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Contaminacin

La contaminacin es la introduccin de sustancias en un medio que provocan que este sea inseguro o no apto para su uso.1 El medio puede ser un ecosistema, un medio fsico o un ser vivo. El contaminante puede ser una sustancia qumica,energa (como sonido, calor, luz o radiactividad). Es siempre una alteracin negativa del estado natural del medio, y por lo general, se genera como consecuencia de la actividad humana considerndose una forma de impacto ambiental. La contaminacin puede clasificarse segn el tipo de fuente de donde proviene, o por la forma de contaminante que emite o medio que contamina. Existen muchos agentes contaminantes entre ellos las sustancias qumicas (como plaguicidas, cianuro, herbicidas y otros.), los residuos urbanos, el petrleo, o las radiaciones ionizantes. Todos estos pueden producir enfermedades, daos en los ecosistemas o el medioambiente. Adems existen muchos contaminantes gaseosos que juegan un papel importante en diferentes fenmenos atmosfricos, como la generacin de lluvia cida, el debilitamiento de la capa de ozono, y el cambio climtico. Hay muchas formas de combatir la contaminacin, y legislaciones internacionales que regulan las emisiones contaminantes de los pases que adhieren estas polticas. La contaminacin esta generalmente ligada al desarrollo econmico y social. Actualmente muchas organizaciones internacionales como la ONU ubican al desarrollo sostenible como una de las formas de proteger al medioambiente para las actuales y futuras generaciones.

Historia de la Contaminacin
Culturas antiguas
La contaminacin del aire a pequea escala siempre ha estado entre nosotros. Segn un artculo de 1983 de la revista Science: holln hallado en el techo decuevas prehistricas proveen amplia evidencia de altos niveles de contaminacin que estaban asociados a una inadecuada ventilacin de las fogatas.2

Caricatura publicada en la revista satrica Punch el 21 de julio 1855 sobre la contaminacin del ro Tmesis que ocasion en el verano de 1858 lo que se conoce como el Gran Hedor en Londres.

El forjado de metales parece ser el momento de la aparicin de contaminacin del aire fuera del hogar. Segn investigaciones realizadas sobre muestras obtenidas en capas de hielo de los glaciares de Groenlandia, se observan incrementos en la aparicin de metales (contaminacin) asociados a los periodos de produccin de metales de las civilizaciones griega, romana o china.3 Estas observaciones se pueden hacer mediante el anlisis de las burbujas de aire contenidas en las capas de hielo, (de arriba hacia abajo cada capa de hielo es un registro histrico del la atmsfera), comparando burbujas atrapadas en el hielo hace miles de aos con muestras de la atmsfera actual, se obtienen las concentraciones para cada periodo. Cuanto ms profundo es obtenida la muestra ms antiguo ser el registro de la atmsfera.

Primeros registros de la contaminacin


En 1272 Eduardo I de Inglaterra en una proclamacin prohibi la quema de carbn en Londres, cuando la contaminacin atmosfrica en la ciudad se convirti en un problema.4 5 La contaminacin del aire continu siendo un problema en Inglaterra, especialmente con la llegada de la revolucin industrial. Londres tambin registr uno de los casos ms extremos de contaminacin del agua con aguas residualesdurante el Gran Hedor del Ro Tmesis en 1858, esto dio lugar que poco despus a la construccin del sistema de alcantarillado de Londres. Fue la revolucin industrial la que inici la contaminacin como un problema medioambiental. La aparicin de grandes fbricas y el consumo de inmensas cantidades de carbn y otros combustibles fsiles aumentaron lacontaminacin del aire y ocasionando un gran volumen de vertidos de producto qumicos industriales al ambiente, a los que hay que sumar el aumento de residuos humanos no tratados. En 1881 Chicago y Cincinnati fueron las dos primeras ciudades estadounidenses en promulgar leyes para garantizar el aire limpio. Otras ciudades estadounidenses siguieron el ejemplo durante principios del siglo XX, cuando se cre un pequeoDepartamento de

Contaminacin del Aire, dependiente del Departamento del Interior. Los ngeles y Donora (Pensilvania) experimentaron grandes cantidades de smog durante la dcada del 1940.6

La contaminacin percibida a nivel local

El DDT fue utilizado con intensidad como insecticida. Ahora su uso est prohibido al comprobarse que se acumulan en las cadenas trficas y por el peligro de contaminacin de los alimentos.

