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Contaminacin

Tareas de limpieza por contaminacin debido a vertido depetrleo.

Esmog en la ciudad de Nueva York.

El problema de la basura en una costa de Guyana, en 2010.

Iztaczihuatl en Mxico a consecuencia de la contaminacin. La atmsfera gris y el calentamiento global,


caracterstica de las grandes ciudades han provocado una disminucin considerable de masas de hielo
de las grandes montaas.

La contaminacin es la introduccin de sustancias en un medio que provocan que este sea


inseguro o no apto para su uso.1 El medio puede ser un ecosistema, un medio fsico o un ser
vivo. El contaminante puede ser una sustancia
qumica, energa (como sonido, calor,luz o radiactividad).

Es siempre una alteracin negativa del estado natural del medio, y por lo general, se genera
como consecuencia de la actividad humana considerndose una forma de impacto ambiental.
La contaminacin puede clasificarse segn el tipo de fuente de donde proviene, o por la forma
de contaminante que emite o medio que contamina. Existen muchos agentes contaminantes
entre ellos las sustancias qumicas (como plaguicidas, cianuro, herbicidas y otros.), los
residuos urbanos, el petrleo, o las radiaciones ionizantes. Todos estos pueden producir
enfermedades, daos en los ecosistemas o el medioambiente. Adems existen muchos
contaminantes gaseosos que juegan un papel importante en diferentes fenmenos
atmosfricos, como la generacin de lluvia cida, el debilitamiento de la capa de ozono, y el
cambio climtico.
Hay muchas formas de combatir la contaminacin, y legislaciones internacionales que regulan
las emisiones contaminantes de los pases que adhieren estas polticas. La contaminacin
est generalmente ligada al desarrollo econmico y social. Actualmente muchas
organizaciones internacionales como la ONU ubican al desarrollo sostenible como una de las
formas de proteger al medioambiente para las actuales y futuras generaciones.

Historia de la Contaminacin

Culturas antiguas
La contaminacin del aire a pequea escala siempre ha estado entre nosotros. Segn un
artculo de 1983 de la revista Science: holln hallado en el techo de cuevas
prehistricas proveen amplia evidencia de altos niveles de contaminacin que estaban
asociados a una inadecuada ventilacin de las fogatas.2

Caricatura publicada en la revista satrica Punch el 21 de julio 1855 sobre la contaminacin del ro
Tmesis que ocasion en el verano de 1858 lo que se conoce como el Gran Hedor enLondres.

El forjado de metales parece ser el momento de la aparicin de contaminacin del aire fuera
del hogar. Segn investigaciones realizadas sobre muestras obtenidas en capas de hielo de
los glaciares de Groenlandia, se observan incrementos en la aparicin de metales
(contaminacin) asociados a los periodos de produccin de metales de las
civilizaciones griega, romana o china.3 Estas observaciones se pueden hacer mediante el
anlisis de las burbujas de aire contenidas en las capas de hielo, (de arriba hacia abajo cada
capa de hielo es un registro histrico del la atmsfera), comparando burbujas atrapadas en el
hielo hace miles de aos con muestras de la atmsfera actual, se obtienen las
concentraciones para cada periodo. Cuanto ms profundo es obtenida la muestra ms antiguo
ser el registro de la atmsfera.

Primeros registros de la contaminacin


En 1272 Eduardo I de Inglaterra en una proclamacin prohibi la quema
de carbn en Londres, cuando la contaminacin atmosfrica en la ciudad se convirti en un
problema.4 5
La contaminacin del aire continu siendo un problema en Inglaterra, especialmente con la
llegada de la revolucin industrial. Londres tambin registr uno de los casos ms extremos
de contaminacin del agua con aguas residuales durante el Gran Hedor del Ro Tmesis en
1858, esto dio lugar que poco despus a la construccin del sistema de alcantarillado de
Londres. Fue la revolucin industrialla que inici la contaminacin como un problema
medioambiental. La aparicin de grandes fbricas y el consumo de inmensas cantidades
de carbn y otros combustibles fsiles aumentaron la contaminacin del aire y ocasionando un
gran volumen de vertidos deproducto qumicos industriales al ambiente, a los que hay que
sumar el aumento de residuos humanos no tratados.
En 1881 Chicago y Cincinnati fueron las dos primeras ciudades estadounidenses en
promulgar leyes para garantizar el aire limpio. Otras ciudades estadounidenses siguieron el
ejemplo durante principios del siglo XX, cuando se cre un pequeo Departamento de
Contaminacin del Aire, dependiente del Departamento del Interior. Los ngeles y Donora
(Pensilvania) experimentaron grandes cantidades de smog durante la dcada del 1940. 6

La contaminacin percibida a nivel local

El DDT fue utilizado con intensidad como insecticida. Ahora su uso est prohibido al comprobarse que
se acumulan en las cadenas trficas y por el peligro de contaminacin de los alimentos.

