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LES PIRATES

A MADAGASCAR

LES PIRATES
A MADAGASCAR

DU MME AUTEUR

Les Antaisaka. Gographie humaine. Histoire et coutumes d'une population malgache. Le Dialecte antaisaka. (Imprimerie de Fmyrne. Tananarive.) Madagascar. Cte des Somalis. (Collection F Union franaise. ditions Berger-Levrault.) En prparation : Gallieni. Extraits et notes. (Collection Colonies et Empires. Presses Universitaires de France.)

HISTOIRES

D'OUTRE-MER

Hubert DESCHAMPS

LES PIRATES
A

MADAGASCAR
aux xvn e et XVIIIe sicles
Avec 16 planches hors texte et 2 cartes

DITIONS

PA.RIS BERGER-LE V R A U L T
!94g

5, rue Auguste-Comte (VI e )

IL LE SUR

TIR DE

DE

CET

OUVRAGE,

PREMIER VELIN

CETTE

COLLECTION, DU MARAIS

CREVECUR

1 0 EXEMPLAIRES NUMEROTES DE 1 A 1 0 ET 5 EXEMPLAIRES HORS H. COMMERCE C.

MARQUS

ditions Berger-LcvraulL Paris, 1949.

A Venchanteur Pierre MAC ORLAN, une de ses victimes. H. D.

CHAPITRE I LE PEU] ES PIRATES

deuxsicles,un peuple singulier, ne Il a exist, voici plus de de la mer et d'un rve brutal, peuple libre, retranch des autres socits humaines et de l'avenir, sans enfants et sans vieillards, sans maisons et sans cimetires, sans espoir mais non sans audace, un peuple pour qui F atrocit tait un mtier, la mort une certitude du lendemain, tout instant de vie un dernier sourire de la fortune avant le rictus final, portion d'humanit qui s'tait voulue inhumaine, peuple violent, tragique, futile, phmre comme le sont les temptes et comme le destin des hommes. C'est le peuple des pirates, les forbans, les gentilshommes de fortune , les gens de la mer , et ce livre retracera un moment de leur histoire. On pourrait s'tonner que soient clbrs de tels hros, mais nul n'en serait plus surpris qu'eux-mmes, ces hommes de l'immdiat que n'effleura jamais ni le souci du temps, ni la mlancolie des choses jamais mortes. N'est-ce pas pourtant un appel venu du fond des ges qui les prcipita vers l'aventure, le got de l'tat sauvage et des libres espaces, que chacun de nous porte en soi, lgu par nos plus lointains anctres? Le mot de Libert , si galvaud, a peut-tre gard ce sens, obscurment, dans le cur des hommes. C'est la sduction de l'ge d'or, o la terre tait vide et l'homme nouveau. Et n'est-ce pas ce mme got d'une libert solitaire et hautaine qui nous fait encore aujourd'hui voquer les pirates et suivre avec nostalgie leur sillage o scintillaient les constellations tropicales, prisonniers que nous sommes d'un monde mcanique, grgaire

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et monotone. Sardines en bote, il nous arrive de rver aux bats libres de ces requins. Surgis du fond des ges aussi, du temps des luttes contre l'auroch et l'ours des cavernes, cette nergie individuelle et cet instinct de la chasse qui formaient, avec la sduction de la libert, les fondements psychologiques de la piraterie. La cupidit, le got du butin, taient secondaires; la preuve, c'est la hte que mettaient presque tous les pirates gaspiller ce qu'ils venaient de gagner pour repartir en chasse. Ils n'accumulent pas pour l'avenir, se sachant et se voulant sans avenir. Ils laissent mme dormir leurs trsors cachs. Ces hommes dsesprs , ainsi les appelle leur chroniqueur Johnson. Les desperados disaient les Espagnols. Deux cents ans avant les anarchistes, ils ont combattu sous le pavillon noir. Comme si la Libert tait synonyme du Nant. Ce nihilisme distingue le pirate du corsaire, avec lequel on le confond souvent, et mme du flibustier, son frre. Au vrai, la course et la flibuste ont t des essais des gouvernements pour domestiquer la piraterie ternelle. La technique est la mme : abordage et prise. Le corsaire Surcouf ne le cde en rien en audace aux plus casse-cous des pirates. Mais il y a entre eux la diffrence du chien domestique au loup. Les corsaires travaillent pour eux, mais aussi pour leur pays; ils ont une commission dlivre par les autorits; ils n'attaquent que les ennemis de leur patrie; la course est une forme'de la guerre, la guerre par entreprise individuelle ; le corsaire a droit toute prise rgulirement homologue par les tribunaux comptents; il en ristourne une partie l'Etat. Les corsaires forment une profession bourgeoise et honore. Les Bart, les Duguay-Trouin sont corsaires de pre en fils. A la paix, leurs navires redeviennent de pacifiques navires marchands. Le corsaire est un commerant qui fait en temps de guerre des bnfices exceptionnels. S'ils parviennent la vieillesse, c'est avec une fortune notable, parfois considrable. Ils sont des bourgeois importants, dcors du Saint-Esprit ou de la Lgion d'honneur, avec de hauts grades dans la marine, souvent anoblis, honors comme des hros nationaux.

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Les flibustiers reprsentent une formule intermdiaire. Pirates au dbut, on les soumit des commissions quand les tats installrent des reprsentants aux Antilles. Bien vite ils se grouprent en grandes expditions pour piller les rivages espagnols o s'accumulait l'or destin aux galions. Cette piraterie collective et sens unique tait un moyen de guerre pour les gouvernements franais et anglais. Certains flibustiers firent des carrires brillantes : Morgan mourut lieutenant-gouverneur de la Jamaque; un autre, Laneelot BlackLurae, devint mme archevque d'York. Le pirate, lui, n'est pas un animal domestique. C'est un outlaw, un rprouv, l'ennemi du genre humain. Pour lui pas de commission, pas de pavillon national, pas de port de refuge. Toutes les socits, toutes les nations le rejettent et le pourchassent. Il n'a pas de famille; la mort est sa fiance. Il n'a pas de postrit, sauf des enfants de hasard, sems un soir sur une cte sauvage et parfaitement ignors. Le meurtre est son pain quotidien, l'orgie son repos, l'argent son but apparent, qu'il dissipe et mprise. Il est par del le bien, le mal et la vie, solitaire. Il est le rvolt sans idal, le nihiliste pur, l'antidote des socits bien assises, le prisonnier qui s'est vad, l'tranger de la plante. Il s'en va errant sur la mer, exil d'on ne sait quel absolu, tuant et jouissant la hte, attendant chaque jour que les profondeurs s'entr'ouvrent ou qu'un nud coulant se ferme. Ainsi les pirates ont-ils acconmli. sans doute, comme nous tous, leur rle en ce thtre terrest/^^io^^tranges sur l'chiquier de la cration, incomprhensibb^^nime p r e s t e et, peut-tre comme leoreste. dnus de sens, I? ^sfo, j Le recrutement de la pirs(Wje f&fa beaucoup plus facile assurer que celui de la Marineray&lef'lci pas de presse , pas de galres. Les cas de prisonniers engags de force sont extrmement rares. Le meilleur sergent recruteur tait la sduction de la libert, le charme de la vie libertine comme dit Johnson. Les quipages faits prisonniers s'engageaient volontiers, parfois mme avec un empressement auquel les pirates devaient mettre des bornes, D'Europe aussi accouraient les aventuriers attirs par ces pays

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inconnus et de libert illimite, par cette vie dtache de toute contrainte sociale, o le courage tait la seule vertu indispensable. Aussi voyait-on parmi les pirates et les flibustiers des gens de toutes sortes. On y trouvait des nobles comme Monbars, Grammont, Stede Bonnet et Misson, et aussi des prtres comme -Caraccioli. Ici on peut parler de vocation, voire mme d'enthousiasme intellectuel. Les ides libertaires conduisirent Misson et Caraccioli se faire pirates, comme Stevenson et Mac Orlan prcipitrent, vers 1920, nombre de jeunes gens (petit nombre, vrai dire) vers 1' vasion des colonies. A ct de ces intellectuels dvoys, on rencontrait bien des reprsentants de la pgre, anciens voleurs ou assassins professionnels, un peu trop presss par la justice de leur pays, comme ce Philippe Roche qui avait vcu quelque temps d'un genre d'escroquerie assez macabre, assurant des marchandises sur des navires qu'il faisait prir ensuite. Il s'enfuit en s'emparant d'un navire par le massacre de l'quipage, devint pirate et fut pendu comme il se doit. La misre tait une autre source de recrutement pour la piraterie comme pour la prostitution. Les malheureux engags des premires plantations des Antilles, vritables esclaves blancs, dsertaient souvent pour devenir flibustiers. De mme les, misrables pcheurs de Terre-Neuve, exploits honteusement par les matres de leurs navires, formaient une masse permanente de candidats la piraterie, o les forbans venaient puiser rgulirement pour complter leurs quipages. Car le mtier consommait beaucoup d'hommes. Mais la plupart des pirates taient des professionnels de la mer : capitainesj officiers et quipages, les navigateurs comme on disait l'poque. Le passage tait facile d'une profession l'autre, la piraterie n'tant en somme qu'une des formes d'exploitation de la technique maritime. Chagrins intimes, rancurs, cupidit et surtout besoin de libert menaient vers la piraterie. Lorsqu'on tait captur par un pirate, la tentation tait grande de devenir soi-mme un libre forban et de participer aux prises, Dans un

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service d'honneur, disait Roberts, ce ne sont que peines et travaux sans rcompense; mais ici on ne respire que libert et plaisirs sans contrainte. En somme parmi les motifs qui entranrent les hommes vers la piraterie figurent tous ceux qui poussent les jeunes gens vers les carrires librales. Tous, sauf bien entendu la tradition familiale. Cela crait dans le cadre des aventuriers une certaine diversit d'allures. Il y a eu parmi eux d'effroyables brutes, comme l'Olonois qui se vantait de n'avoir jamais pargn la vie d'un prisonnier, comme Low qui inventait des tortures pour les siens, comme le capitaine Roc qui embrochait les Espagnols et les faisait rtir. Il y a eu d'lgants personnages comme Roberts, des hommes sages et vertueux comme North et mme des sortes de saints et de prophtes comme Caraccioli et Misson. Ce rassemblement d'hommes de toutes provenances, n'ayant que des contacts assez rares et violents avec le monde civilis, devait tre assez curieux d'aspect. Oexmelin nous a laiss une description des boucaniers, tueurs de bufs sauvages et compagnons des flibustiers de Saint-Domingue : Ils n'avaient pour tout habillement qu'une petite casaque de toile et un caleon qui ne leur venait qu' la moiti de la cuisse. Il fallait les regarder de prs pour savoir si ce vtement tait de toile ou non, tant il tait imbu de sang. Ils taient basans; quelques-uns avaient les cheveux hrisss, d'autres nous; tous avaient la barbe longue et portaient leur ceinture un tui de peau de crocodile dans lequel taient quatre couteaux et une baonnette. Ailleurs Oexmelin nous dcrit les flibustiers comme des gens qui taient nu-pieds et qui n'avaient qu'une chemise et un caleon. Le climat des tropiques et la difficult de se procurer des vtements contribuaient simplifier le costume. On mettait ce qu'on trouvait bord des prises ou les dfroques que les marchands de rencontre voulaient bien vous vendre. Cela devait faire une chienlit ssez thtrale, mlange d'habits pompeux et de loques sordides. Les textes ne parlent pas du fameux serre-tte rouge que l'on prte ordinairement aux forbans de cinma, mais l'absence

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d e bas et de souliers semble avoir t assez commune, ainsi que les cheveux embroussaills, la barbe hirsute et la peau tanne par le soleil tropical et les embruns. Quant l'arsenal de sabres et de pistolets dont taient bards nos pirates, tous les tmoignages concordent. Mme dans les pires orgies, ils ne quittaient pas leurs instruments de travail. Si farouches que fussent leur aspect et leur coupable industrie, les pirates n'en vivaient pas moins en socit fraternelle, avec un fonds de bons sentiments mutuels. L'homme est un animal social comme l'abeille ou le singe cynocphale et il ne se dtache d'une socit que pour entrer dans une autre. Celle des pirates tait fort libre, fonde sur l'galit et le consentement de chacun. Elle n'en avait pas moins ses habitudes et aussi ses rgles codifies qu'on devait accepter en entrant dans la troupe; cette troupe que Johnson dsigne d'un nom tristement clbre depuis lors, le Gang . Une coutume assez gnrale tait celle du matelotage, qui rendait aux forbans ce peu d'assistance et d'affection que la famille et le mariage fournissent aux autres hommes. Oexmelin la dcrit ainsi pour les flibustiers : Tous ceux de l'quipage s'associent deux deux en vue de s'entr'aider en cas de blessure ou de maladie. Ils passent un crit sous-seing priv, en forme de testament, stipulant que, si l'un d'eux meurt, l'autre a licence de s'emparer de tout ce qu'il a. Si l'un d'eux avait une femme pour quelque temps, il ne pouvait la refuser son matelot. Ce sentiment de solidarit s'tendait souvent au gang tout entier. D'o la fureur des pirates quand, dans un abordage, on leur avait tu beaucoup de camarades. Les prisonniers couraient alors un grand risque de reprsailles. La mort d'un capitaine aim de ses hommes tait ressentie comme une catastrophe par chacun d'eux. Quand Roberts fut tu, en pleine action, les uns abandonnaient leurs postes, courant partout comme des insenss, sans prendre soin de leur propre dfense; d'autres voulaient faire sauter Je vaisseau. Le meurtre de certains capitaines, tus par les Malgaches, fut cruellement veng par leurs hommes, qui y consacrrent parfois des annes.

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Aucun milieu n'est plus propre donner le sentiment de la solidarit qu'un navire. Sur un navire pirate, la fortune de chacun et sa vie dpendaient du courage et de l'action de tous les autres, et aussi de la valeur du capitaine, de la discipline et du bon ordre gnral. Les articles dresss lors de la constitution de chaque u gang tmoignent de cette ncessit reconnue. Chaque pirate devait les signer et prter serment sur un crucifix, sur la Bible ou sur une hache. L'galit et le libre consentement taient des principes absolus. Les exceptions, dtermines d'avance, n'avaient d'autre raison que l'intrt commun. Chaque pirate, dit une de ces conventions, pourra donner sa voix dans les affaires d'importance et aura un pouvoir gal de se servir, quand il voudra, des provisions et des liqueurs fortes nouvellement prises, moins que la disette n'oblige le public en disposer autrement. Quand le capitaine, dit Oexmelin, veut croiser en quelque endroit, il faut le consentement de tous, et la plus forte voix l'emporte. Ailleurs il dcrit un repas bord : l'quipage s'assemble au nombre de sept pour chaque plat. Le capitaine et le cuisinier sont ici sujets la loi gnrale, c'est--dire que, s'il arrivait qu'ils eussent un plat meilleur que les autres, le premier venu est en droit de le prendre et de mettre le sien sa place. Et cependant un capitaine aventurier sera plus considr qu'aucun capitaine de guerre sur navire du roi. Car, ajoute-t-il, les aventuriers lui obissent trs exactement ds le moment qu'ils l'ont lu. Mais, s'il arrive qu'il leur dplaise, ils conviennent entre eux de le laisser dans une le dserte, avec son arme, ses pistolets et son sabre, et, sept ou huit mois aprs, s'ils ont besoin de lui, ils vont voir s'il est encore en vie . Le capitaine lu devait donc, pour viter d'tre dpos, faire montre de justice, de comptence et surtout de courage. Le capitaine Yane, qui avait pourtant donn des preuves d'intrpidit, fut dpos par son quipage pour avoir refus l'abordage d'un navire de guerre qu'il jugeait trop fort. On lui obit, mais on le dposa et on l'abandonna dans une barque au gr des flots. Le capitaine tait dsign uniquement pour diriger la navigation et le combat. En matire de combat, de chasse, de retraite,

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dit Johnson, il est convenu que le pouvoir du capitaine est absolu ; mais en toute autre chose il est' gouvern par la pluralit des voix. Cependant les conventions diffraient et les capitaines professionnels, comme Avery, Kid ou Misson, conservaient, quand ils avaient fait passer leur quipage la piratrie, quelque chose de leur autorit antrieure. En mme temps que le capitaine taient lus les autres officiers : quartier-matre, bosco, matre-canonnier. Le charpentier et le chirurgien taient des spcialistes ou de simples matelots qu'on spcialisait. Le quartier-matre commandait l'quipage; il tait son porte-parole auprs du capitaine. Il maintient la discipline, dit Bucquoy (1), s'occupe des vivres, est le dpositaire et le distributeur du butin, provoque la runion des assembles gnrales, contrle les dcisions du commandant et trs souvent lui dicte ses instructions au nom de ses hommes. Johnson le compare au Mufti Constantinople, ou au Tribunal du peuple Rome. Des conflits violents s'levaient parfois entre le capitaine et le quartier-matre et il arrivait que l'quipage dpost le premier en faveur du second, s'il tait bon navigateur et courageux. La discipline pour le service du bord tait trs stricte. Bucquoy, qui a vcu avec les pirates de Taylor et qui en dit beaucoup de mal, leur rend pourtant ce tmoignage : En mer, le service se fait avec beaucoup d'ordre, mieux mme que sur les vaisseaux de la compagnie des Indes : les pirates y mettent un grand amourpropre. Voici quelques-uns des articles qui rgissaient la troupe de Phillips et qui concernent la discipline : I. Chacun sera oblig d'obir au commandement des officiers... II. Celui qui tchera de se sauver, ou qui reclera quelque secret au prjudice de la Compagnie, sera mis terre dans un endroit inhabit et dsert, sans autre provision qu'une bouteille d'eau, avec un fusil, de la poudre et du plomb. III. Celui qui volera la Compagnie, ou qui jouera pour la valeur
(1) Le rcit de Bucquoy figure au tome V de la Collection des ouvrages anciens concernant Madaga$car> de G R A N D I D I E R .

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d'une pice de huit, sera pareillement mis terre ou arquebus... V. Celui qui maltraitera ou battra quelqu'un de la troupe, tant que ces articles subsisteront, recevra la Loi de Mose (c'est--dire 40 coups de corde sur le dos). VI. Celui qui tirera ses armes, ou qui fumera du tabac sans que la tte de la pipe soit couverte, du qui portera une chandelle allume fond de cale sans lanterne, subira le mme chtiment. VII. Celui qui ne tiendra pas ses armes propres et nettes pour le combat, ou qui ngligera ses affaires, perdra sa portion du butin et recevra telle punition que le capitaine et la Compagnie trouveront convenable. La dure de l'association tait variable. Quand les affaires allaient mal, on voyait des partis se former et des scessions se produire. Les articles de Phillips ont prvu le cas : Il ne sera pas permis de parler de sparation avant d'avoir fait un profit de mille livres sterling par tte. Le manque d'assistance un confrre en pril tait un crime puni de mort. Il tait dfendu sous peine de mort de tuer ou de blesser quiconque s'tait rendu discrtion, mais on excusait ceux qui l'avaient fait tant ivres. Pour conserver la paix entre les pirates, on interdisait les disputes, les injures et les discussions sur la religion. C'est pour le mme motif qu'on dfendait le jeu. En fait cette dernire interdiction tait souvent viole. II arrivait aussi, malgr toutes les prcautions, qu'un diffrend clatt entre deux forbans. La question tait alors rgle terre par un duel au pistolet et au sabre. Le quartier-matre, assist de quelques pirates, prsidait la rencontre. Il postait les deux adversaires une certaine distance l'un de l'autre, le dos tourn. Puis il donnait un signal; les combattants se retournaient et lchaient leurs coups de pistolets. Si personne n'tait bless, ils achevaient le combat au sabre. Celui-l tait dclar vainqueur qui blessait le premier son ennemi. Les articles rglementaient galement le partage des prises, les indemnits pour les blessures et les rcompenses pour faits d'armes. Chacun devait remettre scrupuleusement ses prises au quar-

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tier-matre, sous peine d'tre trait en voleur, c'est--dire abandonn ou fusill. Les prises taient portes au pied du grand mt et partages suivant les conventions. Le principe tait le partage gal, mais souvent certains officiers taient avantags et recevaient une part et quart, voire mme deux parts. Les novices et les mousses n'avaient pas part entire. Le capitaine recevait de une part et demi six parts. De plus on lui laissait parfois en propre le premier navire dont on s'emparait, mais non les biens qui taient dessus. L'or et les liqueurs taient les prises les plus apprcies, puis venaient les toffes dont on manquait toujours. Les pirates attachaient peu de prix aux autres marchandises, dont la vente tait toujours pour eux un dlicat problme. Les indemnits pour les blessures prouves par les flibustiers taient si justement calcules que Philippe Gosse, qui les a compares aux tarifs actuels des compagnies d'assurances, les a trouves peu diffrentes : on recevait 100 cus ou un esclave pour la perte d'un il, d'un doigt ou d'une oreille; 200 cus ou deux esclaves pour la perte de la main droite ou du bras droit, d'un pied ou d'une jambe, ou pour une blessure vous obligeant porter une canule; 600 cus ou six esclaves pour la perte des deux yeux, des deux mains ou des deux jambes. C'est le tarif d'Oexmelin, une poque o il y avait encore peu d'esclaves. Quand Morgan entreprit l'expdition de la Vera-Cruz, il fit monter les promesses d'indemnits jusqu' 2.000 piastres ou vingt esclaves. Il est vrai qu'il ne les paya pas. Des rcompenses taient prleves sur les prises pour certains hauts-faits : pour celui qui avait eu l'initiative de la capture, celui qui avait enlev le pavillon ennemi, pour tous ceux qui s'taient exceptionnellement distingus dans l'action. galitaires, ralistes et indiffrents l'opinion du monde, les pirates n'ont pas cr de dcorations. Dans l'ensemble les articles taient exactement observs, sauf certaines tolrances, par exemple pour le jeu. L'abandon de la troupe sans pravis, le meurtre d'un membre de la troupe sans combat loyal taient des crimes contre l'honneur. Celui qui les commettait cessait d'tre considr comme < rgulier et, s'il ne c

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russissait pas prendre la fuite, c'tait pour lui la mort presque assure. Ce qui fait la force des lois chez les ennemis des lois c'est qu'elles sont peu nombreuses, mais rigoureusement appliques. Car l'homme, quoiqu'il fasse, n'est jamais en libert que sous condition. La fraternit n'tait pas limite la troupe mais s'tendait en principe l'ensemble du peuple pirate. Ayant toute l'humanit pour ennemie, les pirates taient assez sages pour ne pas se dchirer entre eux. Quand ils se reconnaissaient, la mer en arborant de part et d'autre le pavillon noir, c'tait une grande joie. On se jurait une amiti ternelle et on forgeait de beaux projets sur la force d'une telle association. Des oprations combines permettaient de faire des prises plus importantes. Mais assez vite des querelles clataient et on se sparait sans cordialit. Outre la solidarit, les qualits ncessaires aux pirates taient celles de nos gangsters : il fallait tre brave, vigoureux et adroit. Les chefs devaient tre des entraneurs d'hommes, et d'hommes pas commodes. Enfin il fallait tre bon marin. La plupart des pirates taient marins de mtier, connaissant aussi bien la manuvre du navire que le maniement du sabre. Mais leurs chefs lus n'taient pas toujours des navigateurs trs scientifiques et bien des chouages et des pertes de navires ont eu l'ignorance pour cause. Aussi taient-ils fort attachs aux capitaines brevets qui, comme Avery, Misson, Taylor, avaient embrass la profession. L'adresse aux armes tait une condition de survie pour des gens qui se battaient constamment. Aussi s'exeraient-ils tous les jours. Mais la vprt.n essentielle du pirate tait le courage. Audacieux dans l'attaque, intrpide dans l'action, prompt adapter sa tactique aux circonstances, dtermin vaincre et toujours prt la mort, parce que n'tant en somme qu'un vivant trs provisoire, tel se montre le vrai pirate. Morgan, dit Oexmelin, passa vite parmi les flibustiers pour un trs bon soldat. Il s'exerait tirer et y russissait fort bien. Il tait intrpide et dtermin. Rien ne l'tonnait, parce qu'il s'attendait tout.
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< II tait si brave, dit-il encore d'un autre flibustier, Van Horn, c qu'il ne pouvait souffrir aucune marque de faiblesse parmi les siens. Dans l'ardeur du combat, il parcourait son vaisseau, observait tout son monde et, s'il remarquait la moindre surprise de leur part aux coups imprvus du fusil, du canon ou du pistolet, soit qu'on baisst la tte, soit qu'on faiblt tant soit peu, il les tuait sur-le-champ; en sorte que les vritables braves se faisaient plaisir de l'tre ses. yeux, et les lches, s'il y en avait, n'osaient le paratre. L'esprit combatif ainsi encourag devenait une seconde nature, un instinct puissant qui dpassait le got du profit. Tant il est frquent parmi les hommes que les moyens en viennent faire oublier la fin. Les capitaines Michel et Brouage s'tant empars de deux vaisseaux hollandais qui portaient de grosses sommes d'argent espagnol, leurs prisonniers leur firent observer qu'ils avaient d s'y mettre deux. Recommenons combattre, rpondit firement Michel; le capitaine Brouage demeurera spectateur du combat. Si je suis vaincu je vous rponds que je vous rendrai matre non seulement de l'argent des Espagnols, mais encore de nos deux vaisseaux, Les Hollandais se gardrent bien d'accepter. Endurcis par les intempries et les combats, les pirates taient des hommes rudes, habitus tout supporter. Oexmelin nous parle de pirates chapps une explosion, drivant plusieurs jours dans un canot, sans vivres et couverts de plaies qu'ils soignaient en les trempant d'urine, et qui survcurent. Dans un engagement de la troupe de Phillips, un des forbans fut grivement bless la jambe, Comme il n'y avait point de chirurgien bord du vaisseau, dit Johnson, les pirates ne surent comment s'y prendre pour gurir la jambe du bless. Dans une consultation qui se tint sur ce sujet, il fut rsolu de la couper, et on nomma le charpentier comme l'homme le plus propre pour cette opration. Celui-ci, sans beaucoup de crmonie, prit la jambe sous son bras et la spara du corps avec autant de facilit que s'il et coup un morceau de bois: mais il ne russit pas si bien en appliquant un fer ardent pour cautriser la plaie; car il brla tellement la chair que la cure devint plus dangereuse que la blessure mme.