La contaminacin se convirti en un asunto de gran importancia tras la Segunda Guerra Mundial, despus de que se hiciesen evidentes las repercusiones de la lluvia radiactiva ocasionada por las guerras y ensayos nucleares. En 1952 ocurrira un evento catastrfico de tipo local, conocido como la Gran Niebla de 1952 en Londres, que mat a unas 4 000 personas.7 Este trgico evento motiv la creacin de una de las ms importantes leyes modernas sobre el medio ambiente: la Ley del Aire Limpio de 1956.8 En los Estados Unidos la contaminacin comenz a recibir la atencin pblica a mediados de la dcada de 1950 y a principios de los aos 1970, fechas que coinciden con la creacin y aprobacin de la Ley del Aire Limpio,8 la Ley del Agua Limpia, la Ley de Poltica Ambiental de los Estados Unidos y la Ley del Ruido. da Algunos sucesos han ayudado a concienciar a la gente sobre los efectos negativos de la contaminacin en los Estados Unidos. Entre estos se encuentra el vertido de bifenilos policlorados (PCB) en el ro Hudson por parte de la compaa General Electric, dando como resultado el establecimiento de una serie de prohibiciones emitidas en 1974 por la EPA, como la pesca en sus aguas.9Otro suceso es el desastre ecolgico en el barrio de Love Canal en Niagara Falls. El conjunto residencial de Love Canal fue construido sobre un terreno en el cual la empresa Hooker Chemical and Plastics Corporation haba enterrado en 1947 residuos qumicos y dioxinas. As, en 1978 los habitantes de Love Canal tuvieron que abandonar sus viviendas al descubrirse filtraciones de agua en la superficie con materiales cancergenos disueltos, convirtindose as en una noticia a nivel nacional, y promoviendo la creacin en 1980 de la Ley de Superfondo (en ingls Superfund), donde se incluye una lista de los agentes contaminantes ms peligrosos.10 Algunos de los procedimientos penales de la dcada de los noventa ayudaron a revelar emisiones de cromo hexavalente en California, una sustancia qumica que aumenta el riesgo de cncer bronquial, esofagitis, gastritis, entre otros padecimientos. La contaminacin de los suelos industriales ayud a la creacin del trminozona industrial abandonada, para identificar durante la planificacin urbana los sitios que han sido contaminados y que su terreno no puede ser usado para ningn propsito. Despus de la publicacin del libro Primavera silenciosa de Rachel Carson, el DDT fue prohibido en la mayor parte de pases desarrollados.

Ensayo nuclear, 14 de julio de 1962, parte de la Operacin Rayo de sol, en Nevada Test Site.

Con el desarrollo de la ciencia nuclear apareci la contaminacin radioactiva, la cual puede permanecer en el ambiente de manera letalmente radioactiva por millones de aos.11 Los pases dedicados a la experimentacin y fabricacin dearmas nucleares producen desechos militares radioactivos, y en varios casos, el no haberlos depositado en lugares seguros ha causado desastres ecolgicos. En las dcadas de 1950 y 1960, cuando an exista la Unin Sovitica, los desechos radioactivos producidos por la instalacin nuclear Mayak fueron arrojados en el lago Karachai y en el ro Techa, ocasionando casos de leucemia en la poblacin y afectando directamente a la provincia de Chelibinsk. De acuerdo con el Worldwatch Institute, el lago Karachai era el sitio ms contaminado de la Tierra.12 En la Guerra Fra se realizaron ensayos con armas nucleares, algunas veces cerca de zonas habitadas y con mayor frecuencia durante las primeras etapas de investigacin y desarrollo armamentstico. El impacto negativo que ha tenido la contaminacin nuclear sobre las poblaciones, y el progresivo entendimiento de los efectos de la radioactividad en la salud humana, son tambin algunas de las dificultades que complican el uso de la energa nuclear.[cita requerida] La posibilidad de que ocurra una catstrofe como en los accidentes de Three Mile Island y Chernbil hace desconfiar al pblico.[cita requerida] Uno de los legados de las detonaciones y ensayos nucleares, antes de que se instaurasen la mayora de prohibiciones y tratados nucleares, fue el considerable incremento de los niveles de radioactividad.[cita requerida]