La contaminacin se convirti en un asunto de gran importancia tras la Segunda Guerra


Mundial, despus de que se hiciesen evidentes las repercusiones de la lluvia
radiactiva ocasionada por las guerras y ensayos nucleares. En 1952 ocurrira un evento
catastrfico de tipo local, conocido como la Gran Niebla de 1952 en Londres, que mat a unas
4 000 personas.7 Este trgico evento motiv la creacin de una de las ms importantes leyes
modernas sobre el medio ambiente: la Ley del Aire Limpio de 1956.8
En los Estados Unidos la contaminacin comenz a recibir la atencin pblica a mediados de
la dcada de 1950 y a principios de los aos 1970, fechas que coinciden con la creacin y
aprobacin de la Ley del Aire Limpio,8 la Ley del Agua Limpia, la Ley de Poltica Ambiental de
los Estados Unidos y la Ley del Ruido. da Algunos sucesos han ayudado a concienciar a la
gente sobre los efectos negativos de la contaminacin en los Estados Unidos. Entre estos se
encuentra el vertido de bifenilos policlorados (PCB) en el ro Hudson por parte de la
compaa General Electric, dando como resultado el establecimiento de una serie de
prohibiciones emitidas en 1974 por la EPA, como la pesca en sus aguas.9 Otro suceso es el
desastre ecolgico en el barrio de Love Canal en Niagara Falls. El conjunto residencial de
Love Canal fue construido sobre un terreno en el cual la empresa Hooker Chemical and
Plastics Corporation haba enterrado en 1947 residuos qumicos y dioxinas. As, en 1978 los
habitantes de Love Canal tuvieron que abandonar sus viviendas al descubrirse filtraciones de
agua en la superficie con materiales cancergenos disueltos, convirtindose as en una noticia
a nivel nacional, y promoviendo la creacin en 1980 de la Ley de Superfondo (en ingls
Superfund), donde se incluye una lista de los agentes contaminantes ms peligrosos. 10
Algunos de los procedimientos penales de la dcada de los noventa ayudaron a revelar
emisiones de cromo hexavalente en California, una sustancia qumica que aumenta el riesgo

de cncer bronquial, esofagitis, gastritis, entre otros padecimientos. La contaminacin de los


suelos industriales ayud a la creacin del trmino zona industrial abandonada, para
identificar durante la planificacin urbana los sitios que han sido contaminados y que su
terreno no puede ser usado para ningn propsito. Despus de la publicacin del
libro Primavera silenciosa de Rachel Carson, el DDT fue prohibido en la mayor parte de pases
desarrollados.

Ensayo nuclear, 14 de julio de 1962, parte de la Operacin Rayo de sol, en Nevada Test Site.

Con el desarrollo de la ciencia nuclear apareci la contaminacin radioactiva, la cual puede


permanecer en el ambiente de manera letalmente radioactiva por millones de aos. 11 Los
pases dedicados a la experimentacin y fabricacin de armas nuclearesproducen desechos
militares radioactivos, y en varios casos, el no haberlos depositado en lugares seguros ha
causado desastres ecolgicos. En las dcadas de 1950 y 1960, cuando an exista la Unin
Sovitica, los desechos radioactivos producidos por la instalacin nuclear Mayak fueron
arrojados en el lago Karachai y en el ro Techa, ocasionando casos de leucemia en la
poblacin y afectando directamente a la provincia de Chelibinsk. De acuerdo con el
Worldwatch Institute, el lago Karachai era el sitio ms contaminado de la Tierra.12
En la Guerra Fra se realizaron ensayos con armas nucleares, algunas veces cerca de zonas
habitadas y con mayor frecuencia durante las primeras etapas de investigacin y desarrollo
armamentstico. El impacto negativo que ha tenido la contaminacin nuclear sobre las
poblaciones, y el progresivo entendimiento de los efectos de la radioactividad en la salud
humana, son tambin algunas de las dificultades que complican el uso de la energa nuclear.
[cita requerida]