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Cependant, la nature supplant au dfaut de l'art, le patient gurit en peu de temps. Pour commander de tels hommes, qui de plus taient leurs gaux et leurs lecteurs, il fallait des chefs peu ordinaires, plus braves que n'importe quel autre, durs dans le commandement et familiers le reste du temps, d'une intelligence fertile en ressources et d'une efficacit reconnue dans la recherche et la capture du butin. Sinon, c'tait la dposition, l'abandon, souvent la mort. Voici la description que fait Bucquov des procds d?un des plus clbres pirates de .Madagascar, ic capitaine Taylor : Dans le cours ordinaire de la vie, le capitaine Taylor se fchait facilement et ses fureurs le mettaient hors de lui. Mais, dans un danger imminent comme dans la lutte contre la mer, il n'tait plus le mme homme; son calme, sa prsence d'esprit, son courage personnel dans les circonstances graves lui avaient gagn l'admiration de ses compagnons. J'ai t tmoin de l'habilet avec laquelle il savait apaiser son quipage mcontent lorsqu'il craignait une rvolte, et de l'audace et du courage avec lesquels il touffait et rprimait la rvolte lorsqu'elle clatait, se jetant hardiment au milieu des pirates insurgs qu'il frappait droite et gauche, d'estoc et de taille, comme s'il avait faire des oiseaux de basse-cour. Malgr sa svrit qu'il jugeait indispensable, il tait trs aim de ses gens dont il se faisait bienvenir par son affabilit et ses manires adroitement familires, oubliant souvent ses prrogatives de capitaine pour venir dans l'entrepont causer, jouer, manger au chaudron commun et boire avec eux. Nous avons expos les vertus des pirates, ou du moins ce qu'ils apprciaient ainsi. Leur chelle des valeurs morales tait assez particulire. Ils y taient sans doute prpars avant de venir 3a piraterie, mais une existence si contraire l'ordinaire des hommes devait engendrer des idaux propres la soutenir, a Les crimes normes que ce dangereux mtier trane aprs soi, dit Johnson, leur deviennent si familiers par l'usage qu'ils en font st les transforment tellement en d'autres hommes que la moindre r flexion qu'ils pourraient foisau^ur l'honneur et la justice est regarde parmi eux comm<\^ digne de mort. [1 dit

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ailleurs : Dans la Rpublique des pirates, celui qui commettait le plus de crimes tait regard parmi eux avec quelque sorte d'envie et comme un homme extraordinaire; si avec cela il tait distingu par quelque emploi, et qu'il et du courage, certainement c'tait un grand homme. Il y a l quelque exagration car, si le combat et le meurtre faisaient partie de la profession et si chaque chef pirate se vantait d'tre aussi bon voleur que n'importe qui , l'mulation dans le crime froid ne fut le fait que de quelques bandes ignobles, celle de Teach, celle de Low. Mais il est certain que nos pirates taient tout sauf des petits saints et que, dans ces bandes de loups, le plus fort et le plus brutal avait la partie belle. Leur conception du monde est atssi modele par leurs origines et surtout par leur genre de vie si particulier. Ces ides sont confuses, diverses et difficiles dfinir. Dans l'ensemble les forbans sont, comme il est habituel la pgre, plus des rvolts d'instinct que des rvolutionnaires conscients. Malfaiteurs errants, vivant des dpouilles de la socit, comment seraient-ils ennemis du luxe et du commerce? Ils en vivent. Nihilistes certes, dans le vrai sens du mot, et libertaires s'il en fut, mais dont le programme ne dpassait gure leur libert personnelle. Leur attitude l'gard du genre humain est de bravade, de dfi, mais aussi d'indiffrence. Us ont rompu les ponts, ils sont les trangers du corps social, tout en tant ses parasites. Des parasites non domestiqus, comme les rats et les puces, plus dangereux mais plus phmres. Peut-tre aprs tout ont-ils exerc inconsciemment une sorte de fonction sociale en rappelant aux tats la ncessit de l'organisation, de la force et d'un minimum d'entente internationale. Leur mentalit antisociale ne fait pas de doute, mais elle s'exprimait rarement, sauf dans certaines occasions solennelles et d'une manire aussi vague que vhmente, Quand les gens de Roberts furent condamns, ils maudirent leurs juges ; Nous ne sommes, disaient-ils, que de misrables voleurs, et on ne nous pend que parce que nous ne possdons rien, tandis que tant

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d'autres plus riches bravent impunment la jport qu'ils ont plus mrite que nous. C'est seulement dans l'histoire exceptionnelle de deux pirates intellectuels, Misson et Caraccioli, que nous trouverons une philosophie et des ides sur la socit mthodiquement labores. L'opinion du pirate moyen parat mieux exprime par l'algarade du capitaine Bellamy un capitaine prisonnier qui s'tait plaint qu'on ait coul son navire : Que Dieu vous damne, vous tes un chien rampant, comme tous ceux qui acceptent d'tre gouverns par des lois que les riches ont faites pour leur propre scurit; car ces couards de petits chiens n'ont pas le courage de dfendre autrement ce qu'ils ont gagn par leur friponnerie. Mais soyez damns tout fait : eux comme un tas d'astucieux gredins, et vous, qui les servez comme un paquet de sans-crnes au cur de poulet. Ils nous vilipendant, ces canailles, alors qu'entre eux et nous il n'y a qu'une diffrence : ils volent les pauvres en se couvrant de la loi, oui ma foi, tandis que nous, nous pillons les riches sous la seule protection de notre courage. Ne feriez-vous pas mieux de devenir un de nous que de ramper aprs ces sclrats pour un emploi? Et comme son interlocuteur refusait, en invoquant les lois divines et humaines ; Vous tes un gredin diablement consciencieux, Dieu vous damne, reprenait Bellamy. Quant moi je suis un prince libre; et j'ai autant d'autorit pour faire la guerre au monde entier que si j'avais cent vaisseaux sur mer et cent mille hommes en campagne. Voil ce que me dit ma conscience. Mais il ne sert de rien de discuter avec de tels chiots morveux qui permettent des suprieurs de leur donner des coups de pieds tout le long du pont tout leur saoul, t qui pinglent leur foi un maquereau de pasteur, un pigeonneau qui ne croit ni ne pratique tout ce qu'il met dans les ttes ridicules de tous les niais qu'il prche. Ce sentiment de fiert provoquante l'gard de la socit dont ils s'taient librs tait trs commun chez les pirates. Quand ils dcident de devenir forbans, la compagnie dclare la guerre au monde entier et parfois l'inscrit mme expressment dans ses

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articles. Nous ne sommes pas n'importe qui. Nous sommes des gentilshommes de fortune! Ce sont des phrases qu'ils aiment rpter. Ils se campent un peu thtralement en face du monde en lui disant : A nous deux! Envers la patrie, les sentiments des forbans taient presque aussi libres. Les flibustiers taient rests, surtout pur des raisons de commodit, attachs leur drapeau national, franais ou anglais, pour la lutte contre les Espagnols. Ils recevaient des commissions de leurs gouverneurs et un refuge dans leurs ports nationaux. Mais les pirates, eux, n'avaient plus rien attendre de personne que d'eux-mmes. Leur seule patrie tait la mer. Leur pavillon, rouge ou noir, tait le signe de la rvolte, le seul drapeau international qu'on et encore lev sur le monde et dont les internationales futures devaient assez trangement se souvenir. Parfois, dans un quipage homogne, des sentiments patriotiques rapparaissaient l'improviste, mais ils n'taient gure dsintresss. Nous voyons les hommes de Spriggs clbrer la mort de Georges I e r , grand perscuteur des pirates, et l'avnement de son fils. On but abondamment la sant de Georges II en s'assurant que sans doute il y aurait dans peu un pardon gnral qu'ils accepteraient; mais que si, contre toute attente, ils en taient exclus, ils juraient de massacrer tous les Anglais qui tomberaient ensuite entre leurs mains . Les nationalits taient le plus souvent fort mlanges. Ainsi dans la troupe de Bowen on trouvait, avec une majorit de Franais et d'Anglais, des Danois, des Sudois, des Hollandais et mme des Indiens. Taylor avait utilis cette diversit pour empcher les rvoltes : il rpartissait son quipage en escouades de sept hommes comprenant par exemple trois Anglais, deux Franais, un Sudois, un Portugais, de manire viter les ententes particulires. De certains pirates originaires des Indes occidentales il tait difficile de dire s'ils taient franais ou anglais; ils l'ignoraient eux-mmes. A l'gard de la religion, les ides des pirates restaient sensiblement plus orthodoxes. Ne craignant rien des autres hommes qu'ils taient habitus combattre et rduire en cadavres, la

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plupart d'entre eux gardaient des habitudes de vague timidit envers la puissance inconnue qu'on ne peut ni voir, ni mesurer du sabre. Oexmelin nous montre les flibustiers priant Dieu avant chaque repas. Les Franais, comme catholiques, disent le cantique de Zacharie, le Magnificat et le Miserere. Les Anglais, comme prtendus rforms, lisent un chapitre de la Bible ou du Nouveau Testament et rcitent des psaumes. Il raconte aussi qu' Maracabo les hommes de l'Olonois, le plus froce des aventuriers, pillrent les glises et emportrent les ornements, les tableaux, les images et jusqu'aux cloches pour meubler une chapelle qu'ils se proposaient de construire dans leur repaire de l'le de la Tortue. Ces sentiments fervents s'attnurent beaucoup chez les pirates, spars de la vie de terre et de la civilisation chrtienne. Pourtant nous voyons les pirates de Roberts, ayant pris un vaisseau sur lequel se trouvait un pasteur, proposer celui-ci de devenir leur chapelain. Ils lui rserveraient une bonne part du butin et il n'aurait qu' prier Dieu et faire le punch . L'ecclsiastique ayant refus, ils ne lui en voulurent pas et lui permirent de s'en aller librement en emportant tout ce qu'il voudrait. Us ne retinrent de leur prise que trois livres de prires t un tire-bouchon. Le pre Labat, prtre des Antilles, qui a bien connu les flibustiers, raconte qu'un pirate, nomm Daniel, ayant fait une razzia dans les petites les des Saintes ramena bord le cur et organisa une messe. Un autel fut improvis, orn des vases sacrs enlevs l'glise. Des salves marqurent le dbut de la messe, ic Sanctus, Y lvation, la Bndiction et FExaudiat. Un des aventuriers s'tant mal tenu pendant l'Elvation, Daniel tira son pistolet et lui cassa Ja tte. Aprs quoi il se tourna vers le pauvre prtre fort alarm, en lui disant : Ne vous troublez pas, mon pre; c'est un coquin qui vient de manquer son devoir et que j'ai puni pour lui apprendre mieux faire. Ces sentiments religieux taient curieusement adapts la profession. Nous avons vu que les (c articles des troupes de pirates taient jurs sur le crucifix ou sur la Bible. Lorsque les flibustiers apercevaient un vaisseau espagnol, avant l'attaque, ils faisaient

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la prire et demandaient Dieu avec ardeur de remporter la victoire et de trouver beaucoup d'argent. Dans les circonstances difficiles, quand l'ennemi paraissait trop fort, certains quipages pirates faisaient serment sur la Bible de s'en emparer. Enfin, nous le verrons, les pirates les plus religieux considraient qu'ils faisaient uvre pie en s'emparant des vaisseaux arabes, voire en massacrant leur quipage. Cependant, mme parmi les flibustiers, il y avait des libertins , c'est--dire des incroyants. Le capitaine Grammont, dit le bon Oexmelin, est impie, sans religion et excrable dans ses jurements. En un mot, il est fort attach aux choses terrestres et ne croit point aux clestes. C'est l son grand dfaut . Sans aller jusqu' l'athisme, nouveaut incroyable alors et fantaisie d'intellectuels; nombre de pirates se plaisaient braver le ciel comme ils bravaient la terre. Dans une horrible tempte entremle de coups de tonnerre, Bellamy regrettait tout haut de ne pouvoir quitter le pont pour rendre son salut au ciel a coups de canon. Les Dieux, ajoutait-il, doivent tre saouls pour faire une telle sarabande. Un certain Sutton, de la troupe de Roberts, au moment o on allait le pendre, voyant un de ses compagnons prier avec ferveur, lui demanda : Que prtendez-vous gagner par toutes vos prires? Le Ciel, rpondit l'autre. Le Ciel! s'cria Sutton, tes-vous fou? Avez-vous jamais ou dire qu'un pirate soit entr au Ciel? Pour moi, je veux tre dans l'Enfer. On y est bien plus agrablement et, ds que j'y arriverai, je saluerai Roberts de treize coups. Cette mme troupe de Roberts ayant pris quelque temps auparavant un vaisseau et ayant tortur l'quipage, le capitaine prisonnier leur remontra combien leur conduite tait criminelle et quels chtiments ils devaient s'attendre dans ce monde et dans l'autre. Nous nous moquons du roi, rpondirent les pirates, de son parlement et de son pardon; nous craignons encore moins la potence. Si nous sommes vaincus ou surpris, nous mettrons le feu aux poudres et nous irons gament et en bonne compagnie en Enfer. L'ide qu'ils taient des cratures infernales grandissait l'or-

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gueil de certains pirates. Teach, dit Barbe Noire, tait un de ceuxl. Comme on lui demandait, pour le cas o il serait tu, o il avait cach son argent, il rpondit qu'il n'y avait que lui et le diable qui le sussent, et que le dernier aurait le tout . Aprs sa mort, ses hommes racontrent qu'on voyait parfois son bord un homme inconnu qui se promenait dans tout le navire, sans que personne sut d'o il venait. Il disparut peu avant que le vaisseau et fait naufrage, et tous taient persuads qu'il s'agissait du diable. Quant au mystrieux capitaine Lewis, nul doute qu'il n'ait t une sorte de mystique du diable. Il l'invoquait dans les circonstances critiques et il annona fort exactement le jour de sa mort, ayant eu ce sujet, disait-il, une rvlation de son matre. Contre des ennemis aussi dsespr s et rsolus, la dfense de la socit organise tait sans merci. Un pirate, disaient les lois anglaises, est un ennemi du genre humain, qui, selon Cicron, il ne faut garder ni parole ni serment... Si les pirates commettent quelques pirateries sur l'Ocan et qu'ils soient pris sur le fait, les vainqueurs ont le droit de les pendre au grand mt sans aucune condamnation solennelle... Si on nie les crimes, ils seront jugs par les douze jurs numers dans la Commission (du roi), sans que les accuss puissent en appeler; et tous ceux qui seront trouvs coupables seront punis de mort, avec l'exclusion du bnfice*du clerg et leurs biens seront confisqus. Des primes leves taient promises pour leur dcouverte et leur capture : 100 livres sterling pour un capitaine ou un officier, 40 pour les bas officiers, 20 pour les simples pirates. La trahison tait paye 200 livres. Une fois arrts, la procdure tait expditive. Puis venait la sentence. En voici une que Johnson nous a conserve. Il s'agit de pirates qui avaient accept le pardon du roi, puis taient retourns leurs mauvaises habitudes : La Cour, ayant dment considr les tmoignages qui ont t donns pour et contre vous, les dnomms John Augur, Vvilliam Cunningham, Dennis Mac Karthy, Georges Rounsivel,

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W.-Lewis, W . Dowling, Th. Morris, Geo. Bendall et W. Ling, et ayant aussi dlibr sur les diverses circonstances de l'affaire, il est jug que vous, les dnomms..., tes coupables de rvolte, crime, piraterie, ainsi que vous en tes accuss, tous et chacun. Pour ces motifs, la Cour prononce que vous, les % dnomms... serez ramens la prison d'o vous venez, et de l la place des Excutions, o vous serez pendus par le cou jusqu' ce que vous soyez morts, mor ts, morts. Et que Dieu ait piti de vos mes ! C'tait la fin laquelle s'attendaient tous les forbans depuis qu'ils avaient fait profession de l'tre. Nous sommes des morts en permission , disait Lnine ses amis rvolutionnaires. C'tait bien plus vrai encore des pirates : ils frquentaient la mort assez quotidiennement pour que sa rencontre ne les tonnt pas. La plupart en plaisantaient. L'un d'eux, faisant allusion au rgime de la prison, remarquait : Je deviens si maigre, que, si cela doit durer encore longtemps, je crains que mon corps ne soit pas assez pesant pour tirer le nud de la corde. La profession de foi la plus vhmente en faveur de la peine de mort a t prononce par la femme pirate Mary Read, promise la potence : Les gens de cur, dit-elle, ne doivent pas craindre la mort. Si les pirates n'taient pas frapps de la peine capitale, les poltrons ne seraient pas retenus par la peur; mille fripons, qui paraissent honntes gens et qui nanmoins ne s'appliquent qu' piller la veuve et l'orphelin ou chicaner et supplanter leur voisin, se mettraient aussi en mer pour voler impunment. L/Ocan ne serait couvert que de canailles et ce serait la ruine totale du commerce. La grandeur du danger, pensait-elle, faisait la noblesse d'une profession qui, ainsi, n'tait ouverte qu'aux braves. Il nous resterait dcrire la crmonie finale, si bien des exemples rcents, ici et l, n'en avaient donn le rcit et l'image. Voici, titre d'exemple, comment Johnson raconte la fin de John Augur et de ses compagnons, ceux dont nous avons lu plus haut la sentence : Ce fut en vain qu'on les exhortait songer l'autre vie et se repentir des maux qu'ils avaient commis. Oui, rpondit un de ces malheureux, je me repens sincrement

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et de tout mon cur : je me repens de n'avoir pas lait plus de mal et de n'avoir point coup la gorge ceux qui nous ont pris, et je voudrais vous voir tous pendus de compagnie avec nous. Et nous aussi s'crirent les autres; aprs quoi ils furent pendus sans dire un mot, except Dennis Mac Karthy, qui dit aux assistants que plusieurs de ses amis lui avaient prdit qu'il mourrait dans ses souliers, mais qu'il voulait leur en donner le dmenti. Sur quoi, force de remuer les pieds, il jeta ses souliers par terre. Telle fut la catastrophe de ces misrables aventuriers, qui fait voir le peu d'impression que fait le pardon sur des hommes accoutums une mauvaise vie.

CHAPITRE

II

LE MTIER ET LES PLAISIRS

Tlie account (le compte, le profit), tel tait, dans l'argot des pirates anglais, le nom qu'ils donnaient leur mtier. Le but est, en effet, de s'emparer de la cargaison des navires et surtout de l'argent qu'on pouvait y trouver. On y parvenait souvent par la simple intimidation, en dployant le pavillon noir, en tirant quelques coups de canon, en lanant des sommations effroyables. Si cela ne russissait pas, il fallait combattre et aller l'abordage. Les pirates tchaient toujours de limiter le combat en dcourageant la dfense, en tuant le commandant, en enlevant le drapeau, en forant l'quipage descendre dans l'entrepont et en fermant sur lui les coutilles. Les ruses taient nombreuses et apprcies. Si on disposait de nombreux prisonniers, on les faisait monter sur le pont avant l'abordage pour dcourager l'ennemi par l'talage d'une troupe imposante. Ou bien, au contraire, presque tous les hommes se couchaient plat ventre sur le pont, pour faire croire un simple bateau marchand et pouvoir approcher de plus prs. Mais l'abordage et le meurtre n'taient que l'accessoire et on essayait de les viter, car il est dans la nature des hommes de prfrer le profit sans travail. Le capital initial et indispensable, c'tait le navire. Parfois le capitaine et l'quipage d'un honnte navire passaient tous ensemble la piraterie. Plus souvent un complot se formait contre le capitaine. On s'emparait de lui et on le massacrait. Ou bien on l'abandonnait daM^TOT^ariot ou sur une cte dserte avec les hommes qui l i ^ l a i e n i ^ d l e s . Mais il arrivait aussi

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que les pirates, par suite d'un naufrage ou toute autre circonstance, se trouvassent dpourvus de navire. Alors on attendait qu'un bateau vnt mouiller proximit pour tcher de s'en emparer par ruse. Ou encore on partait en canot pour capturer des petits btiments, avec lesquels on prenait des gros. Le type de navire le plus apprci tait la frgate, rapide, arme de 20 50 canons, avec des gaillards d'avant et d'arrire au-dessus des coursives. On ajoutait de la /oilure pour gagner les autres btiments la course. Le sloop, dont nous trouverons le nom maintes fois, tait un btiment de type imprcis, mais beaucoup plus petit. Le mot chaloupe dsignait une embarcation non ponte. Un quipage moyen de pirates ne dpassait gure 200 hommes. Il fallait carner souvent pour viter que le navire, vite encombr d'algues et de coquillages dans les mers tropicales, n'en ft srieusement ralenti. Quand il commenait s'user et laisser passer l'eau, plutt que de pomper ou de le remettre en tat, on prfrait s'emparer d'un autre navire. Johnson nous montre les pirates de Roberts rencontrant un vaisseau qu'ils trouvrent leur gr. Ils prirent fort gracieusement le capitaine d'avoir la bont de quitter son vaisseau pour monter le leur, disant que changer n'tait pas voler . L'change fait, ils accablrent le capitaine de mille compliments burlesques, en le remerciant de sa complaisance et de l'excs de ses faveurs. L'armement comprenait les canons du navire et les armes de chacun des pirates qui taient ordinairement un fusil, deux pistolets, un sabre et un coutelas. Des grenades de type divers taient lances sur le pont ennemi au moment de l'abordage. Une des ruses pour approcher le plus prs possible sans danger le btiment ennemi consistait hisser le pavillon de son pays. Les pirates avaient un choix de pavillons des principales nations maritimes. De mme, pour se couvrir en cas d'arrestation et essayer de se faire passer pour corsaires, ils disposaient souvent de plusieurs commissions, vraies ou fausses, signes par les autorits coloniales de diverses puissances. Mais au moment de l'abordage, le pavillon pacifique tait

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amen et on voyait monter dans le ciel le terrible pavillon des pirates, parfois rouge, mais gnralement noir. Le pavillon noir tait le signe qu'on avait franchi le pas, qu'on tait devenu l'ennemi du genre humain. Beaucoup d'histoires de pirates commencent ainsi : ils s'emparrent du navire aprs quoi ils fabriqurent un pavillon noir et dclarrent la guerre au monde entier . Le but du pavillon noir tait d'effrayer l'ennemi et de l'amener cder, ou tout au moins de diminuer sa rsolution. On l'ornait donc des motifs les plus macabres. Le modle le plus ordinaire tait celui que les Anglais appelaient le Jolly Roger (le Joyeux Roger), la tte de mort surmontant deux tibias croiss. Le capitaine Quelch appelait son pavillon Old Roger (le vieux Roger); il figurait un squelette tenant d'une main un sablier pendant que de son cur travers d'une flche coulaient trois gouttes de sang qu'il recevait dans l'autre main . Le pavillon de Spriggs reprsentait la mort tenant d'une main un sabre et de l'autre un dard qui perait un cur , celui de Low la mort peinte en rouge . Un navire forban franais, le Saris piti, avait deux pavillons, un rouge, un noir; celui-ci reprsentait cte cte un masque avec des tibias et un homme nu brandissant d'une main un sabre et de l'autre un sablier. Les combats commenaient le plus souvent coups de canon, surtout pour effrayer l'adversaire. La porte des canons tai trs faible. A 200 mtres, les boulets avaient peu d'efficacit sur le bordage. On cherchait surtout dmter l'autre navire pour l'empcher de manuvrer. Puis, s'il refusait de cder, on allais & l'abordage. On n'abordait pas l'ennemi par le travers (c'et t s'exposer au tir de toute son artillerie bout portant), mais par l'avant, ou par l'arrire, o il n'y avait que peu de canons. Si on ne disposait que d'une chaloupe, on se glissait en dessous du vaisseau, le [eu de. ses canons vous passant par-dessus la tte; puis on grimpait bord. Si on avait un vrai vaisseau, 011 engageait son beaupr dans les haubans de l'adversaire; des hommes juchs dans les Vergues lanaient les grappins qui crochaient o ils pouvaient

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et sur lesquels on hlait pour rapprocher les navires hord bord. Les hommes bondissaient alors sur le pont de la victime, les uns se laissant glisser des vergues par les cordages, les autres se pressant par la poulaine, pistolets, hache ou sabre la main, voire mme sabre ou coutelas entre les dents. Parfois, s'il y avait de la mer, des hommes perdaient l'quilibre, tombaient entre les deux vaisseaux. Le corsaire Duguay-Trouin devait se souvenir toute sa vie de son premier abordage : l'homme qui le prcdait tomba ainsi, sa tte fut brise et le jeune homme vit monter vers lui les claboussures de cette cervelle. Il faillit s'vanouir, bien que ce ne ft gure le moment. En effet, les adversaires attendent aux rambardes, bien pourvus d'armes feu, de haches, de sabres; maintenant il faut ne penser rien d'autre qu' tuer pour ne pas l'tre et pour triompher. Des grenades sont lances pour dgager le pont. Des tireurs d'lite, posts sur les vergues avec un fusil, aident les pirates mal en point. Sur le pont c'est la mle hurlante, confuse, en corps corps, presse dans un espace troit, traverse des cris des blesss, des rles des mourants que l'on pitine. Parfois les sabres s'brchent, les pistolets n'ont plus de poudre, on se tue avec ce qu'on trouve, on fait sauter les crnes coups de barres de fer. Il y a beaucoup de sang sur toute cette histoire. On ne le rencontre presque jamais dans les rcits des aventures de pirates, parce qu'il faisait partie de la banalit des choses quotidiennes, indignes d'tre racontes. On oublie sa couleur, comme on oublie celle de la vie quand on contemple un film en blanc et noir. Il faut y suppler par Y imagination, reconstituer les larges taches briques sur les cadavres lacrs, les ponts des vaisseaux poisseux de liquide rouge, les prises marques par des mains sanglantes, et les pirates eux-mmes, ceux qui restaient en vie, avec leurs cicatrices, leurs bandages, leurs mutilations. Nombre de nos hros n'avaient sans doute plus qu'un il, un bras ou une jambe. On n'en parle que par exception. C'taient les risques professionnels. Cette histoire grand-guignoesque des pirates a fait partie du bric brac romantique. Ces tres valeureux et dmoniaques, hors

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du commun monde, avaient de quoi sduire l'archange dchu Byron ou le gant Hugo. Je crains que nos ractions ne soient diffrentes et. que l'intrt simplement humain, trop humain de leur vie quotidienne assez bizarre ne prime pour nous l'horreur de leurs massacres. Nous sommes, hlas! blass sur l'horreur et le progrs humain, en cette matire, n'est pas contestable. II tait bien rare, dans un abordage, que la victoire ne restt pas aux pirates. D'abord ils s'attaquaient surtout aux bateaux marchands plus faibles qu'eux et moins arms. Ensuite l'exercice des armes et l'abordage taient leur technicit. Enfin, la dfaite pour eux, c'tait la potence et, tout en la sachant inluctable, ils n'taient pas presss de bnir le peuple avec leurs pieds et s'agitaient en consquence. L'quipage du navire assailli finissait donc par cder. Les prisonniers taient interrogs, parfois assez brutalement, pour leur faire dvoiler leurs cachettes. On les parquait en principe dans la cale, sauf ceux, et ils taient nombreux, qui embrassaient l'tat de pirate. Les autres taient dbarqus, ce prfrence sur des ctes dsertes, ou abandonns en canot avec des vivres. Le navire, aprs le pillage et le partage, tait brl, moins qu'on ne le gardt pour ddoubler l'quipage pirate devenu trop important ou pour remplacer l'ancien navire. Les pirates se rpandaient dans tout le bateau pour faire main basse sur le butin. Ils devaient le rapporter exactement, sous peine d'tre considrs comme voleurs et excuts. Le partage des prises avait lieu, nous l'avons vu, au pied du grand mt, tout au moins pour l'argent, les objets prcieux, les vtements et les toffes. Les marchandises taient vendues terre et le produit exactement rparti. C'tait le quartier-matre qui faisait les lots et veillait la distribution. En cas de contestation, on tirait au sort. Les flibustiers, qui opraient en vertu d'une commission dlit e par le gouverneur, rservaient pour celui-ci un dixime du butin. Il fallait faire dclarer le butin de bonne prise ; c'est-uire pris sur l'ennemi en vertu d'une commission. Mais on pense n en que les gouverneurs de la Tortue ou de Port-Royal de la
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Jamaque, intresss au butin, et qui se mettaient parfois euxmmes la tte des flibustiers, n'taient pas trop difficiles pour juger du caractre valable de la prise. Certains mme dlivraient des commissions en blanc. Ceux qui avaient peur de se compromettre, quand on tait en temps de paix, remettaient aux aventuriers de simples autorisations de pche et de chasse". Cela suffisait aux flibustiers, qui ne savaient gnralement pas lire, pour s'emparer des galions et razzier les ctes espagnoles. Les pirates, ennemis de tous les tats du Monde, n'avaient d'autre commission que leur bon plaisir. Mais ils russissaient assez souvent mettre certains gouverneurs dans leurs intrts, pour faciliter la vente de leurs marchandises, carner et se ravitailler dans les ports de la colonie. Teach eut mme un jour l'audace et l'ironie de se faire attribuer comme de bonne prise par le gouverneur de la Caroline du Nord un vaisseau qu'il avait conquis l'abordage, en dposant sous serment qu'il avait trouv ce vaisseau sans qu'il y et personne bord. Sur quoi on tint une Cour qui dclara le vaisseau de bonne prise. Le gouverneur eut pour sa part soixante caisses de sucre et son secrtaire en eut vingt . Aussitt le partage fait et l'argent empoch, c'tait l'orgie. Ces hommes en temps normal menaient une vie dure, celle des matelots de la marine en bois, esclaves d'un matriel brutal et des lments, ayant comme seule distraction l'exercice des armes. Ils sortaient. d'un effort violent, l'abordage, o tous leurs nerfs, tous leurs muscles avaient t tendus au maximum ; ils sortaient du danger de la mort. La dtente tait donc norme, grossire, brutale. Elle commenait bord. On buvait ce qu'on avait trouv sur la prise. On festoyait avec les vivres, largement arross d'arak ou de rhum. Parfois la saoulerie tait telle que le navire errait quelque temps l'abandon, avec des corps rpandus sur le pont. Souvent l'ivresse et l'excitation du combat mal apaise poussaient les pirates vers une frnsie de destruction et de massacres. C'tait un moment dangereux pour les prisonniers, car les fantaisies des forbans taient parfois du plus mauvais got.

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Johnson dcrit les pirates de Roberts courant comme des furies par tout le vaisseau pris, brisant et rompant coups de hache les balles et les coffres qu'ils jetrent ensuite dans la mer . Les hommes de Spriggs brlent le navire captur et, la lueur de l'incendie, obligent son capitaine manger un plat de chandelles, en braquant sur lui un pistolet et une pe. Les mmes forbans firent prendre leurs prisonniers, en une autre occasion, un remde salutaire, disaient-ils, pour provoquer la sueur > : ils les > obligrent courir autour du grand mt en les piquant continuellement avec des canifs, fourchettes, compas et autres instruments pointus... au son d'une dtestable musique . C'taient l des distractions presque inoffensives de pirates mis en belle humeur par leur victoire. Il y avait des jeux plus cruels. L'un d'eux consistait attacher des prisonniers un cordage, les lever par une poulie et les laisser retomber brusquement sur le pont o ils se brisaient peu peu. Low, ayant dcid de brler un navire captur, vacua auparavant l'quipage, sauf le cuisinier, qu'il attacha au grand mt, ayant jug qu'il ferait un assez bel effet dans le feu cause de sa graisse et de sa crasse . Parfois les pirates imaginaient des distractions hors srie. Ayant trouv plusieurs chevaux sur une de leurs prises, les hommes de Spriggs organisrent des courses avec pari mutuel. Mais les chevaux, rendus furieux par le bruit effroyable qu'ils faisaient en courant, jetrent bas leurs-cavaliers, sans doute peu experts. Les forbans s'en vengrent en frappant les prisonniers, pour les punir, disaient-ils, de n'avoir pas apport des bottes et des perons. Le capitaine Teach, aprs avoir beaucoup bu, eut l'ide d'un divertissement original. Faisons un enfer de nous-mme, dit-il, et voyons qui pourra y rsister le plus longtemps. Sur quoi, tant descendu dans la cale avec quelques camarades, et ayant ferme toutes les coutilles et ouvertures du tillac, il mit le feu plusieurs pots remplis de soufre et d'autres matires combustibles, ce qu il continua au risque de les voir tous suffoqus, et il n'ouvrit es ecoutilles qu'aprs que la compagnie eut cri pour avoir de aip> se glorifiant d'avoir t le plus courageux .