La contaminacin, un problema global


Catstrofes internacionales como el hundimiento en 1978 del petrolero Amoco Cadiz en las costas de Bretaa y el Desastre de Bhopal ocurrido en 1984 han demostrado la universalidad de dichos eventos y la magnitud de ayuda requerida para remediarlos. La naturaleza sin fronteras de la atmsfera y los ocanos ha dado como resultado que el problema de la contaminacin sea considerado a nivel mundial, especialmente cuando se trata el asunto del calentamiento global. Recientemente ha sido utilizado el trmino contaminante orgnico persistente para describir un grupo de sustancias qumicas entre los que se encuentran: los PBDE, los PFC, etc. Debido a la falta de experimentacin sus efectos se desconocen en profundidad, no obstante, han sido detectados en varios hbitats ecolgicos aislados de los centros de actividad industrial como el rtico, demostrando as su difusin y bioacumulacin a pesar de haber sido usados de manera extensa por un breve periodo de tiempo. La creciente evidencia de contaminacin local y global, junto con un pblico cada vez ms informado, han impulsado el desarrollo del movimiento ecologista, el cual tiene como propsito proteger el medio ambiente y disminuir el impacto de los humanos en la naturaleza.

Formas de contaminacin
Clasificacin segn el tipo de contaminacin
La contaminacin puede afectar a distintos medios o ser de diferentes caractersticas. La siguiente es una lista con los diferentes tipos de contaminacin, sus efectos y sus contaminantes ms relevantes: Contaminacin atmosfrica Consiste en la liberacin de sustancias qumicas y partculas en la atmsfera alterando su composicin y suponiendo un riesgo para la salud de las personas y de los dems seres vivos. Los gases contaminantes del aire ms comunes son el monxido de carbono, el dixido de azufre, los clorofluorocarbonos y los xidos de nitrgeno producidos por la industria y por los gases producidos en la combustin de los vehculos. Los fotoqumicos como el ozono y el esmog se aumentan en el aire por los xidos del nitrgeno e hidrocarburos y reaccionan a la luz solar. El material particulado o el polvo contaminante en el aire se mide por su tamao en micrmetros, y es comn en erupciones volcnicas. La contaminacin atmosfrica puede tener un carcter local, cuando los efectos ligados al foco de emisin afectan solo a las inmediaciones del mismo, o un carcter global, cuando las caractersticas del contaminante afectan al equilibrio del planeta y zonas muy distantes a los focos emisores, ejemplos de esto son la lluvia cida y el calentamiento global. Contaminacin hdrica Se da por la liberacin de residuos y contaminantes que drenan a las escorrentas y luego son transportados hacia ros, penetrando en aguas subterrneas o descargando en lagos o mares. Por derrames o descargas de aguas residuales, eutrofizacin o descarga de basura. O por liberacin descontrolada del gas de invernadero CO2 que produce la acidificacin de los ocanos. Los desechos marinos son desechos mayormente plsticos que contaminan los ocanos y costas, algunas veces se acumulan en alta mar como en la gran mancha de basura del Pacfico Norte. Los derrames de petrleo en mar abierto por el hundimiento o fugas en petroleros y algunas veces derrames desde el mismo pozo petrolero.

Contaminacin de los ocanos. Las causas del deterioro del hbitat costero son la deforestacin, los vertidos qumicos industriales, fertilizantes y pesticidas, vertidos de petrleo, aguas residuales y la sobrexplotacin pesquera.