La posibilidad de que ocurra una catstrofe como en los accidentes de Three Mile

Island y Chernbil hace desconfiar al pblico.[cita requerida] Uno de los legados de las detonaciones
y ensayos nucleares, antes de que se instaurasen la mayora de prohibiciones y tratados
nucleares, fue el considerable incremento de los niveles de radioactividad.[cita requerida]

La contaminacin, un problema global


Catstrofes internacionales como el hundimiento en 1978 del petrolero Amoco Cadiz en las
costas de Bretaa y el Desastre de Bhopal ocurrido en 1984 han demostrado la universalidad
de dichos eventos y la magnitud de ayuda requerida para remediarlos.
La naturaleza sin fronteras de la atmsfera y los ocanos ha dado como resultado que el
problema de la contaminacin sea considerado a nivel mundial, especialmente cuando se
trata el asunto del calentamiento global. Recientemente ha sido utilizado el
trmino contaminante orgnico persistente para describir un grupo de sustancias qumicas
entre los que se encuentran: los PBDE, los PFC, etc. Debido a la falta de experimentacin sus
efectos se desconocen en profundidad, no obstante, han sido detectados en
varioshbitats ecolgicos aislados de los centros de actividad industrial como el rtico,
demostrando as su difusin y bioacumulacin a pesar de haber sido usados de manera
extensa por un breve periodo de tiempo.
La creciente evidencia de contaminacin local y global, junto con un pblico cada vez ms
informado, han impulsado el desarrollo del movimiento ecologista, el cual tiene como propsito
proteger el medio ambiente y disminuir el impacto de los humanos en la naturaleza.

Formas de contaminacin

Clasificacin segn el tipo de contaminacin


La contaminacin puede afectar a distintos medios o ser de diferentes caractersticas. La
siguiente es una lista con los diferentes tipos de contaminacin, sus efectos y sus
contaminantes ms relevantes:
Contaminacin atmosfrica
Consiste en la liberacin de sustancias qumicas y partculas en la atmsfera alterando su
composicin y suponiendo un riesgo para la salud de las personas y de los dems seres
vivos. Los gases contaminantes del aire ms comunes son el monxido de carbono, el dixido
de azufre, los clorofluorocarbonos y los xidos de nitrgeno producidos por la industria y por
los gases producidos en la combustin de los vehculos. Los fotoqumicos como el ozono y
el esmog se aumentan en el aire por los xidos del nitrgeno ehidrocarburos y reaccionan a la
luz solar. El material particulado o el polvo contaminante en el aire se mide por su tamao
en micrmetros, y es comn en erupciones volcnicas. La contaminacin atmosfrica puede
tener un carcter local, cuando los efectos ligados al foco de emisin afectan solo a las
inmediaciones del mismo, o un carcter global, cuando las caractersticas del contaminante

afectan al equilibrio del planeta y zonas muy distantes a los focos emisores, ejemplos de esto
son la lluvia cida y elcalentamiento global.
Contaminacin hdrica
Se da por la liberacin de residuos y contaminantes que drenan a las escorrentas y luego son
transportados hacia ros, penetrando en aguas subterrneas o descargando en lagos o mares.
Por derrames o descargas de aguas residuales, eutrofizacin o descarga de basura. O por
liberacin descontrolada del gas de invernadero CO2 que produce laacidificacin de los
ocanos. Los desechos marinos son desechos mayormente plsticos que contaminan los
ocanos y costas, algunas veces se acumulan en alta mar como enla gran mancha de basura
del Pacfico Norte. Los derrames de petrleo en mar abierto por el hundimiento o fugas en
petroleros y algunas veces derrames desde el mismo pozo petrolero.

Contaminacin de los ocanos. Las causas del deterioro del hbitat costero son la deforestacin, los
vertidos qumicos industriales, fertilizantes y pesticidas, vertidos de petrleo, aguas residuales y la
sobrexplotacin pesquera.