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Certains pirates avaient des gots moins brutaux. Le capitaine Laurent, flibustier, avait toujours bord des trompettes et des vicions dont il aimait se divertir . Parfois aussi les forbans montaient des spectacles qui mettaient en scne leur profession. Le plus connu est la parodie du tribunal criminel qui constituait, avec la chasse la tortue, la seule distraction des hommes du capitaine Anstis, retirs dans une le dserte des Antilles, en attendant leur pardon. On reconstituait le jugement d'un pirate. Le juge tait grimp dans un arbre, avec une vieille couverture autour du corps pour singer la robe. Le procureur gnral admonestait svrement le criminel qui paraissait accabl : Votre Seigneurie, voici devant vous un drle qui n'est qu'un indignissime coquin. Je supplie trs humblement Votre Seigneurie qu'il soit pendu promptenient... car quiconque est n pour la corde ne prira jamais dans l'eau... Il a vol impunment, pill, brl et coul fond une quantit innombrable de vaisseaux... Mais il a fait pis : il a bu de la petite bire et Votre Seigneurie sait bien qu'un homme sobre est un fripon. J'en dirai bien davantage, mais, Seigneur, vous n'ignorez pas que notre eau-de-vie est sec. La parole tait donne ensuite l'accus; mais ds ses premiers mots : Votre Seigneurie voudra bien considrer... Considrer! interrompait le juge. Comment oses-tu parler de considrer? Je n'ai jamais considr de ma vie et je dclare que considrer est un crime de haute trahison... Le dner est-il prt? Bon. coute donc, faquin, et viens devant la barre. Tu dois tre pendu pour trois raisons : la premire parce qu'il ne serait pas juste que je prsidasse ici sans que personne ft pendu. La seconde parce que tu as une mine vraiment patibulaire. Et la troisime parce que j'ai faim. Car... il vaut mieux que le prisonnier soit pendu promptement que de laisser refroidir la soupe. Ce sont l les lois de ton pays. Hol, gelier, qu'on emmne ce coquin! L'quipage du capitaine Bellamy monta un jour son bord une pice intitule le Royal Pirate, o l'on voyait Alexandre-leGrand, entour de ses gardes, jugeant un pirate et le condamnant mort. A ce moment, le canonnier, qui avait absorb plus que son compte de punch, quitta le spectacle et courut dans la Sainte

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Barbe o ses amis, aussi mchs que lui-mme, terminaient le punch : Debout, vous autres, dit-il. L-haut, ils veulent pendre l'honnte Jack Spinckles, et, si nous le tolrons, ils nous pendront tous l'un aprs l'autre. Mais, par Dieu, ils ne me pendront pas, car je vais nettoyfer le pont. Il saisit une grenade, alluma la mche, remonta sur le pont et la lana au milieu du thtre, ses compagnons s'lanant la rescousse avec leurs coutelas. On parvint les calmer, mais Alexandre-le-Grand y perdit un bras et l'honnte Jack Spinckles une jambe. C'est surtout terre qu'avaient lieu les grandes rjouissances, c'est l qu'on trouvait le vin et les femmes. Oexmelin a dcrit les orgies des flibustiers la Tortue et dans les petits ports de Saint-Domingue. Ds que les aventuriers arrivaient chargs de gros sacs de doublons et de pices de huit, les cabarets s'ouvraient, les filles accouraient. Les tables se couvraient de toutes sortes de mets exquis et dlicieux . Les pirates saouls faisaient sauter les verres en l'air, renversant les pots, les plats et les femmes. On vit des flibustiers, vaniteux et bons enfants, mettre des tonneaux au bord de la route et obliger tous les passants en boire. Aprs la crapule de mangeaille et de beuverie, on songeait l'habillement et c'tait qui afficherait les toffes les plus magnifiques et les plus dores. En cet tat, ils passaient chez les dames, de l chez les joueurs et se voyaient en fort peu de temps rduits rien . Alors ils repartaient en course, salus comme des bienfaiteurs par tout le pays dont ils taient la seule industrie. La vie des pirates n'tait gure diffrente de celle des flibustiers, seulement un peu plus secrte et astreinte frquenter des ctes plus dsertes. Mais partout on trouvait de l'alcool et presque partout des femmes, indignes ou autres. Teach avait ainsi 14 femmes disperses sur toutes les ctes des Carolines et de la Gorgie. H s'amusait parfois les partager avec ses compagnons. Souvent d allait festoyer chez les planteurs et prenait des liberts avec leurs femmes ou leurs filles. D'ailleurs un peu partout, dans les endroits qu'ils frquentaient, il y avait des filles pirates comme, autour des casernes, il y a des filles soldats. Les littrateurs ont beaucoup brod sur les prisonnires que

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faisaient les pirates. De touchantes gravures romantiques nous montrent le rapt de belles cheveles, les seins l'air, tendant en vain des bras grassouillets vers le ciel noir. Ou bien encore c'est la belle captive lascivement tendue aux pieds de son vainqueur. La ralit tait plus svre et moins sentimentale. Les pirates avaient fort justement mesur les dsordres que la prsence de femmes amnerait bord. Aussi les articles frappaient-ils de mort quiconque introduirait une femme sur le navire en habits dguiss. On n'a connu d'exception que dans la troupe de Rackam, comme nous le verrons plus tard. Quant aux prisonnires, voici la rgle telle qu'elle figure dans les articles du Gang de Phillips : Si, dans quelque vaisseau dont nous nous rendrons matres, il se trouve une femme d'honneur, celui qui la dbauchera sera puni de mort. Dans ce cas-l, si l'on en croit Johnson, on mettait une sentinelle pour garder la femme. C'tait ordinairement quelque grillard qui ce soin tait confi, et. qui pour conserver sa pudeur la gardait pour lui seul. A part ce surcrot de prcaution, les femmes subissaient le sort des autres prisonniers : abandon sur la cte ou dans une embarcation. On cite un seul cas de femme viole et gorge, par une troupe particulirement sanguinaire. Telle tait la vie des pirates, avec sa libert, sa discipline consentie, ses efforts violents et ses plaisirs passagers. Sans autre famille qu'un gang phmre, sans autre patrie qu'un navire vite us, sans autre avenir que la mort par le combat, le naufrage ou la potence, pourquoi auraient-ils accumul? Seul le jour qu'ils voyaient se lever tait pour eux une certitude et ils n'taient jamais srs d'en voir le soir. Les trois dimensions du temps se limitaient pour eux un prsent qui n'tait qu'un point. Aujourd'hui vivants, demain morts, disaient-ils Oexmelin, que nous importe d'amasser et de mnager? Nous ne comptons que sur le jour que ous vivons, et jamais sur celui que nous avons vivre. Un avantage certain de la vie des pirates, c'est qu'on n'avait gure le temps de s'en fatiguer. La carrire active la plus longue a peut-tre t celle du sage North. Elle dura douze ans, mais en

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fait, dans les six dernires annes, il avait renonc la piraterie permanente pour se fixer Madagascar. La potence, les naufrages, les combats, le climat, la fivre, les duels, la boisson et les orgies, les empoisonnements ou les massacres par les indignes diminuaient rapidement les troupes et avaient raison des hommes les plus forts. Certains, retraits, finissaient leurs jours dans le pays, devenant peu peu, au contact des naturels, des sauvages bons ou mauvais. Il n'y a gure d'exemples de notables pirates revenus dans leur patrie, vieillissant en patriarches riches et honors, entours d'un troupe de petits-enfants turbulents rclamant du grand-pre des histoires d'abordage. Ils ont, de leur vie, l i m i n e temps, et du mme coup, les sentiments et les penses autres qu'immdiats : Quelle belle vie, dit Pascal, que celle qui commence par l'arnour et finit par l'ambition. b Les pirates avaient abdiqu tout cela et nanmoins, l'ombre des tibias croiss, ils avaient l'impression de mener la belle vie et d'avoir invent le bonheur. Peut-tre avaient-ils, force de dpouillement, redcouvert, leur manire grimaante mais sincre, cet axiome i la vie primitive : Le Bonheur, c'est le Prsent.

CHAPITRE III

DBUTS DE LA PIRATERIE DANS LA MER DES INDES i l C

La piraterie est vieille commjes navires., Si une institution humaine a pu paratre indestructible, sinon vnrable, c'est bien elle, Sa puissance s'est, affirme dans tous les temps. On l'a vu dvaster la Mditerrane et affamer Rome, alors que la Rpublique atteignait sa plus grande gloire et commandait au monde. Elle a insult Charles-Quint sur l'empire duquel le 6oleil ne se couchait pas et qui prtendait la monarchie universelle; elle a pill son or, coul ses navires, brl ses villes. Il y a moins de cent cinquante ans, elle se moquait encore de Napolon et de la flotte anglaise, les deux plus grandes puissances de l'poque : leur barbe elle enlevait les bateaux marchands et conduisait passagers et quipages en Alger pour tre esclaves. Voil comment la piraterie affirmait sa libert et son mpris l'gard des tats les plus totalitaires, les plus organiss, et qui faisaient trembler le monde. Triomphe du moustique sur le lion, de l'anarchie aile sur une musculature norme et pataude. On peut penser ce qu'il en tait lorsque les pays riverains taient faibles ou qu'ils ne disposaient pas d'une marine de guerre pouvant faire respecter le trafic, surtout quand le trafic tait riche. Or, ce fut le cas dans l'Ocan Indien pendant le moyen ge. Les flottes chinoises ne dpassaient gure Malacca. Les Etats de 1 Inde manquaient de stabilit et souvent de force. Les Arabes taient diviss en sultanats disperss le long des ctes, de Mascate a Zanzibar, isols les uns des autres par des dserts. Quant au

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trafic, c'tait celui de l'or, des plumes, des toffes prcieuses, des parfums et surtout de pices. Les navigateurs arabes et indiens les amenaient en Mer Rouge; puis on les transbordait par caravanes jusqu'aux portes de la Mditerrane o Vnitiens et Gnois venaient les prendre. On sait tout le prix que les barbares d'Occident, dans leurs maussades chteaux de pierre froide, attachaient ces produits d'un Orient fabuleux, ces Merveilles dont l'opinion commune voulait qu'elles vinssent en droite ligne du Paradis terrestre et qui rchauffaient miraculeusement les boissons ou le dcor de la vie. Chaque cargaison tait un trsor; et comment de tels trsors livrs aux hasards de la mer n'eussent-ils pas suscit des pirates? En fait, il en surgissait de toutes ces ctes brles : corsaires indiens, persans, arabes. Ils pillaient les navires et vendaient la cte les marchandises, parfois mme les passagers et l'quipage s'il en restait. Un march parallle des pices s'tablissait ainsi dans certains ports d'Afrique ou d'Arabie, et contribuait quelque peu au ravitaillement de l'Europe. J498 une rvolution se produit dans cet univers dont la piraterie constituait une des routines sculaires. V^sr-g dfi fiflmfl passe le Cap, tablissant la nouvelle route des pices. A la suite des navires marchands arrivent les pirates, comme les mouettes voraces suivent les bancs de poissons. L comme aux Antilles l'initiative revient au Franais. Nous avons t longtemps un peuple hardi et, certains gards, peut-tre, insupportable. Au xvi e sicle, ces qualits taient en leur fleur. Ds 1508, un des navires de Tristan da Cunha. qui commandait une des premires expditions portugaises, fut captur par des Franais dans le canal de Mozambique. En 1526> partirent de Dieppe trois corsaires dont l'un atteignit l'Inde, l'autre Sumatra et le troisime Madagascar. Celui-ci fut sduit par la douceur et la sociabilit des malgaches. Il s'attarda auprs d'eux et revint en France en rapportant du piment et des bois odorants. Cette phase idyllique ne dura pas et ds 1530 un corsaire roehelais, le capitaine Boudart, fut pendu par les Portugais Mozambique pour avoir pill des caravelles.

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Par la suite la situation se compliqua.,Le monopole du commerce fut disput aux Portugais par les Hollandais, puis par les Anglais et les Franais. Il est probable que, de son ct, le monopole de la piraterie ne nous tait pas rest. Mais ce sont encore des Franais dont il est fait mention comme pirates au dbut du x v n e sicle. Quatre (l'entre eux sont alors signals l'entre de la Mer Rouge, pillant les navires arabes et indiens. En 1642, l'anne mme o Richelieu envoie Madagascar les honntes colons de Pronis qui fondent l'tablissement de v Fort-Dauphin, deux corsaires franais, Franois Cauche et Rgimond, quittent Madagascar pour la mer Rouge avec dessein de faire quelques bonnes prises . Leur navire s'appelait le JSaintLaurent. Ils passrent par les Comores* et atteignirent le cap Guardafui. L, ils rencontrrent un boutre venant de l'Inde, charg de coton, de drap et de laine. L'quipage s'tant rendu bien sagement, on se contenta de lui prendre ses marchandises. Plus loin, les corsaires rencontrrent un autre bateau indien plus grand, qui, malgr ses 12 canons, se rendit galement. Ils y trouvrent 200.000 cus avec des pices de drap carlate et huit vaches. Ils poursuivirent ainsi une croisire d'agrment, avec des prises faciles et sans avoir, semble-t-il, verser le sang. > Puis, ayant fait leur plein d'or et de marchandises, ils regagnrent Madagascar. Ce n'est l qu'un exemple heureux et il y eut nombre d'expditions moins pacifiques montes par nos compatriotes. En 1646, on signale deux pirates franais l'entre de la mer Rouge. En 1660 le capitaine Laurent David s'empara, l'le- Prirn, des trsors de la reine mre de Vidjapour. Franois Martin, le futur fondateur de Pondichry, qui tait alors commis de la Compagnie des Indes orientales Madagascar, crit que le nom franais n'tait pas en honneur en Arabie o il tait synonyme de forban. Aux Indes, les pirates franais taient devenus un tel flau que le grand Mogol s'en plaignit Versailles. On a conserv une lettre pittoresque de Najabat Khan, gouverneur de Surate, adresse au ministre Pontchartrain : Ditu est le tout puissant, ternellement vainqueur. Que le cha-

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peau de la sagesse soit toujours sur la tte et le manteau de la prudence sur le corps de l'lite des chrtiens. Au meilleur de ses pareils et des grands et magnifiques seigneurs ses gaux, au plus illustre des commandants des Francs, M. le comte de Pontchartrain, ministre et secrtaire d'Etat de Sa Majest Trs Chrtienne, auquel nous souhaitons d'tre sans cesse et sans interruption l'ornement de sa Cour. Nous faisons savoir Votre Excellence pleine de sincrit que, ces jours-ci, un ordre du Trne imprial a t donn au gouverneur du bienheureux port de Surate, serviteur de ce mme trne, qui est le centre d'adoration des Rois et Sultans de la Terre. tant arriv audit port, il nous est apparu que, depuis l'espace de vingt annes en a, les Corsaires portant chapeau n'ont pas cess d'infester les routes de la mer et d'y causer des dsordres et des pirateries continuelles, pillant et dprdant les navires des marchands des Indes et fermant mme les chemins aux plerins qui vont visiter les lieux saints de la Mecque et de Mdine, desquels Dieu augmente la gloire et la saintet, lesquelles actions ont apport un trs grand dshonneur tous ceux qui portent le chapeau en ce pays... Nous avons intercd auprs du Trne aussi sublime que le Ciel pour les directeurs des Comptoirs des trois nations portant chapeau qui avaient reu des reproches. Nous avons offert pour eux des passeports au tribunal aussi lev que Saturne, afin d'obtenir leur pardon, et nous avons tabli une escorte des porteurs de chapeau pour les navires marchands, encore que les vaisseaux se soient mis en voyage. / Quoique les bonnes intentions et la droite manire d'agir des gens de votre nation nous soient parfaitement connues, cependant..., parce que les dsordres des Corsaires portant chapeau ont caus une diminution de crdit, d'honneur et d'estime pour les Comptoirs des porteurs de chapeau, en consquence de cela nous crivons Votre Excellence afin que, suivant sa sagesse et sa prvoyance ordinaires, elle prenne la peine d'informer de ces choses sa Majest Impriale de France pour qu'elle y fasse attention et qu'elle emploie sa puissance et sa sagesse pour procurer les moyens de faire cesser les pirates, afin que la scurit puisse de nouveau exister sur les routes de la mer... Sur quoi, n'ayant rien crire davantage, nous souhaitons Votre Excellence toutes sortes de prosprits. Cette lettre pleine de chapeaux et de sincrit fut crite en

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1705. La mention de vingt annes en a qui y figure date donc de 1685 la recrudescence de la piraterie. C'est en effet l'poque o la grande piraterie, dlaissant les Indes occidentales o elle avait pris naissance, vint s'installer dans l'Ocan Indien et Madagascar. Cette migration est due une concidence, historique : les puissances europennes qui n'avaient utilis jusqu'alors les Antilles que pour la guerre de course se mirent en entreprendre l'exploitation agricole et y installrent une administration permanente, rendant intenable l'existence des irrguliers. Au mme moment le commerce de la route des Indes avait pris un dveloppement allchant et Madagascar, dlaisse par les grandes nations, offrait, sur cette route, la scurit de ses repaires. Nombre de vaisseaux pirates abandonnrent alors, pour cet Ancien Monde nouvellement dcouvert, un Nouveau Monde qu'ils trouvaient us et o la civilisation devenait gnante, La grande piraterie dans l'ocan Indien e^t donc la digne fille de la flibuste des Antilles. Repassons pour un instant le cap de Bonne Esprance et rendons-nous, pour tudier ces origines, aux Indes occidentales, la patrie des films de flibustiers et des histoires de pirates, le cadre classique des aventuriers raconts par Oexmelin, romancs par Stevenson et ressuscites par Hollywood.

CHAPITRE IV

GRANDEUR ET DCADENCE DE LA FLIBUSTE AUX INDES OCCIDENTALES

La piraterie et la course ne sont pas nes aux Antilles. Les pirates Scandinaves qui, sous les successeurs de Charlemagne, s'installrent en Normandie, ne perdirent, pour tre devenus de petits seigneurs, ni leur hardiesse, ni leurs habitudes de pillage. Dieppe et Saint-Malo furent dans tout le moyen ge des ppinires de marins aventureux et de pirates que les rois convertirent en corsaires, par l'invention des lettres de marque , pour combattre les flottes anglaises pendant la guerre de Cent Ans. Mais la dcouverte des nouvelles routes maritimes la fin du xv e sicle va ouvrir aux aventuriers un champ d'action immense sur des mers et des ctes inconnues, sans gendarmes, pleines de repaires et de ressources pour les esprits ingnieux et intrpides comme le sont les Franais de la Renaissance. La grande poque commence. Ds son troisime voyage, Christophe Colomb lui-mme est contraint de se rfugier Madre pour fuir les pirates franais. Les corsaires d'Ango pillent aux Aores les trsors de Cortez. Les Dieppois s'en prennent aux navires portugais retour des Indes. Certains coupent le nez aux prisonniers en leur disant : (< ternuez l'or! Nos pirates pullulrent bientt sur toutes les ctes de l'Am-

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rique espagnole. Des Anglais se joignirent eux. En 1543, 300 pirates franais et anglais s'emparaient de Carthagne et mettaient la ville sac. Ce ne devait pas tre la dernire fois. Un corsaire surnomm Hallebarde se vantait alors d'avoir captur plus de 40 vaisseaux portugalois ou espagnols il est vrai qu'il tait gascon. Les guerres de religion rendirent cette lutte enrage. Le huguenot rochelais Jacques de Sores s'empare, en 1555, de La Havane, brle les glises, dshabille les madones et poignarde leS saints. Mais la guerre civile devint si acharne en France mme qu'elle y absorba bientt les nergies. Les corsaires anglais vont, pour un temps, tenir la premire place. Francis Drake s'empare deux reprises de l'or du Prou; il est fait chevalier par lizabeth. Au dbut du x v n e sicle, Henri IV a rtabli la paix intrieure, mettant ainsi en chmage des foules d'aventuriers habitus aux coups et au pillage, incapables de se plier une existence rgulire et la contrainte sociale. Nombre d'entre eux vont se battre en Amrique. Leurs mules les joindront, en un courant continu, jusqu' la fin du sicle. L'ge classique de la monarchie absolue en France est aussi l'ge classique de la flibuste aux Indes occidentales. Les Espagnols, matres des Antilles, n'en avaient pas fait un brillant usage. Les indignes avaient t massacrs, sauf dans quelques petites Antilles. Les Espagnols n'occupaient plus gure , que Cuba d'une faon permanente, For du continent ayant absorb l'essentiel de leurs efforts. Les ports de Caracas, Carthagne et Maracabo la Nouvelle-Grenade (Colombie), celui de la VeraCruz la Nouvelle-Espagne (Mexique), voyaient aborder les flottes de galions qui 'apportaient des produits manufacturs, tissus, dentelles, etc... et remportaient l'or, l'argent, le cacao, le tabac, les bois de Campche et les cuirs. Par l'isthme de Panama arrivaient les mtaux prcieux du Prou, le pays des mines fabuleuses. Belle tentation pour les pirates. Les les abandonnes par les Espagnols leur offraient des repaires de choix sur la route mme des galions. Contre l'tat

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espagnol et son monopole, ces individualistes menrent la lutte invincible du rat contre l'humanit organise. Avec leurs petits bateaux qui n'avaient gure plus de 4 canons et une trentaine d'hommes, ils allaient dfier les lourds galions peu manuvriers, les abordaient souvent en se glissant sous le chteau arrire et partaient l'abordage, malgr leur faiblesse numrique, avec l'avantage de la frocit et parfois de la surprise. On pense aux pvgmes qui se glissent sous l'lphant et, brusquement, lui enfoncent leurs piques dans le ventre. Le procd n'est pas sans danger. Mais on oublie les pertes et on clbre les victoires. Les petites Antilles fournirent aux aventuriers franais les abris les plus srs. Le plus connu est Belain d'Esnambuc, qui finit gouverneur. Les Anglais s'installrent la Jamaque. Les gouverneurs dlivraient des lettres de marque contre les Espagnols quand on tait en guerre contre eux et ne les reprenaient, pas quand la paix tait conclue. Ainsi la piraterie, baptise course , recevait protection et encouragements officiels. Mais le centre le plus clbre des aventuriers de cette poque fut la grande le de Hati, ou Saint-Domingue, que les Espagnols avaient abandonne, laissant derrire eux des cavernes pleines d'ossements hunrains, quelques ruines d'tablissements et des troupeaux de bufs redevenus sauvages. Ceux-ci s'taient multiplis, trouvant une bonne nourriture dans les immenses savanes dont ils taient les seuls habitants, avec les sangliers. Les pirates franais, d'abord rinstalls dans la fameuse le de la Tortue, au nord de Hati, se divisrent ds lors en deux corps de mtiers : les boucaniers vivaient Hati, chassant les bufs sauvages et les sangliers, fumant leurs viandes sur des claies (c'est ce qu'ils appelaient boucaner ) et ravitaillant les navires; les flibustiers, appels aussi aventuriers, pirataient en mer et en rapportaient le butin la Tortue. Ainsi fut instaure k* Rpublique, trs libre, des Frres de la Cte . Ils eurent se dfendre maintes fois contre les Espagnols et contre les Anglais. Plus tard, le Roi leur donna un gouverneur qui organisait la dfense, arbitrait les conflits, participait pour dixime au butin et leur dliWlited.es lettres de marque
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pour faire la course aux Espagnols. Les flibustiers devenaient ainsi des hros nationaux, non sans profit. La paix ne les arrtait gure. Plus tard la colonie se complta par l'installation d' habitants , anciens flibustiers ou colons venant de France, qui se fixrent au sol et plantrent tabac et canne sucrg. Ils recevaient de France des engags , pauvres diables recruts par la misre et les fausses esprances, et les faisaient trimer durement sous le soleil tropical. C'tait la traite des blancs avant celle des noirs. Un de ces engags, Alexandre-Olivier Oexmelin, originaire des Flandres, entra, aprs bien des souffrances, au service d'un chirurgien-barbier qui lui apprit son mtier, pour lequel on ne demandait pas alors, dans ces pays, six ans d'tudes ni mme six mois. Il put ensuite participer, comme chirurgien, un grand nombre d'expditions pirates. Quand il en eut assez et se fut retir dans son pays, il avait la matire de deux volumes qui furent publis sous le titre : Histoire des aventuriers flibustiers qui se sont signals dans les Indes. Le livre parut pour la premire fois en hollandais, en 1678. Il connut aussitt un succs inou. Traduit en anglais, en franais, en espagnol, il eut de nombreuses rditions, revues et augmentes. Les gens de la Cour et des villes, qui s'ennuyaient Versailles ou ailleurs dans leurs existences rgles et monotones, dcouvraient les sauvages, les tendues dsertes, les aventures et la libert. Les petits-fils des terribles bretteurs des guerres de religion sentaient frmir alors, sous leurs perruques solennelles de courtisans, l'instinct batailleur des anctres. La plus tonnante des histoires d'Oexmelin est peut-tre la premire, celle de Pierre-le-Grand, natif de Dieppe, qui, en 1665, avec vingt-huit hommes mourant de faim dans une mauvaise embarcation, s'empara du navire du vice-amiral des galions d'Espagne, charg de richesses immenses. Mais le plus extraordinaire fut la conduite de Pierre-le-Grand. Il mit directement la barre sur Dieppe o il dbarqua et vcut ensuite en notable commerant, sans jamais retourner en Amrique. C'tait au fond un bourgeois gar dans la flibuste. La conception habituelle du bonheur pour #

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les pirates tait de continuer la vie de pirate, et non de rentrer, mme riches, dans les cadres sociaux dont ils s'taient vads. Cet exploit n'en suscita pas moins une sainte mulation chez les Frres de la Cte. Tous, boucaniers, habitants, engags coururent sus l'Espagnol. Ils firent si bien que celui-ci s'organisa, firent circuler moins de vaisseaux mieux arms et mieux rassembls. Les aventuriers les imitrent. Dsormais, ils se grouprent en grandes expditions qui oprrent des descentes sur la cte pour s'emparer des villes espagnoles. La ville tait pille et les habitants ranonns. Telle fut la seconde poque de la flibuste, celle des grandes expditions de terre ferme. C'est celle galement des aventuriers les plus clbres; l'Olonois, Grammont, Morgan, Monbars l'exterminateur. La prise de Maracabo par l'Olonois, l'extraordinaire rafle> excute la Vera-Cruz par Grammont, l'expdition de Morgan sur Panama et sa fin difiante comme gouverneur de la Jamaque et hros national, la mystique du Gascon Monbars vengeant le massacre des Indiens par le massacre des Espagnols, ce sont l les grands moments de la flibuste. Elle est une force politique, dont les gouvernements usent, sans pouvoir entraver sa libert. Cette priode de la flibuste honore et triomphante se termine peu prs en 1686 avec la prise de Campche par Grammont et Laurent. Les les se peuplaient et s'organisaient. Les planteurs de canne et de tabac et les gouverneurs ne pouvaient plus supporter les flibustiers et leurs dsordres. Beaucoup se firent eux-mmes planteurs. Quand la guerre clatait, ils reprenaient leur fusil, mais on se mfiait d'eux et on les encadrait par des troupes rgulires. Le gouverneur Ducasse, ancien corsaire, qui savait les prendre e t les utiliser, s'empara avec eux de Kingstown la Jamaque, P^is de Carthagne. Le rglement de la succession d'Espagne, qui plaait un princ?e lanais la tte de notre ancienne ennemie hrditaire, marqua mort de la flibuste franaise aux Indes occidentales. La flibuste anglaise, qui, elle, avait encore licence officielle de s'attaquer Espagnols, dura plus longtemps, ce qui explique que les Plates du dbut du xviri 6 sicle soient presque tous Anglais.

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En effet, la paix d'Utrecht en 1713, les flibustiers qui ne se rangrent pas, devinrent pirates et s'tablirent, quelques-uns sur la cte du Honduras, la plus grande partie dans l'le de la Providence, une des Bahamas. Mais, depuis longtemps, le peuplement des Antilles avait chass, sur d'autres mers, les vrais amants de l'aventure et de la solitude. Les uns passrent l'isthme de Panama pour cumer les mers du Prou et du Chili. D'autres croisrent le long de la cte de Guine. Certains, plus aventureux et imaginatifs, allrent plus loin encore et quittrent les Indes occidentales pour les Indes orientales. Ce sont les pirates de Madagascar, et c'est l'objet de notre livre.

CHAPITRE VII

LE L I V R E DE

JOHNSON

(( L'IIistoirc, soupirait Fustel de Coulanges, est une science difficile ! C'est vrai si l'on essaie de ressusciter la vie du commun peuple, dont nul contemporain ne se soucie. Les documents abondent au contraire ds qu'il s'agit d'individus d'exception, conqurants, princes ou malfaiteurs. Ceux-ci ont toujours trouv des chroniqueurs empresss et le plus souvent admiratifs. Ce qu'Oexmelin fut pour les flibustiers, le capitaine Johnson l'a t pour leurs successeurs les pirates, ceux de l'poque de la piraterie pure, l'ge classique, les quarante annes qui terminent le x v n a sicle et commencent le x v m e . On ne sait rien sur le capitaine, sauf le titre et le nom, peuttre faux, qu'il a inscrit sur son livre : Capitaine Charles Johnson . Cet homme, si disert quand il s'agit de gentilshommes de fortune , ses contemporains, s'est montr sur lui-mme d'une discrtion absolue. Peut-tre a-t-il poursuivi les pirates? Peuttre a-t-il t quelque peu pirate lui-mme? On voit apparatre un Johnson dans son livre sur un certain point de la cte malgache, mais il disparat presque aussitt. Il n'est pas non plus tout ait impossible qu'il ait t un simple rat de bibliothque compilant les archives de l'amiraut ou un auteur succs voulant garder l'anonymat pour traiter un sujet scabreux. Un Charles Johnson, dramaturge, vivait cette poque et a commis nombre ^ mauvaises pices, dont une, L'heureux pirate, avait pour thme I histoire revue et augmente du fameux Avery. Mais son style II a gure de rapports avec celui du capitaine, heureusement pour celui-ci.