Contaminacin del suelo Ocurre cuando productos qumicos son liberados por un derrame o filtraciones sobre y bajo la tierra. Entre los contaminantes del suelo ms significativos se encuentran los hidrocarburos como el petrleo y sus derivados, losmetales pesados frecuentes en bateras, el Metil tert-butil ter (MTBE),13 los herbicidas y plaguicidas generalmente rociados a los cultivos industriales y monocultivos y organoclorados producidos por la industria. Tambin los vertederos y cinturones ecolgicos que entierran grandes cantidades de basura de las ciudades. Esta contaminacin puede afectar a la salud de forma directa y al entrar en contacto con fuentes de agua potable. Contaminacin por basura Las grandes acumulaciones de residuos y de basura son un problema cada da mayor, se origina por las grandes aglomeraciones de poblacin en las ciudades industrializadas o que estn en proceso de urbanizacin. La basura es acumulada mayormente en vertederos, pero muchas veces es arrastrada por el viento o ros y se dispersa por la superficie de la tierra y algunas veces llega hasta el ocano. Basura espacial Esta basura que orbita alrededor de la Tierra se compone de restos de cohetes y satlites viejos, restos de explosiones y pequeas partculas artificiales. Esta basura puede generar serios daos en los satlites en funcionamiento, ya que los impactos a velocidades orbitales pueden transformar a los satlites funcionales en ms basura espacial produciendo un proceso llamado Sndrome de Kessler. Contaminacin radiactiva Resultado de las actividades en fsica atmica desde el siglo XX, puede ser resultado de graves desperfectos en plantas nucleares o por investigaciones enbombas nucleares, tambin por la manufactura y uso materiales radioactivos. (Ver emisores de partculas alfa) La Contaminacin radiactiva se trata ms ampliamente en este artculo en la seccin Radiacin ionizante. Contaminacin gentica Es la transferencia incontrolada o no deseada de material gentico (por medio de la fecundacin) hacia una poblacin salvaje. Tanto desde organismos genticamente modificados a otros no modificados, o desde especies invasivas o no nativas hacia poblaciones nativas. La contaminacin gentica afecta elacervo gnico (patrimonio

gentico) de una poblacin o especie, y puede afectar la biodiversidad gentica de una poblacin o especie. Por ejemplo si a los organismos genricamente modificados (OGM) se les permite reproducirse con organismos no modificados (no-OGM) se producir la contaminacin gentica, y como resultado:14 1) Los OGM pueden llevar a los no-OGM a la extincin. 2) Sus genes se pueden mezclar y no podrn mostrar sus caractersticas. 3) Y existen posibilidades de que los no-OGM desarrollen habilidades para tolerar los pesticidas y herbicidas lo que generara una pesadilla para los granjeros. Contaminacin electromagntica Es producida por las radiaciones del espectro electromagntico generadas por equipos electrnicos u otros elementos producto de la actividad humana, como torres de alta tensin y transformadores, las antenas de telefona mvil, los electrodomsticos, etc. Esta contaminacin puede producir peligros de tres tipos: Peligros elctricos capaces de inducir una corriente elctrica o shock elctrico que pueden daar personas o animales, sobrecargar o daar aparatos elctricos, un ejemplo de esto son las tormentas solares que inducen corrientes elctricas en el campo magntico de la tierra, en 1994 una tormenta solar afecto a varios satlites de comunicacin generando problemas en peridicos y redes de radio y televisin de Canad.15 Peligros de incendio en el caso de una fuente de muy alta radiacin electromagntica puede producir una corriente elctrica de tal intensidad que genera una chispa que puede causar incendios en ambientes con combustible como por ejemplo gas natural. Peligros biolgicos es ampliamente conocido que el efecto de los campos electromagnticos pueden causar calentamiento dielctrico, este efecto es lo que hace funcionar al horno microondas. Por esto una antena que transmite a una alta potencia puede generar quemaduras en las personas muy cercanas a esta. Este calentamiento varia con la potencia y frecuencia de la onda electromagntica. Existen controversias de si la contaminacin electromagntica no ionizanteproduce o no efectos negativos sobre la salud (como el cncer). Hasta la fecha no se ha podido probar riesgos para la salud.