Contaminacin del suelo


Ocurre cuando productos qumicos son liberados por un derrame o filtraciones sobre y bajo la
tierra. Entre los contaminantes del suelo ms significativos se encuentran
los hidrocarburos como el petrleo y sus derivados, los metales pesados frecuentes en
bateras, el Metil tert-butil ter (MTBE),13 los herbicidas y plaguicidas generalmente rociados a
los cultivos industriales y monocultivos y organocloradosproducidos por la industria. Tambin
los vertederos y cinturones ecolgicos que entierran grandes cantidades de basura de las
ciudades. Esta contaminacin puede afectar a la salud de forma directa y al entrar en contacto
con fuentes de agua potable.

Contaminacin por basura


Las grandes acumulaciones de residuos y de basura son un problema cada da mayor, se
origina por las grandes aglomeraciones de poblacin en las ciudades industrializadas o que
estn en proceso de urbanizacin. La basura es acumulada mayormente en vertederos, pero
muchas veces es arrastrada por el viento o ros y se dispersa por la superficie de la tierra y
algunas veces llega hasta el ocano.
Chatarra electrnica
Desechos electrnicos o basura tecnolgica compuestas por Residuos de aparatos elctricos
y electrnicos.
Basura espacial
Esta basura que orbita alrededor de la Tierra se compone de restos de cohetes y satlites
viejos, restos de explosiones y pequeas partculas artificiales. Esta basura puede generar
serios daos en los satlites en funcionamiento, ya que los impactos a velocidades orbitales
pueden transformar a los satlites funcionales en ms basura espacial produciendo un
proceso llamado Sndrome de Kessler.
Contaminacin radiactiva
Resultado de las actividades en fsica atmica desde el siglo XX, puede ser resultado de
graves desperfectos en plantas nucleares o por investigaciones en bombas nucleares,
tambin por la manufactura y uso materiales radioactivos. (Ver emisores de partculas alfa) La
Contaminacin radiactiva se trata ms ampliamente en este artculo en la seccinRadiacin
ionizante.
Contaminacin gentica
Es la transferencia incontrolada o no deseada de material gentico (por medio de
la fecundacin) hacia una poblacin salvaje. Tanto desde organismos genticamente
modificados a otros no modificados, o desde especies invasivas o no nativas hacia
poblaciones nativas. La contaminacin gentica afecta el acervo gnico (patrimonio gentico)
de una poblacin o especie, y puede afectar la biodiversidad gentica de una poblacin o
especie. Por ejemplo si a los organismos genricamente modificados (OGM) se les permite
reproducirse con organismos no modificados (no-OGM) se producir la contaminacin
gentica, y como resultado:14 1) Los OGM pueden llevar a los no-OGM a la extincin. 2) Sus
genes se pueden mezclar y no podrn mostrar sus caractersticas. 3) Y existen posibilidades

de que los no-OGM desarrollen habilidades para tolerar los pesticidas y herbicidas lo que
generara una pesadilla para los granjeros.
Contaminacin electromagntica
Es producida por las radiaciones del espectro electromagntico generadas por equipos
electrnicos u otros elementos producto de la actividad humana, como torres de alta tensin y
transformadores, las antenas de telefona mvil, los electrodomsticos, etc. Esta
contaminacin puede producir peligros de tres tipos:
Peligros elctricos capaces de inducir una corriente elctrica o choque elctrico que
pueden daar personas o animales, sobrecargar o daar aparatos elctricos, un
ejemplo de esto son las tormentas solares que inducen corrientes elctricas en el
campo magntico de la tierra, en 1994 una tormenta solar afecto a varios satlites de
comunicacin generando problemas en peridicos y redes de radio y televisin
de Canad.15
Peligros de incendio en el caso de una fuente de muy alta radiacin electromagntica
puede producir una corriente elctrica de tal intensidad que genera una chispa que
puede causar incendios en ambientes con combustible como por ejemplo gas natural.
Peligros biolgicos es ampliamente conocido que el efecto de los campos
electromagnticos pueden causar calentamiento dielctrico, este efecto es lo que hace
funcionar al horno microondas. Por esto una antena que transmite a una alta potencia
puede generar quemaduras en las personas muy cercanas a esta. Este calentamiento
varia con la potencia y frecuencia de la onda electromagntica. Existen controversias
de si la contaminacin electromagntica no ionizante produce o no efectos negativos
sobre la salud (como el cncer). Hasta la fecha no se ha podido probar riesgos para la
salud.
Contaminacin trmica

Contaminacin acstica en un barrio residencial londinense cercano alAeropuerto de


Heathrow.