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Nous nous trouvons donc contraints imaginer notre auteur d'aprs son livre. C'tait videmment un homme cultiv, dou d'une pluine alerte et d'un magnifique sens de l'humour, habile faire vivre ses personnages et rendre aussi bien les sermons thologico-politiques du signor Caraccioli que les informes litanies de jurons malodorants de l'ignoble capitaine Fly. Un homme mthodique aussi, ayant des archives bien classes et des correspondants bien informs. Il est apparu vridique jusque dans les dtails les plus infimes chaque fois qu'il a pu tre contrl. D'autre part, l'allure directe de ses rcits, ses descriptions, son juste emploi des termes maritimes, sa familiarit avec ses personnages et surtout un grand air rude et frais qui passe sur tous ses rcits comme le vent du large semblent indiquer un homme qui a roul longtemps sur le pont de plus d'un bon navire et qui a connu certains de se? hros autrement qu'en contemplant leurs tristes dpouilles au quai des Excutions. Son livre comporte un titre de deux cents mots, dont voici un bref rsum : Histoire gnrale des pillages et des meurtres des Pyrates les plus notoires ainsi que de leurs murs, leur discipline et leur commandement, depuis leur premire apparition et leur tablissement dans Vile de la Providence jusqu prsent. A sa publication, en 1724, chez Rivington, l'enseigne de la Bible et Couronne, il ne comportait qu'un tome. Comme Oexmelin, il connut un vif succs et fut traduit en franais ds 1726. Toutes les rditions franaises ultrieures ne connaissent que ce premier tome. Le tome II, intitul simplement Y Histoire des Pyrates, parut peu aprs la 4 e dition du premier. On y trouve la plupart des histoires concernant les pirates de l'Ocan Indien. En dehors de ceux-ci, dont nous traiterons longuement en suivant Johnson et quelques contemporains, le capitaine nous conte la vie d'un certain nombre de forbans notoires qui oprrent aux Antilles, le long de la cte de la Nouvelle-Angleterre et dans le golfe de Guine. On trouve de tout dans cette humanit spciale : d'immondes

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brutes, ces dandys, des fantaisistes, voire mme des sentimentaux. Les plus remarquables exemplaires de la premire catgorie, la pgre mal embouche et sanguinaire, sont certainement les capitaines Teach, Low et Fly. Edward Teach tait connu sous le nom de c Black Beard c cause de son immense barbe noire qui lui montait jusqu'aux yeux et lui couvrait la poitrine. Il avait coutume d'en faire de petites tresses avec des rubans qu'il tournait autour de ses oreilles. Les jours de combat, il portait ordinairement une sorte d'charpe qu'il passait sur ses paules, avec trois paires de pistolets dans des fourreaux en forme de bandoulires. Il attachait dans son chapeau deux mches allumes qui lui pendaient de chaque ct du visage. Cet quipement et ses yeux, dont le regard tait naturellement farouche et cruel, le rendaient si affreux qu'on ne saurait se former l'ide d'une furie des enfers plus terrible que sa figure . Ses hommes et lui dsolrent plusieurs annes les ctes des Carolines et de la Virginie, prenant les bateaux, pillant les habitations, violant les femmes et assassinant, avec une assurance scandaleuse. Finalement Teach fut pourchass et attaqu par le lieutenant Maynard. Aprs une lutte acharne, o les sabres se rompirent plusieurs fois, la mer tant rouge de sang alentour du vaisseau, Teach, qui avait reu vingt-cinq blessures dont un coup de feu, tomba mort pendant qu'il bandait un pistolet. Maynard lui fit couper la tte qui fut attache en haut du beaupr, avec sa longue barbe pendante toute ruisselante de sang. Dans le cas d'Edward Low, il y eut certainement du sadisme. H se plaisait tuer et inventer des supplices. Il faisait massacrer les prisonniers en les laissant courir pour rendre l'attraction plus plaisante; ceux qui se sauvaient la nage taient poursuivis en canot et tus dans l'eau. Dans ses bons jours, Low se contentait de mutilations; l'un il coupait les lvres, l'autre les oreilles. Un capitaine eut le nez fendu et le corps taillad en plusieurs endroits, puis on le laissa partir. Un autre, moins heureux, eut le

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ventre ouvert et les entrailles arraches. Low ne ddaignait pas l'occasion une sorte d'humour noir : aprs avoir coup les oreilles un prisonnier, il les lui fit manger avec du poivre et du sel en lui interdisant sous peine de mort de profrer un seul mot. Cette bte froce devint un danger mme pour son propre quipage qui l'abandonna dans une chaloupe sans provisions et sans rames. Il eut la chance relative d'tre recueilli par un btiment franais et conduit la Martinique o il fut pendu. Johnson assure, en commenant l'histoire du capitaine Fly qu'il tait ignorant des Lettres et n'avait pas reu d'ducation. Nous le croyons sans peine lire ses propos. Comme Guillaume le Taciturne, il tait l'homme de peu de mots qu'il entrecoupait de sempiternels Dieu vous damne! a Dieu maudisse votre sang! , de diable , d ' Enfer et autres abominations que le pudique Johnson remplace par des points de suspension. Teach, Low et Fly ont donn le type littraire du pirate cruel et grossier. Howel Davis et Roberts ont fourni le type oppos, celui du vrai gentilhomme de fortune qui se pique de belles manires et qui, la fin du film, pouse la tendre jeune fille chevaleresqueinent protge. L'exagration de la grossiret comme celle de l'lgance tait pour le capitaine un moyen d'affirmer sa supriorit sur le reste de l'quipage. Davis aimait frquenter le beau monde. C'est ainsi qu'il entra en relations cordiales, sur la cte de Guine, avec le gouverneur anglais de la Gambie qui l'invita dner. Davis en profita pour lui mettre un pistolet sous le nez, appeler ses hommes et se rendre matre du fort qu'ils pillrent. l'le du Prince, il tenta de rditer son Coup. Pour donner plus de lustre la crmonie, il s'tait fait accompagner de quelques pirates qui avaient pris le titre de lords ou seigneurs. C'tait trop beau et le gouverneur portugais se mfia. Il convia fort gracieusement ces hauts personnages prendre quelque rafraie hissement et les fit massacrer tous, sauf un qui put rentrer bord pour raconter l'histoire. Roberts, qui remplaa Davis, bien loin de dissimuler sa qualit

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de pirate, l'affichait hautement et entrait dans les perU tambour battant, pavillon noir dploy et aux fanfares des trompettes . Les jours de combat, il se vtait de damas cramoisi fleurs d'or, avec une plume rouge son chapeau. Une chane d'or enrichie d'une croix de diamants lui pendait au col. Une charpe de soie garnie de pistolets et d'un sabre qu'il tenait h la main rendaient sa figure aussi terrible que majestueuse . Dans un combat, se voyant perdu, il allait mettre le feu aux poudres quand il fut tu d'une balle la gorge. Ses compagnons, dsesprs, le jetrent la mer avec tous ses ornements, obissant au dsir qu'il en avait toujours tmoign. Rackam, qu'on appelait Calico Jack , tait un garon avantageux, audacieux et sentimental. Sa troupe est la seule qui ait compris des femmes pirates, les fameuses Anne Bonny et Mary Read, d'ailleurs dguises en hommes. Quand le vaisseau fut pris, elles furent les dernires se dfendre, acharnes la lutte et injuriant leurs compagnons pour leur lchet. Finalement tous furent pris et condamns tre pendus. On ne sait si les femmes furent excutes. Le major Stede Bonnet fut pour la piraterie un quivalent de don Quichotte : un vieux gentilhomme dtraqu qu'une vie monotone et des infortunes conjugales avaient pouss sur les grands chemins de Paventure sans aptitudes relles. Il n'entendait rien la navigation, et ne fit que des prises insignifiantes : du rhum, du sucre, de la mlasse, pour lesquelles il fut cependant pendu sur le quai de Charleston, aprs que le juge lui eut aimablement promis les flammes ternelles. Le capitaine Lewis tait un trs jeune pirate et le plus mystrieux de tous. Les gens qui prirent le pirate Banister et le pendirent son bord, en vue de Port-Royal de la Jamaque, furent surpris de trouver sur ce navire un gamin qu'on dut suspendre Par le milieu du corps au mt d'artimon pour le calmer ou lui Aspirer une terreur salutaire. Sitt dbarqu, il repartit en course. On ne put jamais savoir quelle nation il appartenait. II par-

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lait parfaitement l'anglais, le franais, l'espagnol et l'indien des Carabes. Jamais on ne vit un forban plus intrpide et plus farouche. Le bruit courait qu'il n'tait pas un homme, mais une crature diabolique. Johnson retrace encore les exploits d'autres forbans des Indes occidentales, les capitaines Charles Vane, Martel, Anstis, Worley, Lowther, Evans, Philipps, Spriggs, Roche et Bellamy. Mais nous nous montrerons discrets sur leurs exploits, car il est temps d'en venir aux pirates de Madagascar.

CHAPITRE VII

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piraterie dans l'Ocan Dans les annes Indien a laiss peu de traces. En 1685 on rapporte un cas douteux. Le capitaine Tyrrel, qui se rendait aux Indes, s'empara sur la cte malgache et Anjouan d'un petit btiment et d'un navire, le Bristol, qu'il souponna de piraterie et emmena avec lui. Le subrcargue du Bristol, un nomm Mews, fut amen Bombay devant le tribunal du gnral , lequel gnral suivant la coutume l'accabla de noms injurieux, pronona la confiscation de tous ses biens et le condamna en outre payer 1.000 livres sterling et rester en prison en attendant le parfait paiement (sans doute pour faciliter ses dmarches); A prs quoi on se demanda si Mews tait vraiment coupable, et finalement, comme s.on bateau entre temps avait t coul, on le renvoya en Angleterre aux frais de l'administration. L'anne suivante, par contre, aucun doute n'est possible. Le capitaine Wilken, Danois, venant des Antilles, s'empara de deux navires de Surate portant pour 400.000 cus de marchandises et d'argent. Cette aubaine aurait d satisfaire tout le monde son bord. Mais plus la prise est riche, plus les pirates deviennent avides. L'quipage tait form de Danois et d'Anglais qui n'avaient peut-tre d'autre moyen de se comprendre que les coups. Toujours est-il que le partage des prises amena une rixe o Wilken fut tu.

L'argent ne fut certainement pas perdu pour tout le monde.

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Le bruit qu'il y avait de bonnes affaires en perspective dans la mer des Indes se rpandit parmi les flibustiers dcourags des Antilles et contribua veiller ou rveiller les vocations pour un mtier qui paraissait ne plus laisser place l'initiative individuelle. On allait pouvoir nouveau dployer librement le pavillon de l'aventure sur des mers non encore domestiques, fertiles en trafic profitable et en ctes sauvages. En 1687, l'quipage du Cygne, capitaine Swan, se rvolta aux Antilles, et, sous les ordres de Read, assist de son lieutenant Teat et du quartier-matre More, vint cumer les parages des Philippines et de Ceylan, pillant les vaisseaux espagnols et portugais. Pouss par les vents et sans doute assez mal en point aprs tant d'abordages, le Cygne vint atterrir Madagascar. L Read, qui avait peut-tre le mal du pays, s'embarqua sur un petit ngrier qui conduisait des esclaves malgaches au Nouveau Monde. Teat prit le commandement, s'adjoignit un brigantin des Indes orientales command par Knight, et alla croiser dans la Mer Rouge, d'o ils revinrent Madagascar, adopte ds lors comme le repaire idal. C'est l, dans la baie de Saint-Augustin, que les rencontra le capitaine Jean Avington. Ils avaient, nous dit-il, une si riche cargaison de soieries que comme leurs cordages taient pourris et qu'ils manquaient de voiles, ils en firent avec de la soie . Ils ont, ajoute-t-il, prodigu avec excs leurs richesses mal acquises et se sont livrs la dbauche, s'enivrant avec les vins d'Europe qu'ils achetaient tout prix. Ce paradis pirate eut une fin. Le Cygne, us par trop de loyaux services, coula un beau jour dans la baie avec ses voiles de soie. On ne sait ce que devinrent quipages. Avec David Williams commencent les contacts intimes et prolongs (parfois un peu trop au gr des intresss) des pirates avec Madagascar et ses habitants. Williams, n dans le Pays de Galles de parents trs pauvres, commena par garder des moutons. Cette occupation toute pacifique le lassa; la mer tait proche; il embarqua, vers 1690, sur

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un navire, la Mary, qui partait pour les Indes. Tout alla bien l'aller. Au retour, le capitaine, longeant la cte est de Madagascar s'avisa d'envoyer un canot terre pour faire de l'eau. La barre tait violente, comme elle l'est tout au long de cette cte. Le canot ne put la franchir. Williams et un autre marin, bons nageurs tous deux, se jetrent la mer, passrent les rouleaux et prirent pied sur la plage. Pendant qu'ils cherchaient une aiguade, le vent frachit et les vagues devinrent normes, les empchant de rejoindre le canot. Celui-ci regagna le navire qui reprit sa route vers l'Angleterre, laissant Williams et son compagnon sous la garde de la Misricorde divine. Ce lche abandon, sans bagages et sans ressources, sur une cte dsole, dans un pays inconnu, plongea nos deux Robinsons dans un dsespoir et une misre dont le compagnon de Williams se libra bientt en rendant son me Dieu. Williams prospecta les forts voisins et y choisit, en toute ignorance, des racines et des baies sauvages, dont il eut la chance de ne pas mourir. Il rencontra enfin une bande de malgaches qui le traitrent humainement et l'amenrent leur roi. Johnson situe cette aventure vers le 20 de latitude sud. Il y avait l, cette poque, de nombreux petits royaumes, assez souvent en guerre comme il se doit. La guerre servait se procurer des esclaves, soit pour s'viter de travailler soi-mme, soit pour les vendre aux traitants europens. On s'emparait aussi des bufs. Mais le matrialisme historique peut-il suffire rendre compte des motifs de cette haute politique? Ici comme ailleurs, l'honneur, la tradition et le sport avaient leur large part dans l'exaltation des sentiments guerriers. On se faisait la guerre pour venger une injure, pour rgler de vieilles querelles sans cesse renaissantes et pour montrer la valeur des jeunes gens avides de faire bonne figure auprs des femmes. Le pauvre Williams, peine chapp la fureur des flots, se trouva ainsi emport dans un tourbillon de conflits, de conqutes, de combats glorieux et d'vnements historiques immortels qui depuis longtemps ont sombr dans toutes les mmoires. Un Europen tait alors chose rare sur cette cte. Les guerres s'y faisaient

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la sagaie. Il y avait cependant quelques mousquets vendus par les marchands arabes et achets surtout par curiosit. Un Europen, c'tait quelqu'un qui savait faire marcher cet engin nouveau, bombe atomique des guerres de l'poque, terrible par le bruit sinon par l'efficacit. En fait, Williams ne porta pas chance aux diffrents royaumes qui l'employrent. Ils furent rgulirement vaincus et lui-mme passa d'une tribu l'autre comme prisonnier de guerre et comme engag volontaire obligatoire, jusqu'au jour o, dans une grande bataille, se voyant sur le point d'tre pris encore une fois, il jeta son mousquet pour se rfugier plus lestement dans la neutralit en haut d'un arbre, d'o les supplications et les marques de respect des vainqueurs le firent descendre grand'peine. Le vainqueur, cette fois, tait le roi des Antaimoures, un souverain plus important. Il s'attacha Williams titre de gnral et celui-ci ft dsormais brillamment ses preuves dans les expditions de pillage contre les tribus d'alentour. Sa renomme vint jusqu'aux oreilles d'un grand roi voisin, Andrianampoina, qui demanda au roi des Antaimoures de lui envoyer son gnral. L'Antaimoure cherchant de mauvais prtextes, Andrianampoina envoya 6.000 guerriers qui s'emparrent de sa capitale et ramenrent 100 esclaves, 500 bufs et Williams. Celui-ci vcut dsormais la cour, vtu d'une riche toge raye et hien muni d'esclaves. Il tait devenu un seigneur malgache cossu et bien nourri quand il apprit qu'un navire anglais pirate, le Bedford, command par Achen Jones, mouillait proximit. Il n'hsita pas abandonner la vie sdentaire et la faveur royale pour courir les aventures avec des gentilshommes peu recommandables dont il adopta bientt les coupables habitudes. Du Bedford, Williams passa sur le Mocha, du pirate Culliford, qui l'entrana en Mer Rouge dans une croisire qui n'tait pas de pur agrment. Au retour, les pirates s'installrent l'le SainteMarie o fut fait le partage du butin. De l Williams rayonna sur toute la cte est, rappelant aux rois ses bons offices de nagure, trafiquant avec eux de ses prises, les razziant sans doute autant qu'il pouvait, car certains se fchrent.

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Un jour les pirates attaqurent un hollandais, Ort van Tyle, install sur la cte malgache. Le combat tourna la confusion des agresseurs et Williams, rcidiviste de la captivit, fut rduit en esclavage par le planteur qui le fit travailler et le traita durement. Comme un de ses compagnons avait eu le bras cass par le matre, Williams jugea prudent de prendre le large. Il connut ensuite diverses fortunes la cte Ouest, aux Comores, Mascareigne, avant de revenir se fixer dans le nid favori des pirates : Sainte-Marie et la cte voisine de la Grande-Terre. De l, il recommena rayonner sur les rgions voisines. Son ducation maritime tant insuffisante, il ne pratiquait gure qu'une sorte de cabotage de la piraterie. Il semble que son caractre se soit altr la longue par suite de ses malheurs et d'un sjour colonial trop prolong. S'tant rendu dans l'ouest, la baie de Bombetouke, il se prit de querelle avec le roi du pays et alla mouiller dans la baie de Boina. L le gouverneur arabe s'empara de lui et le tortura en lui versant de la cendre brlante sur la tte. Puis on l'acheva coups de sagaie. Le gouverneur avait dessein de s'emparer du sloop de Williams o il n'y avait plus que deux Europens avec quelques esclaves et des femmes malgaches. Il envoya un canot, leur faisant dire que le capitaine buvait du toke (alcool) avec le gouverneur et leur en envoyait pour boire sa sant. Peu de pirates rsistaient une telle offre. Ds qu'ils furent bord, les Malgaches turent les Europens, puis conduisirent le bateau au fond de la baie et le pillrent. Trs fier de son succs, le gouverneur en informa le roi. Celui-ci le livra aux pirates qui sjournaient dans la baie et dont il craignait les reprsailles. Mais ils le lui renvoyrent, avec la mme grce diplomatique, disant que lui seul avait le droit de rpandre le sang de ses sujets. Le roi le fit* donc sagayer, puis il remit aux pirates les objets qui avaient appartenu l'infortun Williams. a les avait sans doute bien mal acquis et ils ne lui avaient pas 1 profit. La triste et trs morale histoire de David Williams montre

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qu'on a tort de s'engager dans une carrire sans prparation suffisante. Thomas Tew, au contraire, tait un spcialiste. Il a laiss derrire lui un bon renom de pirate loyal et comptent. Il commandait un sloop que le gouverneur anglais des Bermudes envoya au Sngal pour s'emparer du comptoir franais de Gore. En route Tew, homme de tte, reprsenta son quipage combien l'expdition serait dangereuse et de peu de profit : Le succs de cette expdition inconsidre, dit-il, serait sans utilit publique et seulement l'avantage d'une Compagnie prive de gens dont nous n'aurons esprer aucune rcompense pour notre bravoure, Ayant ainsi condamn les trusts, il proposa aux matelots d'entrer dans une carrire o ils trouveraient abondance et rputation . L'quipage, enthousiasm, s'cria : Nous serons avec toi, que ce soit pour une chane d'or ou une jambe de bois ! Il changea alors sa route, doubla le Cap et se dirigea vers la Mer Rouge. Il y rencontra un grand btiiient charg de riches marchandises et, bien qu'il y et 300 soldats bord, s'en empara sans prouver de pertes. Le butin fut de 3.000 livres par homme. Allch par ce succs et apprenant par les prisonniers que cinq autres navires semblables allaient suivre, Tew proposa d'aller les attaquer. Mais l'quipage avait hte de jouir de ses prises et il dut se rsigner gagner Madagascar o il s'installa sur la cte nord-est. Tew projetait de retourner en Amrique lorsqu'il rencontra Misson, qui lui fit partager ses fantastiques projets.

CHAPITRE VII V I E D U ET PIRATERIES C A P I T A I N E A V E R Y

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dit le roi de Madagascar

Si beaucoup de vaillants pirates sont rests obscurs faute d historiens, il n'en est pas de mme du capitaine Avery. L incertitude qui plane sur ses aventures vient au contraire du trop grand nombre de ses biographes, de leurs divergences et de leurs disputes. . ,

La premire en date de ces histoires est un petit volume de 64 pages, paru Londres en 1709, l'enseigne du Black-Botj dans Pater Noster Row, et qui se vendait alors 6 pence. Le dbut de son titre (car il est trs long, la mode d'alors) porte : La Y le et les aventures du capitaine John Avery [ancien mousse devenu roi), maintenant en possession de Madagascar : bre/ rcit de sa naissance, parent, ducation, msaventures et succs. L'auteur se donne pour un certain Adrian van Broeck, hollandais de distinction qui, aprs avoir reu une bonne ducation Leyde, s'est livr au commerce, comme ont coutume de le faire tous les Hollandais instruits . Il raconte lui-mme son histoire dans la prface : Aprs avoir fait naufrage prs de Sainte-IIlne, avec un bateau d e la Compagnie hollandaise des Indes orientales, van Broeck Poursuivit sa route sur un second navire, mais fut captur au torge de Madagascar par les pirates du capitaine Avery. Le capitaine l'interrogea longuement sur l'tat des affaires en Europe
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et, charm sans doute de la qualit de ses rponses, lui offrit un emploi distingu dans son gouvernement. Van Broeclc n'osa refuser, de crainte des chtiments dont l'imagination des pirates tait fertile, et il devint le confident d'Avery. Mais, dit-il, un homme au cur gnreux et honnte ne saurait rester longtemps dans une situation dshonorante et, lorsqu'un bateau anglais vint mouiller prs du camp des pirates, il russit se faire confier par Avery une lettre pour le gouverneur de Madras. II put ainsi embarquer et, de Madras, gagner Batavia o il occupe actuellement la charge honorable et lucrative pour laquelle il avait t recommand . Cette histoire hollandaise parue cri Angleterre, en style agrable (quoique l'auteur s'en dfende) et qui sme en chemin nombre de remarques piquantes, fruits d'une psychologie sans illusions, a paru bon droit d'une authenticit suspecte. Il est fort possible que sous le nom du ngociant batave Adrian van Broeck se cache un crivain anglais... peut-tre son adversaire Daniel Defoe lui-mme. Le rcit est un peu trop bien conduit, avec toutes sortes de dtails touchants sur la naissance et l'ducation du hros, un dsespoir d'amour, une histoire sentimentale grandiose et heureuse, et finalement le couronnement royal de la carrire du pirate, tous lments romanesques destins satisfaire la fois les esprits aventureux et les mes sensibles. Quant aux renseignements sur Madagascar qui terminent le livre, ils sont e m p r u n t s textuellement et dans un certain dsordre, h Y Histoire del Grande Ile Madagascar du gouverneur tienne de Flacourt. La vracit, sinon l'existence d'Adrian van Broek, fut nie avec clat, quelque dix ans plus tard, par Daniel Defoe dans un livre intitul : Le Roi des Pirates, rcit des fameuses entreprises du capitaine Avery, le prtendu roi de Madagascar, avec ses courses et pirateries, dans lequel est rvle la fausset des rcits antrieurement publis sur lui. En deux lettres crites par lui-mme, l'une durant son sjour Madagascar, Vautre depuis quil s'en est enfuiCette deuxime lettre est date de Constantinople, les turqueries tant alors la mode. L'intervention d'Avery n'est videmment qu'une fiction littraire et le livre, dans son ensemble, rvle

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l'imagination brillante de Defoe, Il devait plus tard s'emparer ainsi de la banale aventure d'Alexandre Selkirk pour la transfigurer et faire verser toutes les gnrations futures des torrents de larmes sur le sort du pauvre Robinson Cruso. Si vive que ft cette imagination de Defoe, elle avait besoin d'un sujet rel pour foisonner; mais au contact du sujet sa facult de renouvellement tait quasi illimite. La personnalit d'Avery lui inspira ensuite un pur roman, La vie et les pirateries du capitaine Singleton, qui se passe en grande partie Madagascar. Il reparle encore de notre pirate dans Un nouveau voyage autour du monde. Le livre de Johnson parle d'Avery avec moins d'abondance et probablement plus de fondement. Johnson devait disposer de documents et avoir des pirates une connaissance autre que littraire. Il est le seul faire mourir Avery. Il est vrai qu'il crivait plus tard.
surtout

Comme l'enfance du Christ ne se trouve que dans saint Jean, celle d'Avery ne se trouve que dans van Broeck, mais fort abondamment. Il le fait natre Plymouth en 1653, de parents plus connus par leur industrie que par leur noblesse . Son pre tait un honnte capitaine de la marine marchande qui se retira, la fin de sa vie, dans une localit appele Cat-Down, prs de Plymouth, d'o l'on domine un bras de mer. Il y mourut alors que le jeune Avery avait peine onze ans. Sa mre tait dj morte. Il passa sous la tutelle d'un vieux marin nomm Knowles, fripouille hypocrite, qui encouragea son pupille courir le monde. Ds qu'il fut adolescent, Avery s'engagea dans l'expdition d'Alger. Il avait t un lve brillant et turbulent. Il devint vite un habile marin et se distingua au sige d'Alger, Promu officier il fut envoy la Jamaque et donna pendant deux ans ia chasse pirates, pillant les pillards, dilapidant joyeusement les lingots or et d'argent arrachs par le dur travail de ceux-ci aux galions espagnols. Mais la Providence et la Justice immanente veillaient. En rentrant en Angleterre, Avery s'informa de son patrimoine. dcouvrit qu'il ne possdait plus rien. Son tuteur avait mis

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profit sa longue absence et s'tait, k l'aide de faux et de subtilits trs juridiques, fait mettre en possession des biens de son pupille, Avery, trop jeune pour se complaire plaider, regagna son bord et oublia son hritage en faisant la guerre aux Hollandais. Devenu capitaine et aprs plusieurs voyages de .commerce aux Antilles, il revint nouveau dans son pays natal et tomba amoureux d'une fille de cultivateur qu'il pousa. Hlas ! six mois aprs le mariage, sa femme accoucha d'un fort gros garon qui tait tout le portrait d'un certain aubergiste de la ville. C'en tait trop ! Avery, la rage au cur, secoua la poussire de ses sandales sur l'Angleterre et sur la socit et rsolut d'entrer en piraterie. Il dissimula son dessein, se fit confier un navire par ses armateurs et prit prtexte de la guerre entre l'Angleterre et la France (la guerre de la Ligue d'Augsbourg, 1688-1697) pour y faire placer un grand nombre de canons et recruter un quipage de durs , un quipage comme on n'en avait encore jamais vu en mer . Il n'eut pas de mal persuader de tels hommes. Mais en passant la Jamaque le commis du bord, esprant une bonne rcompense, voulut le dnoncer au gouverneur. Heureusement , dit van Broeck, Avery en eut vent, reprit la mer brusquement et fit pendre le commis. Ayant plac ainsi son voyage sous le signe de la potence, il fit jurer fidlit et discrtion ses hommes et cingla vers les Indes orientales. Van Broeck dirige Avery tout de suite sur le golfe d'Oman, comme s'il avait eu la prescience de la fortune qui l'y attendait. Johnson et Defoe le montrent au contraire se faisant la main dans divers parages. Defoe le fait mme passer par le cap Horn pour se rendre Madagascar! Johnson raconte qu'Avery, embarqu sur un bateau anglais, The Duke, frt par les Espagnols et destin l'Amrique du Sud, gagna l'quipage ses projets de piraterie et profita de l'ivresse du capitaine pour le mettre dans un canot et l'abandonner aux vagues. Puis il longea la cte africaine, s'empara l'le du Prince de deux vaisseaux de vingt-six canons et parvint Madagascar o il mouilla dans une rade de la cte nord-est.

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Les pirates, comme nous l'avons vu, frquentaient dj cette cte et Avery, trs au fait de leurs coutumes pour les avoir poursuivis longtemps, ne l'ignorait pas. Il trouva l'ancre dans la baie deux sloops qui paraissaient abandonns. Les matelots, qui les avaient vols en Amrique, s'taient crus poursuivis en voyant arriver un vaisseau et se terraient dans les bois. Leurs sentinelles guettaient fivreusement la lisire; mais ne voyant venir que quelques hommes sans armes, elles se laissrent approcher. Les matelots leur expliqurent quel genre d'activit se livrait Avery et les convirent h se joindre eux. Les hommes des sloops, dont les petits btiments taient trop faibles seuls pour des prises importantes, acceptrent et Avery fit voile pour le golfe d'Oman la tte d'une petite escadre. Nous en venons l'pisode culminant de la carrire du clbre capitaine. Tous ses biographes, par extraordinaire, sont d'accord sur le fait, sinon sur les dtails. En arrivant prs de l'embouchure de l'Indus, la vigie signala un grand vaisseau auquel ils donnrent tout de suite la chasse, pensant avoir affaire quelque navire de la Compagnie des Indes. Mais c'tait tout autre chose. Au coup de semonce, le navire dploya le pavillon du Grand Mogol et se niit sur la dfensive. Le navire tait si fort et on voyait sur le pont un si grand nombre de soldats qu'Avery eut, dit-on, un moment d'hsitation. Mais il combina vite son attaque. Pendant que lui-mme changeait des coups de canon avec son adversaire, il envoya les sloops, chargs de pirates, aborder le navire chacun d'un jit. Les matelots sautrent sur le pont. Aussitt les soldats du Grand Mogol, sans doute peu habitus aux combats navals, amenrent leur drapeau et se rendirent. Peuttre d'ailleurs n'y avait-il pas de soldats du tout. Lrne surprise heureuse attendait les pirates. La magnificence ue leur capture dpassait leurs rves les plus chevels. Le vaisseau transportait plusieurs hauts personnages de la cour du rar*d Mogol qui se rendaient La Mecque o les musulmans, | Johnson, se croient obligs d'aller en plerinage une fois dans vie . La vedette de la n'tait autre qu'une fille du r a n d Mogol lui-mme, cet ^ r e n g - ^ e b dont l'empire tait Jfc

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plus tendu qu'aucun autre dans le monde . Une foule de serviteurs et d'esclaves les entouraient. Les plerins avaient emport leurs vtements les plus riches, leurs bijoux, les normes sommes d'argent ncessaires pour soutenir leur train de vie pendant le voyage et les magnifiques offrandes destines aux lieux saints, Defoe prtend vrai dire que le vaisseau ne se rendait pas La Mecque, mais au royaume de Pgou, dont la princesse devait pouser le souverain. Van B*oeck parle du schah de Perse. Ces versions justifieraient l'opulence de la suite et des prsents. Le plerinage est chose plus austre et, d'ordinaire, rserv aux hommes. Le premier soin des pirates fut de compter la monnaie. Il y en avait, dit van Broeck, pour un million de livres sterling. Le capitaine Hamilton, qui confirme la prise d'Avery, fixe le chiffre 2.600.000 roupies. Aprs cela les forbans purent regarder les femmes. Ici nous allons prendre le rcit de van Broeck et le conduire son terme avant de rapporter les versions moins romanesques de ses concurrents. A peine, dit-il, le capitaine eut-il aperu la jeune princesse toute plore qu'il en devint perdument amoureux. Oubliant le mpris et la haine qu'il avait jurs au beau sexe aprs son mariage dplorable, il se trouva plus faible qu'un petit poisson dans la nasse et, au lieu de monter immdiatement l'abordage de sa capture, il lui tmoigna les plus grands respects; puis, comme elle tait partie pour se marier, il l'pousa suivant les rites orientaux, ne se faisant aucun scrupule de se marier en dehors des usages de l'glise anglaise . Les autres marins tirrent au sort les femmes et les servantes et les pousrent galement. Puis ils firent voile pour Madagascar. Mais lorsqu'ils arrivrent en vue de cette le, leur amour pour leurs femmes tait dj trs refroidi. Quand Je G r a n d Mogol apprit ce pillage et cet enlvement, il entra dans une violente colre et manqua de chasser de ses tats tous les marchands europens. Les Anglais, pour le calmer, lui dpchrent un ambassadeur charg de prsents et lui p r o m i r e n t que tous les eiforts seraient dploys pour s'emparer des pirates .

