas medidas llevan, internacionalmente, a acusaciones de prcticas comerciales incorrectas ( dumping) y a conflictos entre pases.

[editar]Procesos

en aceras especializadas

Estas plantas son productoras secundarias de aceros comerciales o plantas de produccin de aceros especiales. Generalmente obtienen el hierro del proceso de chatarra de acero, especialmente de automviles, y de subproductos como sinterizados o pellets de hierro (DRI). Estos ltimos son de mayor coste y menor rentabilidad que la chatarra de acero por lo que su empleo se trata siempre de reducir a cuando sea estrictamente necesario para lograr el tipo de producto a conseguir por razones tcnicas. Una acera especializada debe tener un horno elctrico y cucharas u hornos al vaco (convertidores) para controlar la composicin qumica del acero. El acero lquido pasa a lingoteras ligeras o a coladas continuas para dar forma slida al acero fundido. Tambin son necesarios hornos para recalentar los lingotes y poder laminarlos. Originalmente estas aceras fueron adoptadas para la produccin de grandes piezas fundidas (cigeas, grandes ejes, cilindros de motores nuticos, etc.) que posteriormente se mecanizan, y para productos laminados estructurales ligeros, tales como hierros redondos de hormigonar, vigas, angulares, tubera, rieles ligeros, etc. A partir de los aos 1980 el xito en el moldeado directo de barras en colada continua ha hecho productiva esta modalidad. Actualmente estas plantas tienden a reducir su tamao y especializarse. Con frecuencia, con el fin de tener ventajas en los menores costes laborales, se empiezan a construir aceras especializadas en reas que no tienen otras plantas de proceso de aceros, orientndose a la fabricacin de piezas para transportes, construccin, estructuras metlicas, maquinaria, etc. Las capacidades de estas plantas pueden alcanzar alrededor del milln de toneladas anuales, siendo sus dimensiones ms corrientes en aceros comerciales o de bajas aleaciones del rango 200.000 a 400.000 toneladas anuales. Las plantas ms antiguas y las de produccin de aceros con aleaciones especiales para herramientas y similares pueden tener capacidades del orden de 50.000 toneladas anuales o menores.

Dadas sus caractersticas tcnicas, los hornos elctricos pueden arrancarse o parar con cierta facilidad lo que les permite trabajar 24 horas al da con alta demanda o cortar la produccin cuando la demanda cae.

[editar]Laminadoras
Las laminadoras son las mquinas encargadas de laminar, es decir, de aplanar el acero surgido del proceso de metalurgia y fundicin para crear materia prima de acero en forma de planchas o lminas, que pueden ser estampadas, troqueladas y/o enchapadas para obtener productos secundarios del acero como automviles o autopartes, ferrajes y otros. Estas slo comprenden las siguientes clases de mquinas para el proceso: trenes de laminacin, tren de alambrn, de perfiles comerciales o chapa fra. Para satisfacer las necesidades del proceso, esta clase de acero usado en este proceso contiene un bajo porcentaje de carbono, para darle mayor maleabilidad.