Es un cambio en la temperatura de un cuerpo de agua causado por la influencia


humana, como el uso de agua como refrigerante para plantas de energa nuclear,
el aumento artificial de la temperatura puede tener efectos negativos para algunos
seres vivos en un hbitat especfico ya que cambia las condiciones naturales del
medio en que viven. Estos cambios de temperatura provocan un"shock
trmico" en los ecosistemas. Por ejemplo: un aumento en la temperatura del agua
reduce la solubilidad de oxigeno en ella, adems un aumento en el metabolismo
de los animales acuticos que los lleva a consumir ms alimento reduciendo los
recursos del ecosistema. Varias especies de peces evitan las zona de descarga
de aguas calientes provocando una reduccin de la biodiversidad en el rea
afectada.
Contaminacin acstica
Que comprende el ruido de avenidas producidos por automotores, ruido
de aviones, ruido industrial o ruidos de alta intensidad. Pueden reducir la
capacidad auditiva del hombre y producir estrs.
Contaminacin visual
Que puede referirse a la presencia de torres para el transporte de energa
elctrica, Vallas publicitarias en carreteras y avenidas, accidentes
geogrficos como las "cicatrices" producidas por la minera a cielo abierto,
tambin por los vertederos a cielo abierto.
Contaminacin lumnica
Incluye la sobre iluminacin e interferencia astronmica (que disminuye y
distorsiona el brillo de las estrellas o cualquier objeto estelar afectando el trabajo
de observatorios y astrnomos), esta contaminacin se da durante la noche en
cercanas de las ciudades, por esto los observatorios astronmicos importantes
se asientan en regiones alejadas de las urbes.

Clasificacin en funcin de la extensin de la fuente


Contaminacin puntual
Cuando la fuente se localiza en un punto. Por ejemplo, las chimeneas de una fbrica o
el desage en el ro de una red de alcantarillado.
Contaminacin lineal

La que se produce a lo largo de una lnea. Por ejemplo, la contaminacin acstica,


qumica, y residuos arrojados a lo largo de una autopista o los desechos de
combustin de un avin en vuelo.
Contaminacin difusa
La que se produce cuando el contaminante llega al ambiente de forma distribuida. La
contaminacin de suelos y acuferos por los fertilizantes y pesticidas empleados en
laagricultura es de este tipo. Tambin es difusa la contaminacin de los suelos cuando
la lluvia arrastra hasta all contaminantes atmosfricos, como pasa con la lluvia cida.
Esto afecta a ciertas especies animales y vegetales, modifica la composicin de los
suelos y desgasta los monumentos y el exterior de los edificios.

Degradabilidad

Contaminantes no degradables: son aquellos contaminantes que


no se descomponen por procesos naturales. Por ejemplo, son no
degradables el plomo y el mercurio.

La mejor forma de tratar los contaminantes no degradables (y los de degradacin


lenta) es por una parte evitar que se arrojen al medio ambiente y por otra reciclarlos o
volverlos a utilizar. Una vez que se encuentran contaminando el agua, el aire o el
suelo, tratarlos o eliminarlos es muy costoso y, a veces, imposible.

Contaminantes de degradacin lenta o persistente: son


aquellas sustancias que se introducen en el medio ambiente
y que necesitan dcadas o incluso a veces ms tiempo para
degradarse. Ejemplos de contaminantes de degradacin
lenta o persistente son el DDT y la mayor parte de
los plsticos.

Contaminantes degradables o no persistentes: Los


contaminantes degradables o no persistentes se
descomponen completamente o se reducen a niveles
aceptables mediante procesos naturales fsicos, qumicos y
biolgicos.

Contaminantes biodegradables: Los contaminantes qumicos


complejos que se descomponen (metabolizan) en
compuestos qumicos ms sencillos por la accin de
organismos vivos (generalmente bacterias especializadas) se
denominan contaminantes biodegradables. Ejemplo de este

tipo de contaminacin son las aguas residuales humanas en


un ro, las que se degradan muy rpidamente por las
bacterias, a no ser que los contaminantes se incorporen con
mayor rapidez de lo que lleva el proceso de descomposicin.