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Mais un gouvernement, surtout anglais, et une escadre sont des machines lentes mettre en route. L'exploit des pirates est dat de 1695 par Hamilton. Ce ne fut pas avant 1699 que la premire expdition anglaise contre les pirates atteignit l'Ocan Indien. Il ne semble pas qu'elle ait fait grand mal notre capitaine, si toutefois il l'avait attendue. Notre hros victorieux et amoureux jeta donc son ancre dans la baie d'Antongil, frquente de longue date par les pirates. De nombreux malgaches arms de sagaies se tenaient sur le rivage. Mais, quand Avery leur annona qu'il apportait des cadeaux aux chefs et au souverain, ils le conduisirent celui-ci. Le roi tait accroupi sur une natte, entour de mille guerriers. Avery se prsenta comme un puissant seigneur qui, ayant se plaindre des rois d'Europe, cherchait un tablissement, et dont l'alliance serait hautement profitable. Le roi accueillit ces ouvertures avec plaisir et permit Avery de choisir un emplacement. Il est, au fond de la baie d'Antongil, une le de 8 miles de tour, montueuse, couverte de forts, facile dfendre et prs de laquelle les vaisseaux trouvent des fonds convenables l'abri du vent. C'est Nosy M&ngab (l'le trs bleue ou l'le trs excellente). Vision paradisiaque pour qui l'aperoit de la terre mergeant des vapeurs de l'aurore. Elle devint la Capri du forban et le sanctuaire . de ses amours. Il y fit difier un fort qu'il garnit bientt de canons enlevs divers navires de la Compagnie des Indes. Les prises s'accumulaient, les mnages prospraient, des enfants naissaient. Le prsent tait agrable, sinon l'avenir assur. Mais l'humanit terrestre (et surtout europenne, et en particulier les gentilshommes de fortune) est ainsi faite qu'elle~ne^peut rester en repos fci dans une chambre, comme le voudrait Pascal, ni mme dans Une le tropicale, si ednique soit-elle et peuple d'ves dsirables. Parmi les pirates il y avait <j[es Franais. Ce peuple jouit parmi tas autres d'une rputation ainoureuse, peut-tre exagre mais s olide. Ajoutons que van Broeck crivait au temps de la guerre de Succession d'Espagne o les Franais commenaient devenir ie s ennemis hrditaires et o il tait de bon ton de leur attribuer

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les actions les plus noires. Il raconte donc que le chef des Franais, nomm de Sale, mcontent d'tre le second d'Avery et mditant de prendre sa place, tomba par surcrot amoureux de la princesse sa femme. Celle-ci ne parut pas s'en apercevoir. Peuttre, dit l'auteur, avait-elle trop peu d'exprience des affaires d'amour pour comprendre les insinuations de de% Sale sans une dclaration en rgle . Le malheureux, en proie tous les tourments d'uiie passion violente et refoule, se rsolut profiter d'une absence d"Avery, parti en expdition, pour s'emparer la fois du gouvernement et de l'objet de ses dsirs. Il s'ouvrit de son dessein ses compatriotes, se plaignit de la tyrannie d'Avery, leur reprsenta le butin gagner et l'espoir pour eux de rentrer dans leur patrie s'ils remportaient ainsi une victoire sur les Anglais. Ils furent bientt persuads. On convint de former uniquement de conjurs la garde qui prendrait la prochaine relve au fort et de massacrer alors tout ce qui rsisterait. Mais il se trouva l un certain Piccard, autrefois brutalis par de Sale, et qui, condamn pour meurtre et inceste, ne pouvait esprer rentrer en France. Cet homme, trouvant une occasion de se venger, dnona l'affaire au lieutenant d'Avery qui alerta rapidement tous les pirates de l'le et ceux des navires sur rade. La garde montante des conjurs fut enveloppe et rduite l5impuissance avant qu'elle et gagn le fort. Quand Avery revint, il trouva de Sale et ses amis en prison. Il runit son conseil et les condamna tre empals. Ce chtiment n'tait pas dans les habitudes des pirates, mais ceux-ci, au contact des Hindous, avaient sans doute pris des murs de pachas. La sentence fut excute immdiatement. Les conjurs ne manifestrent d'autre repentir que celui d'avoir chou dans leur entreprise. Avery, devenu colossalement riche et tout puissant, n'tait cependant pas heureux. Il aurait voulu retourner en Angleterre pour y terminer ses jours dans l'opulence finale. Ayant saisi un bateau de la Compagnie anglaise des Indes orientales, il le relcha en lui confiant une lettre au gouverneur du fort Saint-Georges de Madras. Il l'assurait, d'une manire bien inattendue, du u profond respect

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qu'il avait toujours port la Compagnie et de son a affection inaltrable pour ses concitoyens. II offrait de rparer tous les dommages qu'il avait pu causer et manifestait son horreur indicible pour toutes les injustices et iniquits et son dsir de servir utilement la patrie. C'est van Broeck qui fut charg cle porter cette lettre, laquelle il ne fut point donn de rponse. Dsespr, Avery dut se rsigner la richesse et la gloire des armes et du pouvoir. Si l'on en croyait van Broeck (qui d'ailleurs n'tait plus l pour le savoir) il aurait soumis tous les souverains environnants, y compris le roi qui l'avait si bien accueilli. Puis, poussant plus loin, il aurait dtruit une colonie de Franais tablie dans le nord (peut-tre les forbans de Misson), il aurait ruin les tablissements franais de la cte Est (dont le dernier, vrai dire, avait disparu plus de vingt, ans auparavant) et finalement, il aurait conquis l'le de Madagascar dans toute son tendue. Van Broeck donne le chiffre de son arme, de ses vaisseaux et de ses forteresses et conseille fortement au gouvernement anglais de s'entendre avec lui pour faire de l'le une colonie. Xinsi se termine, d'une, manire extravagante, ce modle des romans histotoriques qui pourrait porter en sous-titre : La vertu du pirate rcompense . Le rcit de Defoe est moins romantique, mais il oriente la carrire du forban dans une direction imprvue, sans russir lui non plus le faire mourir. Avery, selon lui, respecta la princesse et la fit respecter, mais permit ses hommes d'assouvir leurs passions sur les deux cents suivantes. On ne dit pas ce qu'ils en firent ensuite. Avery reprit alors le chemin de Madagascar, riche mais clibataire. Malgr son opulence, il ne put se retenir de capturer au passage un petit boutre charg d'arack et de rhum. L"quipage dessola pas de quinze jours; huit hommes furent tus dans des bagarres; deux tombrent la mer dont personne n'eut la force de les tirer et plusieurs furent secous de delirium tremens. Us russirent nanmoins retrouver Madagascar et s'y installrent. Avery avait group facilement au dbut* 800 hommes pour

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une vie de cocagne. Mais mesure que les richesses se dissipaient les pirates s'gaillrent, emportant leur part les uns en Europe, les autres en course, d'autres en certains points de l'le. Six annes se passrent ainsi. Aprs quoi, Avery, qui s'ennuyait et dont les demandes de pardon n'avaient pas reu de rponse, partit avec quelques fidles sur un simple canot, passa le cap .Sainte-Marie et mouilla dans la baie de Saint-Augustin. J'aime croire que ce canot tait au moins une solide embarcation, car une telle navigation n'est pas une promenade en mer. Ils taient l depuis deux jours quand arrivrent dans la baie cinq gros vaisseaux, anglais et hollandais. Avery entra en relations avec des matelots qui venaient faire de l'eau et les amena son campement. Aprs s'tre prsent comme un matelot d'very, il leur demanda ce qu'on disait de lui en Europe. Ils lui droulrent toutes les merveilles du livre de van Broeck et il apprit ainsi qu'il tait roi de Madagascar. Bien loin de les dmentir., lui et ses compagnons renchrirent encore sur les forces armes et la puissance de leur chef. Toutefois ils protestrent contre les cruauts qu'on leur attribuait et firent connatre leur vif dsir d'obtenir leur pardon et de revenir en Angleterre. Les matelots rentrrent bord et ces nouvelles furent colportes dans toutes les Indes orientales. On ne pardonna pas pour autant Avery et sa bande, mais on se mit les craindre, ce point que pendant de longues annes les navires anglais et hollandais n'osaient plus s'aventurer dans les parages de Madagascar. Avery cependant, qui avait regagn son repaire, voyait ses hommes dserter un un. Inquiet de l'avenir et toujours dsireux de rentrer en Europe, il s'en ouvrit quelques fidles qui devaient l'accompagner. Devant les autres, au contraire, il affectait de vouloir consolider son tablissement. Il se fit construire un palais, assez loin dans l'intrieur, o il s'installa avec ses amis et y fit transporter secrtement son trsor. Puis ses fidles, sous prtexte d'aller chercher du vin dans l'Inde, armrent un sloop, y transportrent nuitamment les 64 barils de piastres d'Avery qui les rejoignit lui-mme ensuite. Ainsi ils abandonnrent Madagascar sans regret.

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Ils gagnrent le golfe Persique et dbarqurent Bassora^ puis remontrent le Tigre jusqu' Bagdad o tous se vtirent en marchands armniens, enfin ils se dispersrent. Avery parvint ainsi dguis Constantinople et c'est de l qu'il est suppos avoir crit Defoe. Le rcit de Johnson est trs bref, un peu trop sans doute, et parat plus vraisemblable. Il ne fait finir Avery ni en roi ngre ni en mamamouchi, mais en honnte cadavre britannique bien dfinitif et convenablement enterr. Selon lui, aprs avoir pill le vaisseau du grand Mogol, les pirates le laissrent aller avec toutes ses femmes; on ne dit pas dans quel tat. Puis ils firent voile vers Madagascar. Pendant cette traverse xAvery convoqua son bord les capitaines des deux sloops qui avaient, on s'en souvient, collabor la prise. Il leur dit qu'il avait rflchi sur les meilleurs moyens de mettre en sret leurs richesses; que la tempte risquait de les disperser et que les sloops, s'ils rencontraient alors quelque vaisseau, seraient dans l'impossibilit de se dfendre; que son navire au contraire tait un fin voilier, pouvant chapper facilement. Il leur demanda alors s'ils ne pensaient pas qu'il serait plus sr de mettre leurs prises son bord. Cette proposition parut dicte par la raison mme. Les caisses furent transportes bord du Duke et dment scells. Ils continurent quelques jours naviguer de concert, la mer tant belle. Pendant ce temps Avery endoctrina son propre quipage. Une belle nuit sans lune, le Duke prit une autre route et le soleil du matin ne montra plus aux hommes des sloops que l'immensit de la mer et de la malignit humaine. Ils durent en prendre leur parti et se retirrent Madagascar,, ayant vaguement l'espoir d'y retrouver Avery. Mais celui-ci se garda bien de reparatre. Dnus de tout ils s'tablirent terre et se fondirent ensuite avec la troupe de Thomas Tew. Avery et sa bande avaient pendant ce temps fait voile sur les Antilles. Dans l'le de la Providence, rendez-vous des pirates, ils vendirent leur navire, qui les aurait trahis, et achetrent un sloop a vec lequel ils visitrent divers ports de l'Amrique. La plupart

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de ses compagnons quittrent alors le capitaine en emportant leur butin. Mais lui conservait, outre sa part, tous les diamants, que ses compagnons avaient ngligs faute d'en connatre la valeur. Il se dcida alors tout risquer et rentrer en Angleterre. C'tait plus fort que lui. Il attendait cela depuis trcfp d'annes. Il pensait, lui aussi, que l'exil partout est seul et qu5 on ne peut pas vivre sans la patrie . Ses deux prcdents retours avaient t pourtant passablement curants. Le troisime devait tre pire. Le forban fut immdiatement pill et sabord par les hommes d'aifaires. Ne pouvant avouer sa prsence, il eut recours des intermdiaires peu recommandables, qui il confia ses diamants pour les vendre. Ils lui remirent une toute petite somme, ne lui rendirent pas ses diamants et menacrent de le dnoncer ds qu'il protesta,-de sorte qu'il mourut de misre. Ainsi finit fort piteusement le clbre capitaine pirate John Avery, victime de son patriotisme.

CHAPITRE VIII HISTOIRE DES D E U X EXEMPLAIRE PHILOSOPHES,

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le capitaine Misson, gentilliomme provenal, et son lieutenant Caraccioli, moine dominicain

Pour qui lit aujourd'hui Oexmelin ou Johnson, ces histoires de pirates, si mouvementes soient-elles, finissent, quand on achve le second tome et mme avant, par paratre un peu monotones. Rien n'est plus rudimentaire que la violence toute simple, et sa continuit n'y ajoute que l'ennui. Ces longues suites d'abordages, de massacres, de villes pilles, d'habitants torturs, de partages de prises, de bamboches curantes et sans fantaisie, de combats au sabre et au couteau, de misres, de naufrages et d'excutions, manquent de varit et de profondeur. Sans doute tous les pirates ne sont-ils pas d'un mme modle; d y a parmi eux, comme partout, des brutes et de plats coquins, des monstres et d'assez honntes gens leur manire. Sans doute, ce type d'homme est-il une cume de la socit, bien rvlatrice de la composition de l'ensemble. Sans doute aussi le mode de vie qu'ils avaient choisi n'est-il pas banal et exprime-t-il sa manire Une philosophie sociale plutt pre. Mais les intresss, mme s ds en avaient conscience, eussent t bien incapables de l'exprimer autrement que par l'action, et une action purement destructive. Un seul pirate tranche sur cet ensemble tumultueux et assez

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sordide. Il a raisonn de la piraterie, en a dgag une philosophie et a tent de la mettre en pratique. L'ide d'utiliser la piraterie pour un exemple offert l'humanit dnote un esprit peu banal, enthousiaste et intrpide, singulirement en avance sur son temps et peut-tre sur le ntre. Les pessimistes, qui ne voient dans les exploits des gentilshommes de fortune qu'autant de romans noirs et y prennent une dlectation morose, jugeront le capitaine Misson un prdicateur rvolutionnaire assommant. C'est un peu le sentiment de Philippe Gosse, expert en pirates. Les optimistes et ceux qui, par mtier ou par habitude, s'intressent l'volution humaine, en feront peut-tre un hros exceptionnel, bien qu'un peu compromettant. En tout cas, les intellectuels, si dtachs soient-ils, ne sauraient se dsintresser de ce praticien qui dploya tant d'efforts pour faire entrer la piraterie dans le domaine des ides. Misson naquit en Provence d'une ancienne famille dont le vrai nom ne nous est pas connu. Il reut une excellente ducation et lit de brillantes humanits, russissant galement en logique et en mathmatiques. Son pre, charg d'enfants, voulait exi faire un mousquetaire. Mais Misson, comme Cruso, avait la tte farcie de livres de voyage et supplia tant son pre que celui-ci le fit embarquer sur la Victoire que commandait un de ses parents, M. de Forbin. Le jeune homme, plein de zle, apprit pendant la croisire en Mditerrane tout ce qu'il put sur la manuvre et les navires, payant mme de son argent de poche des leons particulires du matre de manuvre et du charpentier. tant dans le port de Naples, Misson, dont les tudes latines taient encore toutes fraches et l'admiration pour l'Antiquit sam, doute trs vive, obtint la permission de visiter Rome. Ces bons sentiments furent la cause de sa perte. La Ville ternelle le dtourna jamais de la voie droite du bon officier de marine qu'il paraissait appel suivre et elle le prcipita dans l'aventure. Il y fit, en effet, la connaissance d'un prtre dominicain, Caraccioli, de murs et d'esprit fort libres, dont les thories rvolutionnaires sduisirent sa jeune intelligence toute chaude encore

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des discussions de l'cole. Il inspira de son ct Caraccioli le dsir d'une vie plus are, si bien que le moine quitta Rome avec lui, renona ses vux et s'engagea bord de la Victoire. Arriv devant Livourne, le vaisseau rencontra deux corsaires barbaresques auxquels il livra bataille. Misson et Caraccioli s'y montrrent intrpides. Rentrant Marseille, M. de Forbin y trouva l'ordre d'aller radouber son navire La Rochelle pour se rendre ensuite aux Antilles combattre les Anglais. On tait aux environs de 1690, au temps de la guerre de la Ligue d'Augsbourg. Pendant que l'on remettait le vaisseau en tat, Misson, fort impatient de combattre, s'engagea sur le corsaire le Triomphe et contribua vaillamment la prise d'un navire anglais, le Mayflower. Il apprenait ainsi la technique des abordages. Puis il regagna la Victoire qui mit la voile pour l'Amrique. Les traverses taient longues alors et laissaient du loisir. Les deux amis les passaient en longues conversations. Les ides de Caraccioli, une sorte de disme libertaire, qui dnonait comme attentatoires la nature la monarchie, l'ingalit et la peine de mort, se mlaient la fougue de Misson et son got de l'aventure. En arrivant aux Antilles, ils taient mrs l'un et l'autre pour une sainte rvolte et commenaient mme prcher leur vangile. Des circonstances dramatiques en favorisrent le succs. tant en vue de la Martinique, nos marins rencontrrent un vaisseau anglais le Winchelsea. Le combat fut acharn. Finalement l'anglais explosa et se perdit corps et biens. Mais la. Victoire avait perdu une grande partie de son quipage et tous ses officiers. Caraccioli persuada Misson de saisir l'occasion d'tablir ia libert dans Je monde, en citant les exemples d'audace d'Alexandre et de Mahomet, qui avec peu de moyens initiaux avaient fait de grandes choses. L'quipage fut alors runi et Caraccioli fit un prche qui fut fort got. Il exposa que Misson, lui et quelques autres avaient choisi de mener une vie de libert . Il leur demanda de se joindre a eux, en assurant qu'aucun^^rre^sipn ne serait faite et que les Pposants .seraient dbarq^^ ^epf convenance . il n'y eut

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pas d'opposition. L'quipage dj prpar, cria d'une seule voix : Vive le capitaine Misson et son lieutenant le savant Caraccioli! Misson remercia.en disant qu'il tait leur camarade et n'userait de son pouvoir que pour tablir la libert et faire ce qui serait expdient pour le bien commun. Les officiers et les matres nouvellement lus se retirrent alors dans la Grand'Chambre pour arrter les lois de la confrrie. Quand on en vint au drapeau, le matre de manuvre proposa le bon vieux pavillon noir tte de mort, l'pouvantail classique. Mais Caraccioli protesta vhmentement. En un noble discours, digne des Romains et des futurs gants de 93, il expliqua qu'ils n'taient pas des pirates, mais des hommes rsolus maintenir la libert que Dieu et la Nature leur avait donne . Aprs de longs dveloppements de ce thme, il conclut : Comme nous ne procdons pas la manire des pirates, qui sont des hommes de vie et de principes dissolus, nous devons mpriser leurs couleurs. Notre cause est bonne, juste, innocente et noble; c'est la cause de la Libert. Je suis donc d'avis d'adopter .un'pavillon blanc avec la figure de la Libert et, si vous voulez une devise : A Deo A Libertate, par Dieu et la Libert, afin que ce soit l'emblme de votre droiture et de votre rsolution. Caraccioli, habitu la chaire, devait parler fort, car les marins, masss l'extrieur, l'entendirent. Ils couvrirent sa conclusion de cris enthousiastes : Libert ! Libert ! Nous sommes libres ! Vive le brave capitaine Misson et le noble Caraccioli! L'enseigne ilia fut donc dploye et ainsi commena la plus singulire entreprise pirate de tous les temps. Le premier btiment dont ils s'emparrent fut un sloop anglais presque sur lest Ils se contentrent de vider le rhum du bord et le laissrent partir, sans molester l'quipage, sans mme lui enlever ses effets comme c'tait la coutume, et aprs lui avoir s i m p l e m e n t fait jurer de n e r i e n raconter avant six mois. Le capitaine a n g l a i s , stupfait de cette candeur , ordonna ses hommes de se tenir la bande et de pousser trois hourrahs en l'honneur de ces charmants cumevirs de mer. Poursuivant leur route, les pirates rencontrrent deux navires

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hollandais. L'un fut coul dans le combat, mais bord de l'autre ils trouvrent une riche cargaison de soies broches, de dentelles d'or et d'argent et autres toffes prcieuses. Ils allrent, sous de faux noms, vendre leurs prises Carthagne. De l, ils mirent le cap sur l'Ocan Indien, non sans travailler fort consciencieusement en route. Ils s'emparrent ainsi sur la cte de Guine de deux vaisseaux hollandais dont l'un, le Nieuwstacik, d'Amsterdam, tait charg de poudre d'or et d'esclaves noirs. Ce fut pour Misson une occasion de dfinir sa doctrine l'gard de l'esclavage. 11 est impossible, dclara-t-il l'quipage, que le commerce des gens de notre espce soit jamais agrable aux yeux de la divine Justice. Car aucun homme n'a de pouvoir sur la Libert d'aucun autre... Nous n'avons pas dgag notre cou du joug irritant de l'esclavage et assur notre Libert pour imposer l'esclavage d'autres. Sans doute, ces hommes se distinguent des Europens par la couleur, les coutumes ou les rites religieux; ils n'en sont pas moins les cratures du mme tre omnipotent et dous d'une raison gale. Je dsire donc qu'ils soient traits comme des hommes libres et rpartis entre les diffrentes tables afin qu'ils puissent bientt apprendre notre langue, se rendre compte des obligations qu'ils ont envers nous et devenir plus aptes et empresss dfendre cette libert qu'ils devront notre justice et notre humanit. Des acclamations conclurent ce discours, si contraire pourtant a u x ides de l'poque. Les ngres furent librs de leurs fers et vtus des costumes des Hollandais tus au combat. Quatre-vingts pnsonniers qui voulurent quitter les pirates furent conduits terre. Les autres, blancs et noirs, furent incorpors l'quipage. Ce mlange produisit d'abord un certain dsordre. Les matets hollandais des honntes navires marchands taient des gens ort rudes. Leurs propos et surtout leurs jurons choqurent lesrbans franais que Misson et Caraccioli avaient transforms autant de missionnaires d'une cause sacre. Misson runit ut l e monde sur le pont, et, prenant pour interprte le capitaine andais, ^ reprocha vivement aux gens de cette nation de
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profaner le nom du grand Crateur et de donner un mauvais exemple son quipage. Il ne voulait pas voir ses gens dgnrer en brutes en noyant cette unique facult qui distingue l'homme de la bte, la Raison . Puis, appelant l'aide de ladite raison son autorit de capitaine, il notifia aux Hollandais qu'il enverrait au fouet et la bastonnade le premier qu'il prendrait un juron la bouche ou de l'eau-de-vie plein la tte, pour servir d'exemple au reste de sa nation . Enfin, se tournant vers les Franais, il les adjura de ne pas imiter ces vices qui les loigneraient de la source de Vie et les priveraient de sa protection . Le bon ordre et les bonnes murs furent ainsi rtablis. Les pirates relchrent ensuite prs du Cap, dans la baie de Saldanja. Mais apercevant au large un navire anglais, ils se mirent sa poursuite et s'en emparrent aprs un vif combat, bien qu'il ft neuf et arm de 32 canons. Ils v trouvrent des balles d'toffes et de grosses sommes d'argent. Le capitaine anglais avait t tu dans l'engagement. Misson le fit enterrer sur la plage et fit graver sur une pierre tombale : Cy-gt un brave anglais. Les prisonniers demandrent servir sous ses ordres. L'quipage qui, de prise en prise, acqurait un caractre international, fut rorganis pour faciliter l'amalgame. Une partie fut mise bord du vaisseau anglais dont Caraccioli reut le commandement. On ne dit pas si l'ex-dominicain tait devenu un parfait homme de mer. Les connaissances techniques cette poque taient d'ailleurs moins exiges des officiers de marine que de nos jours. Les navires taient souvent commands par des officiers de terre ou mme des hommes de cour qui n'avaient jamais mis le pied sur u n navire. Les matres d'quipage et de m a n u v r e se tenaient auprs d'eux pour leur donner des avis et traduire leurs intentions en langage marin. Les flottes elles-mmes, si elles avaient parfois leur tte de grands hommes de mer c o m m e Duquesne et Tour ville, taient quelquefois commandes par de courageux ignares, comme ce comte Jean d'Estres qui p e r d i t stupidement une escadre sur les cueils prs de la cte du Vnezuela pour avoir refus d'entendre les avis des pilotes et des^ flibustiers. Quant la charge d'amiral, elle fut donne s u c c e s s i v e *

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ment par Louis X I V ses deux fils btards le comte de Vermandois et le comte de Toulouse, qui taient encore des marmots. Ayant doubl le Cap, les navires longrent la cte ouest de Madagascar, puis se rendirent Anjouan, une des les des Comores, o on leur avait signal des navires piller. Ils rencontrrent en route un navire de guerre anglais en perdition dont ils sauvrent l'quipage. Ils furent gracieusement accueillis Anjouan par la reine et par son frre. Les vaisseaux en provenance des Indes, surtout les anglais, relchaient frquemment dans cette rade et les Anjouanais entretenaient avec eux de bonnes relations. D'ailleurs Misson, avec ses deux navires, tait le plus fort et la reine chercha mettre cette force de son ct, car elle s'attendait une attaque prochaine du sultan de Mohli, l'le voisine. Misson accorda volontiers son appui et son amiti. Cette alliance fut bientt scelle par des liens plus doux qui., autant que l'intrt des affaires, enchanrent quelque temps nos pirates Anjouan et retardrent l'excution de leurs projets rpublicains, Misson pousa la sur de la reine et Caraccioli une autre altesse royale. A cette occasion ils offrirent la souveraine trente fusils, autant de pistolets, deux barils de poudre et quatre de balles ! Ce fut un accroissement d'armements considrable, car l'arsenal ne contenait jusqu'alors comme armes feu que trois pistolets et deux escopettes rouilles. Plusieurs hommes de l'quipage prirent femmes galement et dix d'entre eux, lasss d'un long voyage et trouvant la libert suffisamment tablie en ce qui les concernait, dcidrent de s'installer dans l'le et rclamrent leur part de prime qu'on leur remit. Une srie de ftes accompagna ces multiples hymnes. Ce ne furent que repas plantureux, parties de chasse, promenades dans l'le, les dlices de Capoue et les plaisirs de Versailles la mesure toutefois d'une petite le tropicale montagneuse et assez pauvre. Brusquement on apprit que le sultan de Mohli venait de dbarquer la tte de ses troupes. Misson proposa de laisser pntrer les troupes mohliennes dans l'intrieur de l'le pour les capturer.

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La guerre et t ainsi termine d'un seul coup. Les Anjouanais refusrent, craignant pour leurs villages et surtout pour leurs plantations de cocotiers que l'ennemi aurait pu s'amuser couper. Les problmes de la reconstruction sont faciles rsoudre pour un village surtout quand il est en feuilles. Mais il en .va autrement pour les cocotiers qui formaient la principale ressource de l'le. Un proverbe malgache de la cte dit : Lent comme la croissance du cocotier . Les cocotiers obligrent Misson modifier sa stratgie. Il prpara la lutte avec ardeur, armant, pour les joindre sa troupe, non seulement les Anjouanais, mais mme les Anglais qu'il avait sauvs du naufrage et qui y consentirent volontiers. Caraccioli prit la tte de cette arme, avec son intrpidit habituelle, et sema la droute chez les Mohliens. Pendant ce temps, Misson avec sa flotte leur coupait la retraite. Toute l'expdition mohlienne (c'est--dire 300 hommes) fut ainsi capture. Les Anjouanais voulaient massacrer tous leurs ennemis. Misson russit en sauver un grand nombre et les renvoya fort humainement leur sultan en conseillant celui-ci de faire la paix. Le sultan, furieux de sa dfaite et de cette gnrosit, fit rpondre Misson qu'il n'avait de conseil recevoir de personne. Ainsi continua ce grand conflit qui opposait depuis de longues annes, ces deux les minuscules. Il voque irrsistiblement la lutte hrditaire de Lilliput et de Blefuscu et un certain nombre d'autres guerres tout aussi invitables et ncessaires au bonheur du genre humain. Misson, ce philanthrope, qui aimait la paix, se rsigna continuer les hostilits. Aussi bien la lutte tait son mtier, et il le pratiquait en conscience. Il forma une expdition pour attaquer Mohli. Il emmena avec lui une centaine d'Anjouanais et autant d'Europens. A la vue des deux navires, les Mohliens s'assemblrent sur le rivage, mais furent disperss par quelques boulets. Le dbarquement eut lieu et la petite troupe s'enfona dans l'intrieur. Elle se heurta bientt 700 Mohliens en armes. Comme ces armes c o n s i s t a i e n t surtout en sagaes et en sabres, les fusils de Misson et le canon qu'il tranait avec lui triomphrent sans peine. L'arme en droute

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s'enfuit dans les bois. Les vainqueurs parvinrent tranquillement la capitale et la rduisirent en cendres. Puis, soucieux de dtruire les bases conomiques de la puissance ennemie, ils couprent tous les cocotiers et se rembarqurent. La reine, leur retour, leur fit une rception digne de la victoire. Les ftes durrent trois jours au bout desquels arriva une ambassade mohlienne qui demandait la paix. Le discours de l'ambassadeur, digne de Tite-Live, conviait les Anjouanais la sagesse, non sans une certaine arrogance : Vous n'aurez pas toujours l'aide des Europens... Voyez le soleil, il monte et gagne le znith, mais il n'y reste point et descend de suite. Que son exemple vous fasse rflchir aux changements qui arrivent constamment dans les choses d'ici-bas... La mer qui bat les rivages a ses limites qu'elle ne peut franchir et, ds qu'elle les a atteintes, elle s'en retourne dans les profondeurs des abmes. Aprs cela les chefs victorieux se retirrent pour dlibrer. Le frre de la reine voulait monter une seconde expdition pour craser dfinitivement les Mohliens et leur jactance. Misson conseilla la paix, reprsentant que le sultan de Mohli avait encore beaucoup de monde dans les bois et pourrait, en embuscade, leur en tuer beaucoup, qu'au surplus lui-mme ne serait pas toujours l puisqu'il avait le projet de s'installer Madagascar, et qu'il valait mieux profiter de la victoire pour tablir l'amiti entre les deux les sur une base durable. Johnson, le chroniqueur des pirates, insinue que Misson voulait secrtement entretenir la discorde entre les deux sultans, afin de rester entre eux un arbitre indispensable et fortifier d'autant son futur tat. On ne voit pas trop ce qu'il pouvait gagner risquer ses hommes dans ces guerres continuelles pour des les mdiocres loignes de son futur tablissement, alors que la piraterie rgulire tait bien plus avantageuse tous gards. Aussi bien peut-on supposer tant de machiavlisme chez un rformateur social et un prophte humanitaire aussi convaincu? La reine approuva Misson, qui d'ailleurs tait pratiquement je matre. Elle demanda seulement aux Mohliens, pour garantir la paix, de lui envoyer deux fils du sultan et dix enfants de familles

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nobles. Misson alla mouiller ses navires devant Mohli pour presser la conclusion de la paix et pour recevoir les otages. Une dputation de notables mohliens vint bord inviter les capitaines faire visite au sultan. Les Anjouanais dissuadrent vivement nos pirates d'accepter cette invitation. Mais Misson et Caraccioli qui n'avaient peur de rien s'y rendirent et furent accueillis par le souverain avec de grandes marques d'amiti. Un dner fut servi sous un tamarinier, aprs quoi les invits se mirent en route pour regagner le bord. Mais, avant d'avoir atteint le rivage, ils furent brusquement assaillis par une centaine de Mohliens. Une grle de sagaies s'abattit sur leur petite troupe. Tous deux furent blesss et, sur huit hommes qui les accompagnaient, quatre furent tus. Ils dchargrent leurs pistolets sur leurs agresseurs puis tombrent sur eux coups de couteau, en bons corsaires. Ils eussent nanmoins succomb sous le nombre si les matelots des chaloupes qui les avaient amens terre, alerts par les coups de feu, n'taient accourus en dchargeant leurs fusils dans le dos des assaillants. Les navires envoyrent bientt des renforts et les ennemis furent mis en fuite. On ramena bord les blesss, les mourants et les cadavres. Le lendemain on vit arriver deux pirogues amenant deux hommes ligotts, que le sultan envoyait pour tre punis comme tant les auteurs de l'agression. L'quipage refusa d ' a c c e p t e r ces boucs missaires et se prpara tirer une vengeance exemplaire de la trahison du sultan. Misson, tout bless qu'il ft, ne se rallia pas cet avis car toute cruaut lui rpugnait et il pensait qu'une vengeance sanglante, inoins d'une absolue ncessit, tmoignait d'une me basse et timide . Il renvoya donc les piroguiers; les chargeant de dire au sultan d'envoyer les otages a v a n t le soir, sinon il le tiendrait pour l'auteur du guet-apens. Il fit dlier les prisonniers qu'on avait amens ligotts et voulut les renvoyer aussi. Mais ccux-ci le supplirent de les garder, craignant que le sultan ne les mt mort, car ils avaient, prtendirent-ils, t les seuls lui dconseiller l'agression. Le soir vint et aucune pirogue ne se dtacha du rivage. Misson se rsigna donc l'expdition. Le lendemain, 200 hommes dbar-

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s'avancrent de deux lieues dans l'intrieur sans me qui vive. Plusieurs hommes tombrent dans des trappes et Caraccioli, qui commandait malgr sa blessure de la veille, jugea qu'une prparation plus ample tait ncessaire. Il rentra bord et les deux navires regagnrent Anjouan. Ici finissent les guerres mohliennes du capitaine Misson. On peut bon droit s'en tonner. Une histoire bien conduite ou un film succs n'eussent pas manqu de montrer les hros, aprs tant de traverses, retournant irrsistiblement chtier les tratres, dmasquer le sultan flon et le faire prir dans des supplices dcoratifs dnus de cruaut inutile et satisfaisants pour l'esprit. Mais la vie n'a pas toujours cette belle logique interne ni la construction architecturale des romans. Elle apparat souvent tordue, imprvue, contradictoire et dconcertante. C'est d'ailleurs ce qui empche qu'on n'y meure d'ennui. Misson, comme sans doute le lecteur lui-mme, devait avoir assez de ces ternels combats de Myrmidons contre des gens arms de sagaies et qui n'taient mme pas marins. Probablement estimait-il avoir dj perdu trop de temps en se laissant entraner dans des histoires de sous-prfecture, sans aucun de ces profits qui sont, pour les braves corsaires, la rcompense normale de leur valeur. Il brlait lgitimement de retourner son mtier et de poursuivre l'excution de son grand dessein. Quant aux souverains de Mohli et d'Anjouan, ils continurent se livrer leur guerre mutuelle avec l'obstination de deux joueurs de jaquet qui se rencontrent au caf tout au long de leur existence. Il fallut que la France, sous la III e Rpublique, tendt son protectorat aux deux les pour que cesst dfinitivement (nou S l'esprons du moins) cette fidle inimiti. Pendant ces deux sicles nous autres, Franais tte folle, avions eu le temps de changer trois fois d'ennemi principal, sans compter une floraison Merveilleuse d'ennemis secondaires de toutes tailles et de toutes couleurs. % Les dix jours qui suivirent le retour Anjouan furent passs a Soigner les blesss et enterrer les morts. Les femmes anjouaazses manifestrent pour leurs maris europens une affection

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dont on ne les et pas crues capables. L'une d'elles parat avoir laiss aux sensibles pirates une impression profonde, S'tant rendus la plantation de bananiers o Je cadavre de son mari tait pos sur le sol, couvert de fleurs, ils la virent l'embrasser une dernire fois en faisant son loge, l'appelant c Bonheur des c Enfants, Bien aim des Vierges, Etonnement des jeunes gens , le comparant un taureau pour son audace, un agneau pour sa douceur, une tortue pour son affection . Puis elle se pera le cur avec une baonnette et tomba morte ses cts. Misson et Caraccioli, surpris, demandrent leurs femmes ce qu'on devait en penser. Elles rpondirent que c'tait la moindre des choses pour une femme noble. Si celle-ci n'et point suivi son mari, elle et t jete la mer et son me n'aurait connu aucun repos tant que tous les poissons qui l'auraient mange ne seraient pas morts. Les capitaines eux-mmes, tout vivants qu'ils fussent, ne tardrent pas prouver la puissance de l'attachement des femmes d'Anjouan. Ils avaient, pendant leur convalescence, amen leurs femmes bord. Quand ils voulurent reprendre la mer, les femmes refusrent obstinment de redescendre. Les pauvres maris pirates durent se rsoudre ne pas pouvoir sortir seuls. Ils croisrent quelques jours le long de la cte du Mozambique et capturrent un navire portugais arm de 60 canons, qui avait bord pour 6 millions de poudre d'or. Le combat fut trs dur; 60 Portugais et 30 pirates y perdirent la vie et Caraccioli y laissa sa jambe gauche. Les femmes demeurrent sur le pont p e n d a n t toute l'action, en dignes pouses de guerriers. Il fallut rentrer Anjouan panser les plaies. Deux mois aprs, voyant Caraccioli en pleine convalescence, Misson rsolut d'entreprendre enfin Fdification de sa Rpublique idale. Il prleva tous les hommes qu'il put charger sur son navire, porta son artillerie 40 pices et, aprs avoir pris cong de la reine (on ne dit pas ce qu'il fit de sa femme), il vogua pleines voiles vers Madagascar et l'Utopie.

CHAPITRE XII

LA RPUBLIQUE INTERNATIONALE DE\IBERTALIA (suite des aventures de Misson)


/V; 3s* las V2 t:

L'existence de Diego-Suarez, prs de l'extrmit nord de la Grande Ile, "fmt mal connue cette poque. Les navires ne la frquentaient pas, peut-tre en raison de l'troitesse de l'entre ou des vents violents qui rgnent dans cette rgion une grande partie de l'anne. Misson semble avoir t le premier y fonder un tablissement. Cela seul prouverait l'intelligence de notre pirate et sa supriorit sur ses congnres. C'tait un repaire idal, facile dfendre du ct de la mer, offrant un abri sr des flottes innombrables, se prtant une extension illimite du peuplement, bien isol du reste de l'le par un massif volcanique et des tendues dsertes, proximit des routes maritimes qui passaient par les Comores et la cte d'Afrique. {Pntrant dans la baie et y rencontrant bbord une anse large et bien abrite, il y jeta l'ancre et dbarqua pour reconnatre le pays. Le sol lui parut fertile et suffisamment plat, l'air sain; une rivire y coulait, la fort tait proche. Il jugea que c'tait une position parfaite pour des pirate et un site enchanteur pour une colonie vertueuse. 11 dcida de s'y fixer et s'en ouvrit ses compagnons. Ceux-ci approuvrent unanimement et ils commencrent abattre et quarrir des arbres dans une fort voisine d'o on

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les amenait la baie par flottage. C'tait un dur travail, 11 de l'quateur, et ils sentirent le besoin de renforts. Aussi se rembarqurent-ils pour aller en chercher Anjouan. Ils taient rests l dix jours et n'avaient pas vu un indigne. Arriv Anjouan, Misson convoqua ses compagnons et leur exposa son projet qui reut l'assentiment de tous. Il demanda alors la reine, en rcompense de ses services antrieurs, de lui fournir 300 Anjouanais pour l'aider btir sa ville. La reine, aprs dlibration de son conseil, y consentit, condition que Misson ne garderait pas ses sujets plus de quatre mois et qu'il ferait alliance avec elle pour lutter contre les Mohliens. Le trait fut ainsi conclu. Entre temps Caraccioli s'tait rtabli et sautillait sur sa jambe unique, tel Long John Silver dans Y le au Trsor. Misson mit la voile avec ses trois navires : la Victoire, le Bijou (une prise qu'il avait baptise ainsi cause de sa forme lgante et de ses dorures) et le vaisseau portugais pris dans le dernier combat. Ses hommes, dont le nombre s'tait augment chaque prise par le ralliement d'une grande partie des quipages, comprenaient alors des Franais, des Anglais, des Hollandais, des Portugais, les anciens esclaves noirs librs et le contingent anjouanais. Il dcida d'abolir les distinctions nationales et raciales. Son peuple porterait dsormais le seul nom de Liberi , les hommes libres, et la Rpublique s'appellerait Libertalia , le pays de la Libert. Misson voulut tout d'abord protger la nation nouvelle contre toute agression extrieure. Deux cents ans avant Joffre, il fit construire une batterie de chaque ct de l'entre de la baie et y plaa 40 canons. On put ensuite en toute tranquillit difier la ville nouvelle. Les bois coups dans la fort s'accumulrent. On mit profit galement les matriaux du bateau portugais. Les cases et les magasins s'levrent rapidement. Cependant il fallait faire manger tout ce monde qui t r a v a i l l a i t dur et les provisions emportes d'Anjouan commenaient manquer de fracheur. Des compagnons furent donc envoys la chasse. Ils tablirent un camp 4 lieues de la baie et r a y o n n r e n t de l dans l'intrieur. Un jour ils finirent par rencontrer un Mal-

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gche portant une sagaie. Ils l'engagrent ne pas avoir peur, l ' a m e n r e n t leur camp o ils le traitrent de leur mieux, puis le laissrent partir en lui faisant cadeau d'une pice de toile rouge et d'une hache. On peut s'tonner que Misson et ses gens n'aient pas rencontr plus tt d'indignes. Mais l'extrme nord de l'le n'est pas une rgion trs peuple, mme aujourd'hui, et elle l'tait sans doute beaucoup moins encore cette poque. De plus les gens qui frquentaient les ctes taient surtout des ngriers et des pirates et les malgaches devaient se soucier assez peu de les rencontrer. Leurs villages se dissimulaient prudemment dans la brousse de l'intrieur. Nos chasseurs auraient bien voulu entrer en relations plus amples avec les indignes, maintenant qu'ils savaient que le pays n'tait pas dsert. Ils n'avaient pu tirer aucun renseignement du Malgache rencontr, faute de connatre sa langue. Mais ils avaient remarqu qu'il prenait en partant la direction du sud. ils marchrent donc de ce ct et, du sommet d'une colline, ils aperurent un assez grand village vers lequel ils se dirigrent. A leur arrive les cases se fermrent, les enfants crirent, les hommes s'armrent de sagaies. Moment critique. Mais les pacifiques pirates de Misson savaient user de diplomatie. Deux d'entre eux s'avancrent sans armes, portant des toffes et les tendant aux indignes. Ceux-ci comprirent fort bien, reurent les prsents et leur chef convia les pirates se rendre dans son village. Mais les forbans avaient gard un trop vif souvenir de la trahison de Mohli et prfrrent rester l o ils taient, sans doute en dehors de l'enceinte de. bois, de pierrailles et d'pines dont tous les villages s entouraient. Les Malgaches leur apportrent l du riz bouilli e t des poulets, ce qui constitue encore aujourd'hui pour le voyageur, le fonds de la nourriture en brousse. Alors eut lieu une trange conversation par signes sur des u jets thologiques, bien dans le got de l'poque, mais assez * surprenante de la part de forbans et de noirs de la brousse qui n e Pouvaient changer un seul mot. Les Malgaches montrrent

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le soleil et qu'ils taient circoncis. Les Europens en conclurent qu'ils adoraient un Dieu unique et qu'ils taient musulmans. On peut d'autant moins leur reprocher cette erreur ethnographique qu'elle tait partage alors par tous les savants. Jusqu' la fin du xix e sicle les gens cultivs, nourris de la Bible plus que de gographie, ont mis des juifs et des arabes partout. Samuel Butler place dans son Erewhon, qui se situe quelque part du ct de la Nouvelle-Zlande, quelques-unes des tribus perdues d'Isral. La fantaisie de nos incultes coureurs de brousse se trouvait tre du reste beaucoup moins extravagante que celle du grand crivain britannique, car des influences arabes se sont fait sentir diverses reprises sur cette cte, sans altrer vrai dire bien gravement la religion naturelle des malgaches et leur aimable philosophie. Encourags par ce bon accueil, les pirates firent comprendre aux indignes, toujours par signes, qu'ils avaient un grand nombre de compagnons et obtinrent du ravitaillement pour eux. Ils revinrent ainsi bord, amenant avec eux 10 Malgaches chargs de volailles et de cabris. On les reut avec joie et on remit aux Malgaches des cadeaux apprcis : des toffes, des marmites en fonte, du rhum et un couteau pour le chef. Ils admirrent la ville de bois qui s'levait, avec un fort galement en bois. Tout le monde y travaillait avec ardeur. Misson, voyant les constructions bien en train, avec le ravitaillement assur, partit pour une nouvelle croisire sur la cte africaine. Au large de Quiloa, il donna la chasse ^un grand vaisseau portugais, portant 50 canons et 300 hommes, deux fois plus qu'il n'en avait lui-mme. La lutte fut terrible et Misson fut sur le point d'tre lui-mme captur. Mais son ardeur h l'abordage entrana ses hommes et ils s'emparrent finalement du navire. Notre pirate perdit dans cette affaire 56 hommes, le tiers de son effectif. La prise rapporta gros ; 200.000 livres sterling et une grande abondance de marchandises. Misson fit descendre l'quipage portugais dans la cale et mit bord 35 de ses hommes pour garder le navire qui revint avec lui vers Libertalia.

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Au moment o ils allaient atteindre l'le, ils rencontrrent un sloop qui croisait dans les parages et vers lequel ils se dirigrent, le pensant de prise facile bien que peu importante. Mais quand ils furent porte de canon, le petit sloop hissa le drapeau noir et tira un coup de canon au vent. Misson, heureux de rencontrer un collgue aussi brave, hissa aussi ses couleurs et tira un coup de canon soijs le vent, puis lit mettre un canot la mer et se rendit borcf du sl$*op. Le capitaine n'tait autre que Tom Tew. Misson l'invita fort civilement se rendre son bord, offrant de laisser son lieutenant en otage. Tew, aprs avoir pris l'avis de ses compagnons, dclara l'otage inutile et accepta l'invitation. Misson tait du reste et de beaucoup le plus fort et il valait mieux avoir l'air d'accepter de bonne grce ce qu'on ne pouvait refuser. Une rception magnifique attendait Tew bord de la Victoire et dissipa rapidement ses craintes. Celles-ci firent place la confiance et la curiosit quand Misson lui eut racont la fondation de la Rpublique pirate et l'et invit se joindre lui. Tew fut sduit par ses perspectives, mais, en bon Anglais pratique, se mfiant un peu sans doute de la fougue mridionale de Misson, il demanda voir avant de dcider. En cela il faisait preuve de bon sens. Moins d'un sicle plus tard, un aventurier .polonais, le comte Benyowski, fit croire la Cour de Versailles qu'il avait cr un vaste tablissement Madagascar et tait en train de conqurir l'le. On lui accorda longtemps des subsides sans y aller voir. On fut surpris quand on s'aperut un peu tard que F empereur de Madagascar ne possdait qu'un pauvre village. L'aventure de l'illusionniste slave finit tragiquement. Le sloop suivit donc les vaisseaux. En arrivant l'entre de ta baie, Misson tira 9 coups de canon auxquels rpondirent les canons des forts. Cela sonnait comme un tat organis. Tew fut encore plus charm en dcouvrant la cit de Liberia lia qui avait fort bon air et il n'hsita plus se joindre une colonie si heureusement protge et si pleine d'esprances. Les gens de Libertalia ftrent l'alliance de Tew et la magnihque prise de Misson avec allgresse, bien que la mort de tant ue leurs compagnons assombrt quelque peu leur joie. Mais la

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mort tait pour eux une sorte de routine professionnelle, de sorte qu'ils ne se dsolrent pas bien longtemps. Le nombre des prisonniers posait par contre un difficile problme. Il y en avait prs de 200, soit presque autant que les pirates eux-mmes. Le Conseil des officiers fut runi et la question de leur sort fut dbattue. Ces prisonniers reprsentaient un danger. Il tait difficile de se livrer la piraterie en les laissant derrire soi, caj* ils auraient pu dtruire la colonie. Les renvoyer quivakit signaler l'existence du repaire aux flottes de guerre des tats europens qui ne manqueraient pas de venir l'attaquer. Certains proposrent de les passer tous au fil cle l'pe. Misson repoussa cette proposition avec horreur et insista pour que les prisonniers fussent renvoys bord de leur navire, sauf ceux qui accepteraient volontairement de se joindre eux. Et, comme les autres officiers faisaient des rserves, Misson convoqua une assemble gnrale qui l'approuva. Faisant ensuite venir les prisonniers, il leur exposa qu'il avait rsolu de les renvoyer bord de leur vaisseau, qu'il savait bien que cette mesure d'humanit l'exposait tre attaqu par les escadres des puissances, mais que sa situation tait suffisamment forte et qu'il avait des alliances telles avec de grands chefs malgaches (cela, c'tait la galjade!) que sa certitude tait entire de pouvoir rsister n'importe qui. Nanmoins, il leur d e m a n d a i t de prter le serment de ne jamais prendre les armes contre lui. Il s'enquit ensuite de ce qu'ils avaient perdu, le leur faisant rendre sur sa propre part de prise. Il ajouta qu'il ne faisait pas la guerre aux opprims, mais aux oppresseurs. On enleva donc du navire portugais les canons et les munitions, on y plaa des vivres puis on ]e remit aux prisonniers au nombre de 137. Les autres avaient choisi de rester avec les pirates. Les Portugais, ahuris d'une telle gnrosit remercirent chaleureusement l'aimable bandit et lui souhaitrent bonne fortune. Puis ils mirent la voile et atteignirent peu aprs la cte d'Afrique. Gnrosit imprudente, on devait s'en apercevoir par la suite. Le tort de Misson fut d'avoir fait trop confiance la nature humaine.

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Avec son activit habituelle, il se consacra alors au progrs de la colonie. On ensemena des champs de mas. 300 bufs achets aux indignes furent mis au pturage dans les environs. Les relations avec les Malgaches se poursuivirent. En change du ravitaillement qu'ils apportaient, on leur cdait des haches, du rhum, des toffes, des perles de verre provenant des prises. Les indignes, allchs, cherchrent de nouveaux lments de trafic et, un jour, ils amenrent des esclaves, 20 hommes et 25 femmes. Il tait difficile, ignorant leur langue, de leur faire un expos des ides originales de Misson sur l'esclavage. Les pirates acceptrent donc le prsent mais dlirent les esclaves, les habillrent et essayrent de toutes manires de leur faire comprendre qu'ils taient libres. Les femmes furent maries dans la colonie. Par ces mlanges, une certaine comprhension parut s'tablir peu peu entre les Malgaches et les gens de Libertalia. Un baragouin franco-malgache s'instaura, mlang de mots anglais, hollandais et portugais. Des familles indignes vinrent mme se fixer dans la colonie, preuve de l'atmosphre paisible qui rgnait dans ce nid de forbans. Les travailleurs anjouanais furent rapatris, mais le vaisseau qui les avait transports ramena au retour les 10 pirates de Misson qui s'taient fixs Anjouan, ainsi que leurs femmes anjouanaises et leurs enfants. Devenus musulmans de murs, ils avaient chacun 2 ou 3 femmes. Ainsi s'accrut encore le nombre et la diversit des colons. Cette diversit, quel qu'ait t le soin de Misson d'assurer l'amalgame, tait pour l'tat nouveau une cause de division et de faiblesse. Ce danger apparut bientt clairement. Une querelle vint opposer les Franais de Misson et les Anglais de Tom Tew. Celui-ci voulait la vider le sabre la main, suivant la coutume pirate. Caraccioli, neutre en tant qu'Italien et internationaliste en tant que catholique, s'interposa. Il reprsenta qu'une lutte fratricide affaiblirait la colonie et en amnerait peut-tre la perte. L'union, poursuivit-il, tait indispensable pour des gens qui avaient le monde entier comme ennemi . Il conclut qu'il appa naissait ncessaire, afin d'viter l'avenir de semblables conflits,

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de donner des lois la colonie et de constituer un gouvernement. La paix fut faite sur cette base. Ds le lendemain, les trois chefs convoqurent tous les colons et leur proposrent de former un gouvernement. Sans lois, leur dirent-ils, les plus faibles seraient toujours les opprims et toute chose tendrait la confusion. Les passions des hommes les rendent aveugles la Justice et partiaux envers eux-mmes, ils devraient soumettre les diffrends qui pourraient survenir des personnes calmes et dsintresses. Un gouvernement dmocratique pouvait tre institu en divisant les compagnons par groupes de 10, dont chacun nommerait un des dlgus chargs de faire les lois et d'laborer la constitution pour le bien commun. Le Trsor et les troupeaux seraient galement diviss, et chacun deviendrait propritaire des terrains qu'il cultiverait. Les pirates applaudirent et dsignrent leurs dlgus. On construisit en quinze jours une maison commune en bois pour recevoir ce petit Parlement. Caraccioli ouvrit la session par un beau discours, en montrant les avantages d'une bonne organisation. Il proposa de confier le commandement suprme pour trois ans un Conservateur charg de rcompenser les actions courageuses et vertueuses, et de punir le vice conformment aux lois qui seraient tablies. Rien d'important ne serait d'ailleurs dcid sans l'avis du Congrs. On labora ensuite de nombreuses lois qu'on fit imprimer l'usage des colons, car il y avait dans la colonie un imprimeur et tout ce qu'il fallait pour imprimer . On vit ainsi s'laborer dans ce repaire de forbans, perdu au bout d'une le sauvage, tous les organes essentiels de l'tat moderne, y compris la paperasse. Misson reut ensuite le titre de Sa Haute Excellence le Conservateur . Tew fut fait amiral et Caraccioli secrtaire d'tat, assist d'un Conseil, compos des individus les plus capables de la colonie sans acception de nationalit ni de couleur . On mit au point la langue internationale en mlangeant les divers langages. Le principe de l'espranto tait trouv, deux cents ans avant Zamenhof. Ainsi dguiss en petits bourgeois dmocrates, les pirates n'en

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pas moins et avant tout pirates. Les navires, ces usines de leur industrie, les intressaient plus que la terre. Un dock fut amnag. Deux sloops furent construits, de 80 tonnes chacun, qu'on arma de 8 canons et qu'on baptisa Enfance et Libert. On plaa leur bord un quipage de 50 blancs et 50 noirs et les officiers furent lus. On leur confia une mission de reconnaissance des ctes qui dura quatre mois. La Victoire, le premier bateau de Misson. fort maltrait par tant de combats et de temptes, fut dmoli et reconstruit sous le mme nom. On put monter alors plusieurs expditions. Tew, bord du Bijou rencontra, dans les parages du Cap, un navire de la Compagnie hollandaise, arm de 18 canons, dont il s'empara, sans grande rsistance. Sur la cte d'Angola il prit un ngrier anglais et fit enlever les chanes des esclaves. Les matelots noirs expliqurent aux esclaves la chance qu'ils avaient de tomber entre les mains du Grand Capitaine : c'est ainsi qu'ils dsignaient Misson. On les employa au dock. A chaque groupe de 4 nouveaux tait adjoint un ancien qui leur apprenait le travail et la langue. Caraccioli son tour fit une croisire l'le Mascareigne (la Runion) et y captura un navire hollandais qui se disposait y fonder une colonie. Misson partit ensuite avec Tew, chacun sur un navire, pour croiser sur la cte d'Arabie. Ils prirent un grand navire allant & la Mecque. Encombr de 1.600 passagers, ses 110 canons le servirent mal et il fut pris aisment. Les passagers furent dposs terre prs d'Aden, l'exception d'une centaine de jeunes filles de douze dix-huit ans qu'ils gardrent, les femmes manquant dans la colonie . Ils ramenrent le navire et firent l'inventaire des marchandises en arrivant Libertalia. Ils trouvrent une quantit bien satisfaisante de diamants, de soieries, de tapis, d epes. On dbarqua les canons et les agrs, puis on mit le navire e n pices. La colonie tait donc en pleine prosprit et son dveloppement e u t autoris les plus grands espoirs s'il ne s'tait agi de pirates, Sns pour qui le mot espoir n'a gure de sens. Une alerte vint le ntt troubler la paix fallacieuse du repaire.
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Un jour un des sloops, qui croisait devant la baie, rentra prcipitamment, annonant l'arrive de 5 navires de guerre portugais. Aussitt, branlebas de combat; chacun se rend son poste, qui au fort, qui aux batteries, qui aux vaisseaux. Une milice forme de 100 noirs, commande par un sergent franais, se prpare arrter tout essai de dbarquement. A ce moment, les Portugais se prsentent l'entre de la rade. Ils essuient les feux des deux batteries. Ils entrent quand mme. Mais l les attendaient les quatre navires et les canons du fort. Deux de leurs vaisseaux sont couls et leurs quipages noys. Les trois autres, qui n'avaient pas cru les pirates si forts, profitent du jusant pour s'enfuir. Misson les poursuit et russit barrer la route l'un dieux. Accul la cte, entour par les navires pirates, il se dfend bravement et perd beaucoup de monde, mais la fin doit demander quartier. Les prisonniers furent traits humainement, sauf deux qu'on reconnut tre de ces matelots qui avaient jur de ne pas combattre Misson et qui sans doute avaient dnonc sa retraite. Ceux-l furent pendus, aprs avoir reu les secours de la religion. Cette victoire totale sur un monde extrieur hostile semble avoir singulirement exalt les pirates, au point qu'ils commencrent imaginer qu'il pouvait y avoir pour eux un avenir. Ils songrent se renforcer et s'agrandir. Tew prit la mer bord de la Victoire, avec charge de recruter des colons parmi ses anciens compagnons de la cte. Il quitta la colonie dans ce rve de grandeur. Il ne devait plus la revoir. Arriv en vue de la cte o il avait laiss autrefois ses matelots. il jeta l'ancre et se rendit terre. Il finit par retrouver ses anciens camarades qui s'taient fixs dans une clairire l'intrieur. Il les prcha longuement pour qu'ils viennent le r e j o i n d r e Libertalia. Mais il ne rencontra aucun enthousiasme. Ces gens taient habitus leur coin de brousse, maris des indignes et peu soucieux de quitter leur vie obscure et heureuse pour de grandes aventures d'une ambition draisonnable. Leur gouverneur , l'ancien quartier-matre de Tew, lui rpondit qu'il*

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taient libres et ne se souciaient pas de se soumettre un gouvern e m e n t ; qu' la rigueur ils accepteraient un chef commissionn par un tat rgulier, mais qu'il ne leur convenait pas d'accepter pour matres des individus plus coquins qu'eux-mmes . Il r e m i t ensuite Tew un mmoire sur les ressources de Madagascar et la possibilit de les dvelopper si le pays devenait colonie britannique. En somme il n'y avait plus rien de pirate et de r v o l t chez ces gens l qui n'aspiraient plus qu' vivre paisiblement de leurs plantations en faisant travailler des esclaves sous la protection d'un pavillon dcent. Le bon pirate, lve de Misson et de Caraccioli, fut dgot de ces honntes gens. Il jugea leur cas dsespr, puisqu'ils avaient cess d'tre des desperados et voulut rentrer son bord. Mais le vent tait contraire, la houle forte, et il lui fallut attendre le lendemain. Il se rsigna donc passer la nuit avec eux en buvant du rhum et en rappelant le vieux temps. Cependant la tempte (sans doute un cyclone, comme il y en a frquemment sur cette cte) ne faisait qu'empirer. Le navire, horriblement secou, finit par casser ses ancres et par s'chouer sur les rcifs ; tout son quipage prit sous les yeux de Tew sans qu'il pt rien faire pour les sauver. La bonne toile qui avait jusque-l favoris les gens et les choses de Libertalia se changeait en un sort tragiquement contraire. Tew, demeur aven ses anciens camarades et sans moyens pour regagner la colonie, vit un jour un grand navire passer au large toutes voiles dehors. Il pensa reconnatre Le Bijou et fit des feux pour l'attirer, mais sans succs. Il renouvela ensuite ses feux toutes les nuits et, dans la journe, il surveillait la mer. Un matin, en se rendant la plage, il eut la surprise de trouver deux sloops l'ancre tout prs de terre. Un canot s'en dtacha et bientt il reconnut Misson. ( a < Arriv terre, Misson embrassa Tew et lui dit que tous leurs r e v e s de bonheur s'taient envols. Une nuit, profitant de l'absence des vaisseaux partes en croisire, deux troupes considrais "ies d'i rttem-endre Libertalia et avaient %Kjsdons avant qu'ils aient pu

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se mettre en dfense. Les sloops avaient pu se sauver avec 45 hommes seulement. C'est, avec quelques diamants, tout ce qui restait de la colonie. Caraccioli avait pri dans le combat. Une attaque aussi inopine et brutale parat difficile expliquer. Sans doute est-ce ainsi qu'avait fini, quelque vingt ans auparavant, la colonie franaise de Fort-Dauphin. Mais la population malgache autour de Libertalia tait d'une densit si faible et les rapports avec les Europens si cordiaux que l'on cherche d'o avaient pu venir brusquement tant de gens et une hostilit si sauvage. On peut nanmoins faire quelques hypothses. D'abord les rapports des colons avec les Malgaches taientils si entirement amicaux que le raconte Johnson? Il parat bien probable que les chefs, Misson, Caraccioli et Tew aient voulu l'amiti avec les indignes qui correspondait leur temprament, leur doctrine, aux ncessits du ravitaillement et aux besoins de la dfense qu'on pouvait ainsi tourner tout entire contre le danger extrieur. Ennemis du monde civilis ils devaient tre les amis des sauvages . Le double front pour eux, c'tait la mort. D'o leur politique de confiance et l'absence totale de protection du ct de la terre. Mais les compagnons de ces aventuriers exceptionnels n'taient sans doute que des forbans trs ordinaires, un mlange bizarre de pirates professionnels, de l'cume des vaisseaux capturs et d'anciens esclaves. Singulier recrutement pour le peuple de Dieu. Imaginez un convoi de forats vads dbarquant dans la Nouvelle-Angleterre la place des familles puritaines du Mayflower ! Ces gens rudes, pour ne pas dire plus, ne durent pas avoir avec les Malgaches que des contacts aimables et on aspirait probablement s'en dbarrasser. D'autre part les richesses accumules Libertalia d e v a i e n t exciter la convoitise des indignes, gens pauvres et enfantins, incapables de rsister un dsir trop violent. Par qui ces sentiments furent-ils exploits de manire grouper deux troupes considrables et combiner une action dcisive? Faut-il en accuser les prisonniers portugais de la dernire capture, ou des petits roitelets locaux inquiets du dveloppement de la

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Ou doit-on ajouter foi un des biographes d'Avery disant qu'il avait fait dtruire une colonie franaise dans le nord? On en est rduit aux conjectures. Aussi bien, comme le constate L e i b n i z : Il y a le plus souvent des fatalits qui empchent les hommes d'tre heureux . Quoiqu'il en soit, la colonie tait dtruite, tous les rves humanitaires de Misson et de Caraccioli s'effondraient et Sa Haute Excellence le Conservateur n'tait plus qu'un pauvre pirate fugitif. Tew lui proposa d'aller en Amrique o, avec les richesses qu'il avait sauves, on pourrait mener une vie agrable . Misson rpondit qu'il voudrait revoir sa famille en France et ensuite se retirer du monde. Il donna Tew un des sloops et la moiti du trsor. Peut-tre avait-il un pressentiment. C'est ce moment sans doute qu'il remit son manuscrit un des matelots qui devaient embarquer avec Tew et qui se sparrent de lui contrecur. Ils attendirent en vain pendant une semaine le retour du Bijou dont nul n'entendit plus parler. Puis ils firent voile vers la cte de Guine. Mais la fatalit ne les lchait plus. Un terrible ouragan les surprit et le sloop du malheureux Misson sombra la vue de Tew, sans qu'il pt lui porter aucune assistance. Tew poursuivit seul et tristement son voyage. Arriv en Amrique il remit aux armateurs du sloop qu'il avait emprunt quelques annes avant une somme qui les payait quatorze fois; puis i] vcut quelque temps Rhode-Island, riche, paisible et inconnu. La tragdie pourtant n'tait pas finie tant qu'il restait un personnage. Ses compagnons, qui avaient dissip leurs gains, le supplirent de reprendre la mer avec eux. Il quitta les brumes de la Nouvelle-Angleterre et repartit pour l'ocan Indien. C'est l, sur son thtre, qu'il trouva bravement la mort son tour, ventr par un boulet l'abordage d'un navire du Grand Mogol. Il n'y avait plus de tmoins de la grande aventure, sauf quelques Franais du sloop de Tew, rests en Amrique. C'est dans les papiers de l'un d'eux, mort La Rochelle, qu'un correspondant de Johnson trouva le manuscrit de Misson dont son rcit est la copie. N
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On a fait des rserves sur la sincrit de ce rcit et il faut convenir que cette histoire unique de l'homme qui se fit pirate par philanthropie est bien faite pour veiller le scepticisme. Que Misson ou Johnson aient embelli certains dtails, ce n'est pas impossible. Mais il ne s'agit certainement pas d'une histoire romance, voire en majeure partie imaginaire, comme les rcits de van Broeck et de Defoe sur Avery. Si extraordinaire que soit l'aventure de Misson, on n'y trouve rien qui sonne le faux, l'apprt ou l'invraisemblable. Bien mieux, elle se raccorde parfaitement divers faits certains; son idologie elle-mme, si anachronique en apparence s'claire par certains rapprochements. D'abord il est vident que, si Misson est bien l'auteur du rcit comme l'assure Johnson et s'il a bien remis le manuscrit ses matelots, il lui tait impossible de mentir, car ces matelots franais, qui taient ses compagnons depuis le dbut, auraient alors exprim leurs rserves, voire leur indignation. Ils taient illettrs , dira-t-on. Comment en ce cas expliquer que la mort de Misson figure dans le rcit? Il a bien fallu qu'un des matelots l'ajoutt. Si on suppose que l'un des matelots est l'auteur vritable (supposition peu vraisemblable, en raison du caractre idologique), l'accusation de vantardise en ce qui concerne Misson tombe du mme coup. D'autre part, les faits historiques et gographiques voqus dans le rcit sont bien exacts. Ils le sont mme un point rare si on pense aux rcits de voyageurs de cette poque. La seule erreur de dtail qu'on puisse relever est un passage o les chasseurs rencontrent un Malgache arm d'un arc et de flches. L'arc malgache n'est qu'un instrument de musique. Quant aux flches, c'taient probablement des sagaies un peu courtes. Erreur, on le voit, insignifiante et unique. Tout le reste correspond aux faits : lutte entre Anjouan et Mohli, peuplement insignifiant de l'Extrme Nord malgache, notions sur la vie indigne, existence de Tom Tew et des compagnons qu'il avait laisss sur la cte. La baie de Diego est exactement voque, avec son entre troite et ses baies nombreuses. L'emplacement de Libertalia est indiqu : dans la premire baie bbord en entrant, prs d'une rivire qui

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prend sa source prs d'une fort. La baie et la rivire existent et, si la fort ne s'tend plus aussi loin aujourd'hui, c'est que le dbois e m e n t et les feux de brousse sont passs par l. Le nom mme de la baie voque le souvenir de Misson et de ses hommes; on l'appelle toujours la Baie des Franais . En 1696, un capitaine anglais parti de Plvmouth rencontra des Franais tablis njouan. La Gazette de Lisbonne mentionne un engagement de vaisseaux portugais avec les pirates l'poque et dans les parages o Misson livra son grand combat. Enfin les papiers de l'le de Bourbon (Mascareigne) relatent qu'on dt empcher alors les forbans de l'le de s'enfuir pour rejoindre ceux de Madagascar: or, nous savons que Caraccioli s'tait rendu Mascareigne pour y faire du recrutement. Les dtails matriels confirment donc la vracit du rcit. Restent les ides. On peut juger stupfiant de rencontrer chezdes pirates la fin du x v n e sicle toute cette idologie qui ne grandira qu'au x v i n e sicle et n'entrera dans les faits (et pas pour trs longtemps) qu'un wsicle plus tard la Rvolution franaise: Libert, Constitution, anti-esclavagisme, galit, Fraternit des hommes, Internationalisme. Sans doute, le livre de Johnson a-t-il paru au cours du xvin e sicle et le texte des discours peut s'en ressentir. Mais les faits eux-mmes datent de la guerre de la Ligue d'ugsbourg, vraisemblablement aux enviions de 1693, en plein rgne du Roi Soleil. C'est qu'en ralit, derrire la faade imposante du sicle de Louis XIV, derrire l'architecture de ce classicisme majestueux t immobile, de ces convictions religieuses et sociales figes et intransigeantes, de l'absolutisme et des pompes protocolaires de Versailles, les lzardes sont dj effroyables. Les esprits fermentent en France et dans toute l'Europe. Quand le vieux roi disparatra, maintenant jusqu'au bout vaillamment un dcor de ftoble tragdie, ce sera l'explosion; on assiste aux folies de la Rgence; l'escadrille philosophique, dj prte, prendra son vol destructeur.

Descartes, pre de toutes les rvolutions modernes^ avait, depuis longtemps, mis la Raison la premire place, dans le domaine de

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la connaissance. C'tait, dans le royaume des ides, une bombe atomique dont nous sommes loin encore d'avoir gal la puissance et qui, par dsintgrations successives, devait anantir toutes les traditions. Elle n'a pas encore, l'heure actuelle, produit toutes ses consquences. la fin du x v n e sicle, les premires taient dj perceptibles. A l'intrieur du christianisme les sociniens luttaient pour une religion rationaliste . A l'extrieur Spinoza avait profess que la religion touffait la raison et que la dmocratie tait la forme de gouvernement naturelle, garantissant l'homme sa libert. L'Italie, si on la compare alors la France de Pierre Bayle et l'Angleterre de Locke, semble intellectuellement puise, endormie dans un papisme moyengeux. Il n'en est rien. Le feu paen de la Renaissance couvait encore sous la cendre. Vanini, Giordano Bruno avaient souffert pour la cause de l'incrdulit* Le Disme, qui devait remplir F Europe aux deux sicles suivants, a pris naissance alors en Italie. Des ides sociales et politiques nouvelles accompagnaient cette subversion mtaphysique. Le Gnois Marana, dans une Utopie date de 1696, crit : Tant qu'il y aura des provinces, des royaumes et des peuples, il y aura des hostilits et des guerres. Des ides mrissaient ainsi qui devaient bientt, aprs la Rpublique europenne de l'abb de Saint-Pierre, produire le grand livre de Vico sur la commune natura delle nazioni . C'est ce que Paul Hazard, dans un beau livre, a appel la Crise de la conscience europenne. C'est le moment o la lave bouillonne dans le cratre avant de s'lancer et de se refroidir. C'est le moment des mes ardentes et passionnes. Nul doute que Caraccioli n'ait t de celles-l. Il rencontra dans Misson un de ces caractres mridionaux franais, gnreux et enthousiastes, ayant par tradition ancestrale le got des ides, ports se dvouer un rve, et en mme temps n'abandonnant jamais un sens franais trs aigu de ralisme et de l'organisation rationnelle. Cette rencontre rare de deux intelligences diversement intrpides projeta l'Utopie dans le domaine du monde sensible. Il leur fallut pour cela se faire pirates. Seule, cette poque,

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la socit des hors-la-loi offrait cet gard un cadre convenable et des hommes comprhensifs, La libert en tait le ressort, l'galit y rgnait; les chefs taient lus, les dcisions prises par le consentement commun; la fraternit et l'entr'aide y taient de rgle. Ce que les intellectuels Misson et Caraccioli y ajoutrent, ce fut une large gnrosit humaine et un sens constructif. C'est ainsi qu'ils abolirent l'esclavage cent cinquante ans avant les nations europennes les plus avances et rpudirent effectivement le racisme bien avant notre poque et bien plus qu'elle. Leur internationalisme tait total. Il tait, certes, dans la tradition pirate, mais ne fut jamais systmatis et ralis ce point. Sans doute l'arbre vnneux du nationalisme et du racisme, pouss au x i x e sicle sur le riche terreau de la philosophie, de la posie et de la science allemandes, n'avait-il pas encore donn ses fruits amers. Les rois se battaient, mais les peuples n taient pas empoisonns. Le monde gardait encore au moins une apparence de raison. Misson a pu, plus aisment, s'lancer de l sur sa chimre et, traversant notre poque sanglante, se prcipiter dans les obscurits peut-tre radieuses de l'avenir. On peut estimer trange en effet (et quelque peu humiliant pour le mouvement des ides et le progrs de notre espce) que les hommes d'tat, les techniciens, les savants, les conomistes, toutes les Hautes Excellences de l'humanit dirigeante, n'aient encore pu mettre sur pied, pour tablir la paix sur la terre, qu'une organisation diplomatique peu diffrente de la Sainte Alliance et qui n'a fait disparatre ni les frontires, ni les possibilits de conflits, alors que, il y a deux sicles, un misrable pirate a russi un moment, sur une cte perdue d'un pays sauvage, raliser cette rpublique internationale, cette fraternit des races et des peuples, cette fusion des nations, cette prfiguration du monde futur, un monde que nous n'esprons pas voir encore en ce sicle, mais auquel il est bien permis de rver.

CHAPITRE XII

UN PIRATE BOURGEOIS
le trop fameux capitaine Kid

Les pirates se suivent et ne se ressemblent gure, malgr les apparences. A Misson, qui haussa la piraterie au niveau d'un idal, succde dans la chronologie le capitaine Kid, qui la pratiqua comme un trafic honteux et profitable, soigneusement cach. Les autres pirates, tout bandits qu'ils fussent, avaient le mrite d'une attitude dclare et dont ils acceptaient toutes les consquences, quitte parfois s'en repentir sur le tard. Kid est Je Tartuffe de la confrrie. Jusqu'au bout, jusqu' la mort, il cherchera sauvegarder son honorabilit bourgeoise et son rang dans la socit. C'est un tricheur qui s'efforce de jouer sur les deux tableaux; il veut dissimuler qu'il a franchi la ligne tragique; il refuse d'tre un rprouv. Son aventure n'est pas, comme les autres, un drame atroce mais non sans grandeur. C'est une comdie curante, et qui, heureusement, finit mal. William Kid est n dans le petit port de Greenock o son pre, dit-on, tait pasteur. Lui-mme devint marin et navigua de longues annes dans les eaux amricaines, pratiquant la course l'occasion et faisant de bonnes affaires. En 1696 il avait cinquante ans et possdait plusieurs navires ainsi qu'une belle maison New-York o vivaient sa femme et ses enfants. Il jouissait de la considration gnrale, tant connu pour un homme de courage un habile marin. A ce moment la guerre de la ligue d'Augsbourg durait depuis

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plusieurs annes. Corsaires et pirates s'taient multiplis et devenaient gnants pour le commerce. De plus, on s'en souvient, le Grand Mogol, aprs la fameuse capture de sa petite fille par Avery, avait demand l'Angleterre de le dlivrer de ses forbans, menaant, si on ne lui donnait pas satisfaction, d chasser des Indes les marchands anglais. On ne pouvait songer, en pleine guerre, dtacher une escadre contre les pirates. On se borna donc, en attendant la paix, donner au Grand Mogol un semblant de satisfaction et on ordonna Lord Bellamont, gouverneur du Massachussets, d'armer un vaisseau pour la chasse aux pirates. En raison de sa bonne rputation, de sa pratique de la course et du fait qu'il avait connu autrefois personnellement un grand nombre de marins devenus pirates, William Kid fut choisi comme capitaine. Guillaume III, par la grce de Dieu, roi d'Angleterre, cosse, France et Irlande, dfenseur de la Foi enjoignit donc, par une commission son loyal et bien aim capitaine William Kid de s'emparer de certains pirates, flibustiers et cumeurs de mer originaires de la Nouvelle Angleterre, notamment Thomas Tew, Thomas Wake, William Maze, John Ireland, ainsi que des navires franais qu'il pourrait rencontrer. Cette expdition de police fut monte comme une affaire de course, sur une base commerciale. Le navire formait une sorte de socit en commandite dont les actionnaires n'taient autres que le gouverneur Lord Bellamont, le premier lord de l'Amiraut Lord Oxford, le lord chancelier Lord Sommers, le secrtaire d'tat Lord Romney et d'autres nobles personnages. William Kid lui-mme tait propritaire pour un cinquime. Le butin f o r m e r a i t la masse de dividendes rpartir suivant l'apport de chacun, dduction faite des parts de prises revenant l'quipage. Kid quitta Plymouth en mai 1696, sur un navire au nom tentateur, rAdventure, arm de 30 canons avec 80 hommes. Il embarqua 75 hommes New-York, aprs s'tre empar en route d'un btiment franais. Puis il alla complter ses approvisionnements Madre o il embarqua du vin, et aux les du cap V e r t o il prit des vivres e t du sel. Sur la route du Cap il r e n c o n t r a

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l'amiral Warren et lui fit part de sa mission. Puis il reprit sa route et pendant longtemps on n'entendit plus parler de lui. Il croisa plusieurs mois le long des ctes de Madagascar, mais ne rencontra pas de pirates, soit que ceux-ci fussent alors au loin, soit que dj il et abandonn sa mission. Les pirates montaient des vaisseaux rapides; ils taient difficiles suivre, dangereux capturer ; le risque tait gros pour un profit nul si on les prenait avant qu'ils eussent fait une prise eux-mmes. A vrai dire l'ide de combiner les rles de commerant et de gendarme tait impraticable. Kid tait commerant et pas du tout gendarme et le got du butin l'emporta bientt chez lui sur toute autre considration. Aussi bien on tait loin et il pouvait au retour raconter ce qu'il voudrait au roi. L'important tait de faire de riches prises et de satisfaire ainsi les nobles lords, ses co-propritaires, qui bien certainement le couvriraient. Kid, se croyant sr de l'impunit, se fit donc pirate. Il croisa quelque temps entre les Comores, la mer Rouge et la cte de Malabar, pillant a et l, torturant quelque peu les prisonniers pour leur faire avouer leurs caches, et commenant acqurir une solide rputation parmi les capitaines de la Compagnie des Indes. L'un d'eux, Edward Barlow, capitaine du Septer, a laiss un journal de bord o il raconte comment, le 15 aot lt>97, il se trouva en prsence du pirate. Il naviguait alors en convoi, protgeant des navires arabes, et, ce matin-l, il dcouvrit, au beau milieu de sa flotte passablement gaille, un navire inconnu. Il ne montrait pas de pavillon et louvoyait sous ses deux huniers, ayant des voiles targues plus qu'un navire n'en porte d'ordinaire, en particulier un perroquet de misaine et un grand perroquet, ce qui nous renseigna immdiatement sur ce qu'il tait. Comme il se rapprochait, certains de l'quipage reconnurent YAdveripure. C'tait, dit Barlow, une jolie frgate..., ayant la hauteur de sa batterie infrieure, une range de hublots d'avirons pour faire route pendant les calmes. Il dcouvrit alors une flamme rouge au m t d'artimon. Barlow hissa ses c o u l e u r s ^ quelques coups de canon. Il

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voulait fixer l'attention du pirate pour viter qu'il n'attaqut les navires arabes, moins bien arms et qui portaient de riches marchandises. Le convoi put ainsi se regrouper et la frgate, aprs tre reste en observation quelque distance, finit par tablir toutes ses voile et filer bien qu'il n'y et pas de vent. C'tait un fameux marcheur )>, constate Barlow. Il apprit ensuite que Kid avait fait escale Karwar et Calicut et s'y tait ravitaill, disant qu'il tait envoy par le roi d'Angleterre et montrant sa commission. Comment l'avait-il eue? se demande l'honnte Barlow, et il ajoute : Ceux qui la lui ont procure le savent mieux que personne. On dsirait qu'il ft de la mauvaise besogne et non pas du bien. Mais Kid commenait, dans l'Inde, tre connu pour ce qu'il tait . Le chef anglais du comptoir de Calicut refusa de le ravitailler. Kid le prit de haut et menaa de se plaindre la Cour, sans succs. C'tait un homme autoritaire et violent, bien qu'il le dissimult d'ordinaire sous une certaine bonhomie. Quand une rage froide le prenait, il devenait terrible. Son quipage, ne voyant plus en lui un capitaine du roi mais un pirate, s'tait relch de sa discipline. Un jour il entra en conflit avec son chef canonnier, William Moore, et le traita de chien pouilleux . Si je suis un chien pouilleux, rpliqua Moore, c'est vous qui m'avez fait tel. Kid saisit le premier objet sa porte, un seau cercl de fer, et assna sur la tte du canonnier un coup si violent qu'il lui brisa le crne. Quelque temps aprs il s'empara d'un grand navire marchand, le Queda, de 500 tonnes, qui se rendait du Bengale Surate et dont l'quipage comprenait trois Europens et de nombreux Indiens et Armniens. Il y trouva une cargaison de soie, de mousseline, de sucre, de fer, de salptre et d'or, qu'il revendit (sauf l'or peut-tre) pour 1.0.000 livres. Il se fit apporter un a b o n d a n t ravitaillement par des marchands hindous qu'il mit terre ensuite sans les avoir p a y s , procd dont ceux-ci furent s t u p f a i t s , car ils avaient toujours trouv les pirates hommes d ' h o n n e u r pour ce qui est du commerce . Puis il fit voile pour le r e p a i r e sauvage des pirates, Madagascar.

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maintenant tous gards leur frre, et juste aussi mauvais qu'eux . P o u r le l e u r prouver il rendit visite leur chef, Culliford, bord de la Rsolution, et ils burent ensemble une bouteille de bomboo leur sant rciproque. Le bomboo est une sorte de citronnade, ce qui tendrait prouver que ces pirates, dfaut d'autres vertus et p e u t - t r e dfaut de liquides plus violents, pratiquaient l'occasion une certaine continence. Culliford munit Kid de divers objets indispensables la navigation et qu'il n'avait pas, notamment une ancre de rechange. UAdventure, qui naviguait depuis deux ans sans gure s'arrter et qui avait livr de nombreux combats, tait en si mauvais tat qu'il fallait avoir constamment deux pompes en service. Aussi Kid transporta-t-il tous les canons et toutes les armes bord du Queda dont il fit son navire de combat. Il reprit ensuite le cours de ses exploits dans l'Inde et poussa jusqu'aux les de la Sonde. C'est l, dans les les aux pices, Amboine, qu'il apprit par des compatriotes que ses hauts faits commenaient transpirer en Angleterre. Il tait temps de rentrer et de jouer la partie. Kid avait bien des atouts dans sa manche : divers passeports de navires franais dont il s'tait empar et qui pouvaient servir de preuve d'un bon accomplissement de sa mission; surtout l'argent et les riches marchandises qu'il avait accumuls, soie, or et joyaux, qui devaient lui permettre de faire de ses hauts associs autant de puissants complices, H ignorait, le malheureux, en faisant voile vers l'Europe, que le roi d'Angleterre avait lanc une proclamation offrant le pardon t o u s les pirates qui se soumettraient avant la fin d'avril 1 6 9 9 , a l ' e x c e p t i o n d'Avery et de Kid.

O n n e d i t p a s e n q u e l point il jeta l'ancre, mais il vit aussitt un c a n o t se dtacher de la cte et se rendre son bord. Il reconnut plusieurs d e ses vieilles connaissances de la Nouvelle-Angleterre, qui depuis s'taient fait pirates et retirs dans notre le. Ils avaient appris, lui dirent-ils, que le roi l'avait envoy leur recherche pour les pendre, mais ce serait un peu dsobligeant de la part d ' u n si v i e i l ami . Kid les rassura en leur apprenant qu'il tait

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Il l'apprit en arrivant aux Antilles. Ce fut une grande consternation dans son quipage. Kid, comptant sur ses protecteurs, se flatta de faire rapporter la mesure. Laissant le Queda Hati, il s'embarqua sur un petit navire pour la Nouvelle Angleterre. Mais le scandale avait t trop grand et ses hauts amis, de peur d'tre compromis, se montrrent les plus froces. Lord Bellamont lui-mme le fit saisir, ds son arrive New-York, avec tous ses bagages et ses papiers. On l'envoya Londres. Pour comble de malheur, la femme du chef canonnier qu'il avait tu prouva l'homicide et en demanda justice. Le roi luimme n'aurait pu l'absoudre d'un tel crime. Jug Old Bailey, avec six de ses compagnons, il prtendit avoir t contraint par eux se faire pirate tandis qu'eux assuraient n'avoir fait qu'obir aux ordres de leur capitaine. La Cour les condamna tous mort. Ils furent pendus le 23 mai 1701, sur le quai des Excutions. On accrocha ensuite leurs corps des chanes au bord de la rivire, o ils restrent exposs plusieurs annes. Leur histoire inspira plusieurs ballades qu'on chantait au coin des rues.

CHAPITRE XII

LA ROUTE DES INDES


ses navigations et ses richesses

Le procs et l'excution de Kid eurent un grand retentissement dans toute l'Angleterre et firent passer ce mdiocre pirate la postrit, plus srement que tant d'crivains talentueux, d'inventeurs mritoires et d'hommes d'tat pacifiques (1). On parut croire que, du fait de cet exemple venant aprs l promesse ii roi, tous les pirates allaient demander leur pardon et finir leur vie dans les bonnes uvres. La guerre de la Ligue d'Augsbourg tait termine; celle de la Succession d'Espagne n'avait pas encore commenc. Le vent tait l'optimisme, les peuples respiraient. Respirons un instant comme eux, loin des combats et des carnages, et, du fate chronologique o nous nous trouvons, entre le x v u e sicle qui vient de mourir et le x v i i i 6 qui commence peine, explorons paisiblement la longue vue les horizons, les terres et les mers qui virent s'agiter nos marionnettes pirates^ le dcor de leur spectacle tragi-comique : la mer des Indes, Madagascar et les les dsertes. Les anciens avaient connu la mer rythre , c'est--dire la partie occidentale de l'Ocan Indien; la flotte d'Alexandre 1 avait parcourue. Le moyen ge parut l'oublier. Beaucoup de gens cultivs pensaient que les pices venaient du paradis ter(1) Rcemment Charles Laughton a magnifiquement ressuscit la basse ugure de coquin du capitaine Kid dans un film qui prend d'ailleurs avec histoire des liberts tourdissantes.
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restre. En fait elles venaient de l'Inde par bateaux arabes qui les transportaient en gypte, d'o Vnitiens et Gnois les amenaient en Europe; la soie de Chine prenait la route de terre travers les dserts de l'Asie centrale. C'est la route que suivit, au x v m e sicle, Marco Polo, dont le Livre des Merveilles fit connatre ces pays fabuleux et inspira le dsir de s'y fendre. On sait qu' la fin du x v e sicle, les progrs de la navigation permirent d'envisager des voyages au long cours. Colomb chercha la route des Indes par l'ouest et se heurta l'Amrique. Les Portugais, plus chanceux, longrent lentement la cte africaine, doublrent le Cap et parvinrent dans l'Inde. Les nouveaux venus n'eurent, rien de plus press que d'trangler la concurrence arabe par la force et d'assurer la voie qu'ils venaient de dcouvrir le monopole du commerce. Ils crrent des escales tout le long de la cte africaine pour ravitailler les navires dont le voyage durait plusieurs mois, et pour leur permettre de dposer leurs malades, voire mme de carner, ce qui tait souvent ncessaire, surtout au retour. Dans l'Inde mme, ils avaient d fonder des comptoirs, Goa, Diu, Cochin, Malacca, afin d'acqurir les marchandises entre deux touches de navires et permettre ceux-ci de charger rapidement. Le succs et la richesse des Portugais leur suscitrent des rivaux et des mules. Pendant tout le xvi e sicle, des particuliers aventureux, franais, anglais,'hollandais, se risqurent en cachette et d'abord l'aveuglette sur les mers nouvelles. A la fin du xvi e sicle, le Portugal avait temporairement disparu de la carte politique du monde, le terrible Philippe II d'Espagne l'ayant absorb. Les ennemis du roi catholique, anglais et hollandais, en profitrent pour s'emparer de la route des Indes. Comprenant que les tentatives individuelles taient trop exposes (car il n'y avait pas d'allis au del des tropiques ) et financirement insuffisantes, ils se grouprent en grandes compagnies qui obtinrent de leurs gouvernements le monopole du c o m m e r c e de l'Inde et des droits rguliers. Nous ne retracerons pas l'histoire clbre des compagnies des Indes, anglaise, hollandaise et franaise et de leurs tablissements aux Indes et en Insulinde. *

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Seuls ici importent, parce qu'ils importaient aux pirates, leurs rsultats commerciaux. Les bnfices de la compagnie hollandaise n'taient jamais infrieurs 25 % du capital engag et s'levaient parfois 50, voire mme 75 % . Pourtant les charges taient lourdes : navires, vivres, personnel, flotte de guerre, soldats, et surtout les prlvements du fisc. L'tat politique de l'Inde au x v n e sicle favorisait le commerce, non les ambitions territoriales. La plus grande partie du pays se trouvait alors unifi sous la domination des Grands Mogols. Le dernier de ces grands souverains, urengzeb, rgna de 1658 1707. A sa mort l'empire se dcomposa, et il s'ensuivit un sicle de luttes confuses entre les tats hindous, appuys par les compagnies. En quoi consiste ce commerce qui a attir la convoitise des pirates? Quelles sont les richesses de la route des Indes? D'abord les pices, trs chres sous un petit volume; le poivre, la cannelle, la muscade, le piment, le gingembre et la girofle. Elles provenaient surtout .des Moluques, mais on trouvait aussi la cannelle Ceylan, du poivre dans l'Inde et mme Madagascar. De nombreuses drogues employes en pharmacie venaient aussi des Indes, telles l'opopnax, le cachou, le pyrthre, le sn, l'alos, la rhubarbe et le mirabolans. D'autres denres coloniales, d'ua avenir autrement important, commenaient tre estimes en Europe la fin du x v n e sicle : le caf de Moka, le riz de l'Inde, le th de la Chine et le sucre de canne. Des pays de l'Ocan Indien, l'Europe tirait encore l'encens, ta laque, le musc, le salptre, le vitriol, le sel ammoniac, l'indigo, ta cire. Certains de leurs bois ou fibres vgtales taient apprcis, tels l'bne, le santal, le rotin. Enfin le cuivre, l'or, le mercure, les pierres prcieuses, les perles formaient les trsors de certaines c *rgaisons. Une autre branche clu trafic tait celle des tissus de l'Inde. Y e ta cte de Malabar (Surate, Bombay), venaient les tissus de oton, qui taient encore une nouveaut en Europe, les toiles anches, peintes, imprimes, rayes ou carreaux et les mouse Jnes. Le Bengale tait le march de la soie, grge ou crue,

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et des tissus de soie : taffetas, damas, satins, gazes, velours, tissus brods d'or ou d'argent. La cte de Coromandel (Pondichry, Madras) exportait des toffes moins fines : calicots, guines, percales, toiles carreaux, mais aussi des mousselines et des mouchoirs. Ces produits riches, alors des plus rares faisaient lsf fortune des compagnies, malgr la dure de la navigation, ses inconvnients et ses dangers. L'alternance des moussons dans l'Ocan Indien rglait la marche des navires : mousson d't vers l'Inde, mousson d'hiver venant de l'Inde. Les navires partaient d'Europe de janvier mai et piquaient vers le sud, vitant l'Afrique, ses vents et ses courants pour se rapprocher de l'Amrique. Comme on ne disposait pas encore de mesures prcises de longitude, il fallait, de temps en temps, reconnatre une terre pour savoir o l'on se trouvait. Les Aores, l'Ascension, Sainte-Hlne servaient ainsi de repre. Au sud du Capricorne, on se confiait aux grands vents d'ouest qui amenaient au cap de Bonne-Esprance. Ensuite la route la plus frquente au x v n i e sicle tait celle du canal de Mozambique avec escales le long de la cte d'Afrique, sur la cte Ouest de Madagascar et aux Comores. L'autre route, que les Franais prfrrent au x v i n e sicle, passait l'est de Madagascar, avec escale aux Mascareignes. Jusqu'en octobre la mousson du sud-ouest vous poussait vers l'Inde. On repartait vers janvier, pour profiter de la mousson du nordest. Au Cap, les alizs du sud-est gonflaient les voiles jusqu' l'quateur d'o on regagnait l'Europe. Les navires taient, si on les compare ceux d'aujourd'hui, de tonnage mdiocre : vaisseaux de 500 1.000 tonneaux, frgates de 200 a 500, comportant les premiers deux batteries de canons couvertes, les autres une batterie couverte et une sur le pont. Le btiment commercial p a r excellence tait la flte, n a v i r e large et lourd, d'assez fort tonnage (400 1.000 tonneaux) n ' a y a n t de canons que sur le pont. Tous ces btiments avaient trois mts grs presque exclusivement de voiles carres, plus le beaupr qui portait galement deux voiles carres, les focs n'tant pas

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invents. La hourque tait un petit btiment de commerce de 100 200 tonneaux, ne portant que deux mts. Le brigantin, peu diffrent, est l'anctre du brick. Enfin pour les transports faible distance, on construisait dans les comptoirs mme des sloops de 20 40 tonneaux, le plus souvent non ponts. Les marchandises s'entassaient dans la cale; l'arrire se trouvaient la soute aux poudres et la cambuse, Pavant les voiles de rserve et les cordages. Au niveau de la batterie, l'arrire formait la Sainte-Barbe o le matre-canonnier rangeait ses accessoires. Sur le pont la cuisine tait loge l'avant; l'arrire formait la Grand'Chambre ou Chambre du Conseil, et le Corps de garde. Au-dessus s'levait le gaillard d'arrire avec la dunette. Les officiers, selon une tradition toujours en vigueur, logeaient l'arrire, les hommes dans les batteries. Les voyages duraient cinq mois et plus. On naviguait de conserve, les vaisseaux et les frgates, chargs eux-mmes de marchandises, protgeant les btiments moins arms. Car il tait rare qu'on n'et pas lutter contre les navires des autres nations ou contre les pirates. Une ruse courante, pour intimider l'adversaire, consistait peindre sur le bordage des navires de commerce de faux sabords figurant autant de canons. On ne se faisait pas faute, d'ailleurs, de s'emparer des btiments des adversaires s'ils se trouvaient tre moins forts. Les prises entraient dans les bnfices escompts du commerce. La navigation tait assez hasardeuse, surtout au x v n e sicle o beaucoup de hauts fonds et d'cueils n'avaient pas t reprs. Les cartes taient trs petite chelle et souvent fausses ; la cte Est de Madagascar, si remarquablement droite, a figur longtemps toute tordue sur les cartes, cause d'un faux calcul initial de longitude. Celle-ci d'ailleurs n'tait jamais qu'estime, et on se contentait de la corriger chaque fois qu'on voyait la terre. Les instruments nautiques taient le compas, l'astrolabe, l'arbalte e t le quartier de Davis. On se reprait sur le soleil dans la journe, sur la Croix du Sud (appele alors: les toiles de la Croisade) pendant la nuit. La vie bord tait rude. L'existence des matelots dans la
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marine voile l'a toujours t. Il faut se battre avec le vent, la pluie, les cordages et les voiles toute heure du jour et de nuit, alors que le bateau roule et tangue, que les paquets de mer embarquent et crasent. On doit compter aussi bien avec les terribles cyclones o il faut combattre pour sa vie qu'avec les -calmes plats o l'on reste sur place parfois des semaines, alors que l'eau manque, que les vivres s'puisent. On partait avec des vivres frais, du biscuit de mer et des animaux vivants : bufs, cochons, volailles. Mais en arrivant dans la mer des Indes, pour peu que le vent et molli, il ne restait plus grand'chose et une ou deux escales taient ncessaires o l'on embarquait du riz, des patates, des bufs, de la viande fume ou sale. Le manque de lgumes et de viande frache provoquait souvent le scorbut. Le nombre de marins disparus au cours d'une navigation par l'effet des maladies ou de la mer tait impressionnant. Les requins en profitaient. A ct du commerce europen par la voie du Cap, s'tait rtabli aprs la ruine de l'Empire portugais un trafic maritime d'une certaine ampleur entre l'Inde, la Perse, l'Arabie et l'gypte. Les musulmans hindous se rendaient la Mecque par mer, emportant parfois des fortunes dpenser aux lieux saints. Ces voyages, commerciaux ou religieux, se faisaient bord des bateaux arabes, les sambouc, ou des bateaux hindous, les baghah, navires deux mts, de 250 tonnes environ, parfois plus, voiles latines, aux formes effiles, souvent aussi rapides que les meilleures frgates, bien qu'ils n'eussent que deux mts. Les pirates les utilisaient l'occasion. Les boutres indiens, plus massifs, plus petits, avec leur mt inclin, effectuaient comme aujourd'hui les petits transports d'Inde et d'Arabie sur la cte africaine, profitant de la mousson d'hiver et attendant la mousson d't pour revenir. Les pirates ont toujours t les parasites des grandes routes maritimes. La Mditerrane a t cume par les pirates de l'Antiquit, puis par les Barbaresques. Autour de la route des galions tournoyaient sans cesse les essaims sauvages des flibustiers.

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Dans le sillage des caravelles, les pirates ont apparu sur la route des Indes. Posts dans les repaires de Madagascar, ils assaillaient les navires des Compagnies, les vaisseaux portugais de la cte d'Afrique, les sambouc de la mer Rjouge, comme les seigneursbrigands du moyen ge, du haut de leur chteau-fort, fondaient sur les marchands et les voyageurs qui suivaient les chemins terrestres. La piraterie existait dj, bien avant Vasco de Gama, sur l'ancienne route des Indes, celle des Arabes et des Vnitiens. Marco Polo le signale ds le xin e sicle : Vous dis qu' Socotra viennent maints corsaires et l tablissent leurs camps et vendent leur butin qu'ils ont drob et le vendent trs bien parce que les chrtiens qui y vivent savent que toutes ces choses ont t prises des idoltres ou des Sarrazins. L'ide que les prises faites sur les infidles, arabes et hindous (les u Maures comme on disait alors), taient non seulement licites mais mritoires, subsista longtemps. En 1625, en 1640, en 1646 on signale des bateaux arabes ainsi amarins par des capitaines marchands franais qui considraient ces bnfices comme entirement lgitimes. Nous avons vu et nous verrons certains pirates commencer ainsi, et bientt, agrandissant leur affaire, se mettre piller indistinctement tous les navires qu'ils rencontraient. Les Compagnies, pour protger le commerce, faisaient voyager leurs navires en convoi. Elles assuraient mme parfois la protection de bateaux indiens et arabes qui se rendaient dans leurs comptoirs, Mais tous les navires d'un convoi ne marchaient pas a ta mme vitesse. Il v avait des tmraires et des tranards; souvent la mer les dispersait et ils se perdaient de vue pendant longtemps. Les pirates taient prompts profiter de ces chances. Ils avaient aussi des complicits dans les ports. Certains marchands de la cte de Malabar leur signalaient les dparts ou les prives de navires et leur achetaient ensuite le butin. En 1696 le gouverneur anglais de Bombay, si l'on en croit les marchands Iranais de Surate, avait lui-mme partie lie avec les pirates <es protgeait aux dpeins des prpres vaisseaux de sa com-

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pagnie. En 1720 encore, nous voyons Taylor, un des derniers grands pirates, ravitaill par le gouverneur anglais de Cochin et mme salu par les canons de la forteresse son entre dans la rade. La fin des pirates blancs de Madagascar, laquelle nous assisterons plus loin, ne fit pas cesser la piraterie. Des forbans hindous prirent leur place. Ce fut la clbre dynastie des Angria qui dsola longtemps la cte du Malabar. Puis le flambeau passa des pirates arabes du golfe Persique, les Joasmis; c'est seulement aprs les guerres de Napolon que les Anglais purent envoyer .une forte escadre qui, en 1819, dtruisit les navires des Joasmis et libra finalement la route des Indes de la piraterie.

CHAPITRE XII

LES EUROPENS A MADAGASCAR AUX COMORES ET AUX MASCAREIGNES

Sur cette route des Indes, au cours de leurs longs mois de voyage, les navigateurs rencontraient des les : la . grande terre de Madagascar et ses satellites, les Comores l'ouest, les Mascareignes l'est. Dcouverte le 10 aot de l'an 1500 par le Portugais Diego Dias, qui la baptisa Ile Saint-Laurent, Madagascar, au cours du x v i e sicle, servit d'escale sur la route des Indes de nombreux navires. Les Franais suivirent de prs les Portugais, puisqu'un navire dieppois aborda Madagascar ds 1527. Hollandais et Anglais apprirent bientt la route. Les rapports des indignes avec les navigateurs furent ceux qui produisent, entre gens qui se voient pour la premire fois et ne se comprennent pas, la surprise, la curiosit, la crainte : tantt les Malgaches changeaient volontiers leurs produits, tantt ils se sauvaient ou poursuivaient les matelots isols qu'on avait fait dbarquer. Le sort de ceux qui allaient terre tait si hasardeux que, dans les premiers temps, on utilisait des condamns mort. Par la suite, Europens et naturels prirent l'habitude les u ns des autres. Un commerce pacifique s'tablit. Les Malgaches apportaient leurs produits : bufs, moutons, chvres, volailles, eufs, riz, haricots. Mais, part le gingembre et quelques pagnes de coton, les navigateurs s'aperurent vite que Madagascar ne reclait

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aucune des richesses qu^ils recherchaient. A fortiori ne se livrrent-ils pas des investigations ethnographiques et il fallut des observateurs hollandais, gens mthodiques, pour dcouvrir que la langue malgache tait apparente au malais. D'autres constatations furent faites ensuite, qui rapprochaient les Malgaches de nations mieux connues : telles la circoncision pratique dans toute l'le, les caractres arabes utiliss par certaines tribus. La vnration des indignes envers le dieu unique Zanahary et envers leurs anctres, la douceur de leurs murs, leur petit nombre"*" et leur dispersion en un trs grand nombre de royaumes minuscules firent bien augurer des possibilits de les convertir au christianisme et de coloniser le pays. Le x v n e sicle fut, cet gard, l're des illusions et d'essais malheureux, dont Anglais et Franais furent les hros. Sur le vu de prospectus allchants, prsentant Madagascar comme l'le la plus riche et la plus fertile du monde , nombre de nobles personnages anglais se sentirent pris du dsir d'aller vivre Madagascar, loin de leurs brumes natales et des tracas du sicle. Les uns s'installrent la baie de Saint-Augustin, d'autres Nossi-B. Ils furent dcims par la maladie ou les indignes. L'un de ceux qui en revinrent consacra un gros ouvrage raconter leurs malheurs et conclut : c Que Dieu carte de Madagascar tous c les honntes gens qui sont la recherche d'une position! Ainsi soit-il! Les relches des navigateurs franais n'avaient pas cess au xvii e sicle; exemple Franois Cauche dont nous avons -yu les exploits de corsaire. Mais les initiatives importantes v i n r e n t du gouvernement. L'histoire de l'tablissement de Fort-Dauphin, sous les commandements de Pronis et de Flacourt, est trop c o n n u e pour que nous la rappelions ici. Les Franais chourent pour les mmes raisons que les Anglais : emplacement mal choisi, fivres, absence de politique indigne et guerre avec les naturels, e n f i n oubli par la mtropole. Flacourt, du moins, a laiss un livre, Histoire de la Grande Ile Madagascar, qui est la premire description tendue et partiellement exacte du pays. En quittant FortDauphin, il leva une stle orne de fleurs de lys, avec une ins-

Cap d Ambre
Nossi B

Vego-Suarez
Vohmar

Iles Seychelles

Baie de Bambetouk Baie de Bc

Antalaha I L E S COMORES
Moh,i

/Ile . S'." M r ai e
Tdmatave

QG^Comore I. Anjouan

OCAN

L a ot A M y te I. R di u o rg e c f C)l. M uie a rc CQ _ jj" I B ub n . o ro


(nascareignej

Baie de iS'iAugustin

Matitarie

Fort Dauphin

C p S'.' M re a ai
et environs.

INDIEN

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europens

madagascar

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cription latine termine par ces mots ; CAVE AB INCOLIS (Mfie-toi des habitants). Aprs lui, les Franais ne se maintinrent gure que grce l'activit et la protection du major La Caze, un Rochelais, mari une princesse du pays et devenu un grand chef indigne, qui dirigea de grandes expditions vers l'intrieur et ravitailla la colonie. En 1671, La Caze mourut. La colonie anmique ne devait pas tarder le suivre dans la tombe. Pourtant Louis X I V ne voulait pas se rsigner abandonner ouvertement une entreprise laquelle on avait associ sa gloire, La belle mdaille Colonia Madagascarica, portant un zbu l'ombre d'un palmier, tait encore toute neuve. Ile Dauphine , France orientale , Madagascar est toujours reste officiellement franaise depuis lors, mme alors mme qu'elle n'abritait plus un seul Franais. On se contenta de ne plus envoyer de colons et de marchandises Fort-Dauphin et de n'y plus faire relcher les bateaux allant dans l'Inde. En 1674, la plupart des colons furent massacrs par les indignes, les autres furent vacus. La tentative ne devait tre renouvele qu'un sicle phis tard, ayee Maudave et Benyowski. Entre temps, Madagascar, abandonne de la France, de l'Angleterre et du monde entier, devint le repaire des pirates. Dsormais les navires de la route des Indes, vitant Madagascar, passrent stiit l'ouest, soit l'est, faisant escale dans le premier cas sur la cte d'Afrique ou aux Comores, dans le deuxime aux Mascareignes. Les Comores taient frquentes par les Portugais depuis Tan 1500. Peu avant taient venus de Perse des Musulmans, avaient pris le pouvoir dans les quatre les et leur avaient impos l'Islam. Les Comoriens d'origine arabe ou persane portaient. de longues robes et des turbans; les autres, pour la plupart des noirs africains parlant swahili, taient fort peu vtus. L'le la plus frquente par les navigateurs tait Anjouan, riche en livres et bien peuple. Mayotte constituait un bon abri quand on tait arriv passer l'intrieur de ses rcifs. Les Mascareignes ont reu le nom de Pedro de Mascarenhas qui, en 1528, rencontra l'une d'elles. Par la suite d'autres les furent

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dcouvertes et, pendant quelque temps, une incertitude plana sur leur nombre. Finalement elles se trouvrent rduites trois : Mascareigne proprement dite (plus tard Ile Bourbon, actuellement La Runion), Maurice et Rodrigue. Les trois taient dsertes, couvertes de bois, peuples surtout de tortues et d'oiseaux, dont un fort bizarre, le dodo ou solitaire, didus ineptus plus gros qu'un dindon, aussi succulent qu'inofensif et qui ne tarda pas tre ananti par l'invasion et l'ineptie de l'espce homo sapiens . Divers navires firent escale dans l'le centrale au long du xvi e sicle, et y prirent du ravitaillement en bois et en gibier. En 1598, les Hollandais, y ayant reconnu un bon port, prirent possession de l'le qu'ils appelrent Maurice, du nom de leur prince Maurice de Nassau. Par la suite, Maurice fut alternativement vacue et roccupe. Mais les cultures n'y prospraient gure; les Hollandais en accusaient les rats qui s'taient multiplis et contre lesquels ils devaient livrer des guerres incessantes. Leur tablissement du Cap ayant fait de grands progrs et rendant inutile une autre escale, ils abandonnrent l'le dfinitivement en 1712. Les Franais, sur l'initiative des colons de Bourbon, l'occuprent en 1721 et lui donnrent le nom d'Ile de France. Rodrigue, la plus orientale des trois les, la plus carte, la plus petite, la plus basse et la moins fertile, resta dserte p e n d a n t toute la priode qui nous occupe. En 1691, un groupe de protestants franais, chasss par la rvocation de l'dit de Nantes, s'enfuit jusque l pour y vivre dsormais dans la paix de l'vangile. Ils y subsistrent aisment, l'le abondant en r e s s o u r c e s naturelles. Mais ils. avaient oubli les femmes. Au bout de deux ans, ce paradis sans ve leur parut insupportable. Leur doyen, F r a n o i s Lgut, qui avait pass cinquante ans, leur remontra v a i n e m e n t , l'aide de citations de l'criture, tous les inconvnients de l'autre sexe et le bonheur dont ils jouissaient d'en tre spars. Ils construisirent une embarcation, et Lgut, reniant sa c o n c e p t i o n du bonheur, embarqua avec eux. Par miracle, car ils n ' a v a i e n t qu'une boussole-jouet achete trois sous la foire, une t e m p t e

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les c o n d u i s i t Maurice. Emprisonns par les Hollandais, ils furent relchs trois ans aprs et purent retrouver enfin Batavia ce beau sexe qu'ils avaient bien mrit. L'le Mascareigne ou Bourbon, la plus rapproche de Mada; gascar, resta dserte jusqu'en 1642, date laquelle Pronis, le I gouverneur franais de Fort-Dauphin, y dporta quelques mutins. I Les ressources taient abondantes. Il y avait tant de tortues de | toutes sortes qu'en certains endroits le bruit incessant de leurs cailles sur les rochers empchait les colons de dormir. Cependant, c'est seulement en 1662 que l'le reoit ses deux premiers colons permanents, qui logent dans une caverne prs d'un tang. Peu peu arrivent d'autres colons, qui crent le premier hameau, Saint-Paul. Des enfants naissent, un cur s'installe. On s'tend aux plaines du nord o est fonde SaintDenis, qui devient la capitale. En 1686 la colonie compte 136 blancs et 133 noirs, surtout malgaches. Des noirs marrons vivent dans les montagnes du centre des produits de la fort. En 1717 la population est passe 800 blancs et 1.000 noirs. Ces colons vivent de leurs cultures : crales, canne sucre, bananes, patates. Mais au dur travail de la terre la plupart prfrent la vie libre dans les bois, la chasse et surtout la pche la tortue. En vain les gouverneurs essaient de les mettre au travail t d'interdire la destruction des tortues. Il y aura longtemps un parti de la Tortue , compos des indisciplins. Il forme la majorit, si bien qu'en 1690, avec la complicit du cur, il assassine te gouverneur. De tels hommes taient faits pour s'entendre avec te* pirates. La colonie vivote ainsi l'indigne, demi-sauvage, subvenant juste des besoins rudimentaires. Au dbut du x v m e sicle ^pendant on y cultive le tabac. C'est plus tard que le caf fera fortune.

CHAPITR E X I I I

REPAIRES ET ESCALES DES PIRATES : les ctes sauvages de Madagascar et leurs naturels; les dsertes et autres

Une grande le lointaine abandonne par tous les gouvernements rguliers, quelques bonnes rades protges de la mer par les rcifs, de l'intrieur par la fort; des indignes a s s e z nombreux et organiss pour fournir du ravitaillement en abondance, assez peu pour tre dangereux ; des plages pour carner ; a proximit, le gros et riche trafic de la route des Indes ; .non loin de l quelques petites les, les unes dsertes, les autres habites par une population clairseme et amicale qui aide vendre les prises et fournir les marchandises ncessaires; plus loin, le inonde asiatique o les prises et les trafics sont plus fructueux encore; tout concourait faire de Madagascar, de 1685 1725, le repaire idal des pirates. Les flibustiers, l'poque antrieure, avaient utilis les Antilles pour des motifs assez semblables. Plus grande que la France, Madagascar ne compte sans doute Pas cette poque 2 millions d'habitants, tribus fort dispersees sur cette immense tendue, spares par de vastes espaces deserts de brousse ou de forts, formant d'innombrables petits royaumes dont seuls les plus voisins se connaissaient, surtout par la guerre. Impossible de circuler d'une rgion l'autre. L'intrieur est parfaitement inconnu. Les ctes, par contre, sont assez bien repres, surtout le g PIRATES A MADAGASCAR

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sud o les Franais avaient beaucoup circul et dont Flacourt donne d'abondantes descriptions. Sur toute la cte Est, de Fort-Dauphin Diego-Suarez, s'tend une plage battue par la houle, dfendue par de nombreux rcifs. Mauvaise cte, o les cyclones et les naufrages Sont frquents. Cependant les navires du x v n e sicle, de dimensions mdiocres, trouvaient aisment des abris dans les petites rades abrites par des rochers ou dans les embouchures des rivires, malgr la barre de l'entre. Au del de la plage, c'est la fort; le long des fleuves, des villages aux cases sur pilotis, en feuilles de ravenales; les indignes sont vtus d'un fourreau de fibres tresses ou de coton fil, les chefs ont une toge, tous sont arms de sagaies ; ils peuvent fournir du riz, des patates, des bananes, du miel, des volailles, quelques bufs. La rade de Fort-Dauphin est profonde, mais trop ouverte aux vents d'Est, les plus frquents. Le fort de Flacourt, l'poque des pirates, prsente enore des dbris imposants, o de vieux canons, par terre, sont recouverts par une vgtation envahissante. On voit encore, sur la porte, les armes de France. SainteLuce, au nord, n'est, qu'un mauvais mouillage dpourvu d'eau et malsain. En remontant la cte vers le nord, nous ne trouvons gure, comme abri utilisable avant Tamatave, que l'embouchure de la Ma titane. Les habitants sont ces Antaimoures, d e s c e n d a n t s d'Arabes, qui, seuls parmi tous les Malgaches cette poque, connaissent l'criture, l'utilisant pour la sorcellerie. Tamatave est connu alors, mais beaucoup moins frquent que Sainte-Marie et les points de la cte qui lui font face : F n n v e , Foulpointe, Tintingue, Rantab, la Pointe Larree. C'est le pays qu'on appelle Ghalamboule, riche en cultures, surtout en riz. Les rades ne sont pas mauvaises, on s'y ravitaille aisment, les indignes sont d'assez bonnes gens et les femmes faciles. C ' e s t le repaire de choix, la cte des pirates. La rade la plus frquente sur cette cte tait appele A r u b a nivola (ou pied des bambous); on ne sait s'il s'agit de F n r i v e ou de Foulpointe. Dans l'le Sainte-Marie, on trouve l ' o u e s t

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un bon mouillage, protg par l'lot Madame; un autre lot s'appelle encore Y le aux forbans . La baie d'Antongil, large, encombre de coraux , cerne par la fort dense, tait un autre repaire bien connu. Au fond se trouve l'le Nosy Mangab; entre l'le et la terre, la rade est bonne et sre. Les hommes d'Avery s'y taient installs et y avaient essaim sur la cte en face (1). C'est l que Benyowski difia, sous Louis X V I , son empire illusoire. Au nord, les rades d'Antalaha (Mananarabe) et de Vohmar taient frquentes l'occasion. Par contre, seul Misson a ralis une installation dans la baie de Diego-Suarez, qui est cependant et de beaucoup la meilleure de toute l'le. Cette rgion du nord tait peu prs dserte et quasi ignore. La carte de Flacourt y porte la mention suivante : e Tout ce pays est Incogneu par les Franais. A l'extrme-nord de l'le, le cap d'Ambre, avec ses rochers blancs, battu par les vents et les courants, tait difficile passer pour les petits navires qui devaient parfois attendre plusieurs mois un vent favorable. Au del s'tendait la cte Ouest, plus sche, avec ses collines chauves, son dcor de hautes herbes, de palmiers rares et de baobabs, ses tribus Sakalaves avec leurs guerriers nus, grands et maigres, n'ayant qu'un pagne autour des reins, des sagaies la main, un coquillage sur le front. Les rapports avec les habitants taient moins srs : tantt l'hospitalit trs large, tantt le pillage et la guerre. Les ressources aussi taient moindres, sauf les bufs qui abondaient. C'est pourquoi on trouvait sur cette cote moins de repaires rguliers de pirates; mais ils y faisaient frquemment escale. Les rades, plus vastes, protges par les coraux, avec moins de vent et de houle, taient bien prfrables
(1) En 1788, deux vaisseaux franais, le Curieux et le Diligent, commands Par M. d e j a Roque, firent relche dans la baie d'Antongil o d'anciens pirates an glais s'entremirent auprs du roi pour leur obtenir des vivres. Mais le capitaine eut vent d'un complot ourdi par les pirates pour s'emparer de ses navires et il leva l'ancre.

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celles de l'Est. Mais on y constatait trop souvent la prsence fcheuse de navires de guerre allant aux Indes ou en revenant. Les les de la cte nord-ouest, les embouchures des rivires de l'ouest, notamment la Tsiribihina, recevaient parfois la visite des pirates, mais les baies les plus frquentes taient celles de Massela ge et de Saint-Augustin. Il y avait deux baies appeles Masselage. Le Vieux Masselage est la baie de Bombetouke, c'est--dire l'embouchure de la Betsiboka, l o se trouve actuellement Majunga. Le nouveau Masselage tait, soit la baie de Boina, soit la baie de la Mahajamba. La baie de Saint-Augustin, dans le sud-ouest, forme l'estuaire de l'Onilahyi. Elle comporte plusieurs bons mouillages, dont le meilleur est celui de Soalara, dont on projette actuellement de faire le grand port charbonnier de Madagascar. Un rcif continu longe la cte quelque distance dans cette rgion et la protge de la houle. Par Saint-Augustin, on touche l'extrme sud, cte sauvage aux grandes falaises sans abris o nombre de vaisseaux se brisrent, pays sans eau, la vgtation de ronces et de cactus gants, aux tribus farouches, Mahafaly et Antandroy, habiles la sagaie et la fronde, et dont le sport principal est le vol de bufs avec meurtres la clef. Un matelot anglais rescap d'un naufrage, Robert Drury, vivait chez ces gens-l l'poque des pirates. Rduit en esclavage, il lchait les pieds des chefs et gardait leurs troupeaux. Aprs de nombreuses annes et mille traverses, il russit gagner la baie de Saint-Augustin et eut de la peine se faire reconnatre pour un Europen par les m a t e l o t s de passage : il tait tout nu, presque aussi bronz qu'un indigne et avait compltement oubli l'anglais, ne connaissant plus que le malgache, qu'il prononait du reste avec un magnifique a c c e n t cockney. Les jugements des capitaines de navires sur les Malgaches diffrent extrmement, suivant le traitement qu'ils en avaient reu et suivant les rgions o ils avaient abord. Flacourt, qui eut maille partir avec les Antanosy du s u d - e s t ,

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les juge en ces termes : C'est la nation la plus vindicative du m o n d e ; de la vengeance et trahison ils font leurs deux principales vertus, estimant ceux-l niais et de peu d'esprit qui pard o n n e n t . Au reste ils sont grands menteurs, ne s'appliquant autre chose qu' inventer des menteries.

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Des gens de la baie d'Antongil, qu'il connaissait moins bien, lacourt crit au contraire : Ce sont gens de peu de discours, nais de plus de foi, qui ne sont point si cruels et n'usent point e trahison envers les trangers.

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Bucquoy qui, abandonn par les pirates, vcut huit mois chez les Sakalaves du nord-ouest dclare : Ils sont tous d'un naturel pacifique, aimables, hospitaliers l'gard des trangers, dsireux de connatre leurs murs et les habitudes des autres peuples; ils sont paresseux et mnent une vie indolente et facile, laquelle leur pays se prte admirablement. )>* Il est certain que les rapports des naturels avec les pirates ne furent pas toujours paisibles. Mais les pirates n'taient pas des gens commodes et ils talaient facilement des richesses bien tentantes. Nous avons vu des massacres, nous en verrons d'autres. Aussi les retraites des pirates d'Avery dans le nord-est taientelles fortement palissades, dissimules dans la brousse et on n'y parvenait que par des passages troits. C'tait d'ailleurs ainsi que les Malgaches, frquemment en guerre d'une tribu l'autre, installaient leurs villages. Mais l'ordinaire, les rapports s'tablissaient sur une base plus pacifique. Dans certains points habitus aux retours des pirates chargs de riches prises, comme Sainte-Marie et sur la cte qui lui fait face, les femmes accouraient alors de tous cts pour recevoir des cadeaux, prix de leurs faveurs. Elles se pavanaient ensuite, couvertes de soie et faisant sonner leurs bijoux. Souvent, dans ces repaires, les forbans avaient leur mnagre et parfois plusieurs. Quant leurs rapports avec les hommes, ils se traduisaient beaucoup plus par des changes profitables et amicaux que par la guerre, sans quoi les pirates ne se fussent pas installs Madagascar. Voici la description que donne Bucquoy du retour des pirates Bombetouke : Suivant l'usage des pirates, ils tirrent un coup de canon et hissrent le drapeau noir au haut du grand mt. C'est leur manire de se faire reconnatre des indignes. Immdiatement la vigie du port alluma un feu, signal qui fut de s u i t e reproduit de proche en proche dans l'intrieur, de sorte que, en m o i n s d'une heure, le roi sut qu'un navire tait arriv en rade. Tout autour de l'le, ajoute-t-il, il y a de ces vigies qui se relaient. (On prend ici sur le fait la manie franaise de la gnralisation htive.) A peine un navire est-il mouill qu'un ou deux

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indignes viennent bord voir d'o il vient et quelle nationalit il appartient. Trois ou quatre marins descendent ensuite terre avec eux, portant les cadeaux destins au roi, auprs duquel ils se rendent pour lui demander au nom de tout l'quipage la permission de dbarquer et d'acheter des vivres dans son pays; sans cette permission, nul ne peut mettre le pied mme sur le r i v a g e et aucun indigne n'a le droit de s'approcher des trangers ni de rien leur vendre. Le roi, aprs avoir accord la permission demande, envoie son gnral en chef avec une troupe d'hommes porter un cadeau de vivres aux gens du navire qui descendent alors terre par groupes, dressent des tentes, et chacun prend femme; c'est une vraie kermesse o chacun mne joyeuse vie. Personne, nanmoins, ne doit agir brutalement l'gard des indignes, sinon le gnral fait apprhender et conduire bord les coupables. Ainsi se passaient les choses en pays sakalave, o l'on trouvait des rois puissants. Ailleurs les formalits avec les petits chefs taient rduites. Quant aux repaires de Sainte-Marie, de la cte voisine et de la baie d'Antongil, on y rentrait chez soi tout simplement. A Bombetouke mme, il y avait toujours quelques pirates retraits, vivant de commerce et qui facilitaient les choses leurs collgues en exercice. Entre les souverains locaux et les forbans, il y avait change de cadeaux et de services. Pour obtenir la permission de commercer, on offrait au roi des armes, de la poudre et de l'alcool. On buvait ensemble. Puis il donnait quelques bufs, du riz et du toke (alcool malgache). Le march tait alors ouvert, les pirates changeant leurs prises contre du ravitaillement et des produits indignes. Souvent les pirates, en cas de guerre, aidaient les chefs avec lesquels ils taient en rapports frquents et obtenaient en rcompense des attributions de vivres exceptionnelles. Les bufs taient pour les Malgaches la monnaie normale, la richesse visible. C'tait l'abondance du ravitaillement autant que le ddain dans lequel la tenaient les gouvernements europens et leurs flottes, qui faisait de Madagascar pour les pirates le repaire idal.

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On y trouvait bufs, moutons, cabris, volailles, gibier, riz, patates haricots, bananes, ananas, ignames, noix de coco, canne sucre, taro, arachide, oranges et citrons (si prcieux contre le scorbut), choux palmiste,- les poissons et les tortues, l'huile, le miel, ainsi que les bois pour rparer les navires. Les anciens compagnons de Tom Tew, tablis dans le pays et qui lui refusrent de redevenir pirates, avaient crit un mmoire, qu'ils lui remirent, pour engager les Anglais fonder une colonie : L'Ile de Madagascar, disaient-ils, produit tout ce qui est ncessaire l'existence des hommes, et elle ne le cde aucun autre pays au point de vue de l'excellence du climat et de la fertilit du sol. Le poisson abonde sur ses ctes; les forts regorgent de gibier et la terre est riche en minerai de fer, comme on peut le voir d'aprs les armes des indignes, et probablement aussi en minerai d'or et d'argent. Le sol y produira, quand on voudra, de la canne sucre, du coton, de l'indigo et d'autres plantes tropicales bien meilleur compte qu'en Amrique... Il y a en outre Madagascar toutes sortes de plantes mdicinales et tinctoriales qui peuvent tre exportes avec avantage en Europe, et les bois prcieux y abondent. Tout cela tait vrai. Ils raisonnaient en colons, fiers de leur colonie, soucieux de la voir prospre et efficacement protge : De plus, allaient-ils jusqu' dire, un tablissement anglais sur la cte de Madagascar apporterait un frein la piraterie. De tels propos devaient sonner douloureusement aux oreilles du loyal pirate que fut Tom Tew. Car les partisans de l'avenir paraissent toujours chimriques ou perfides ceux qui aiment le prsent ou qui manquent simplement d'imagination.

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f Des quatre les Comores : Grande Comore, Mohli, Anjouan / et Mayotte, volcaniques, bien arroses et fertiles, les deux pre! mires n'taient gure frquentes par les pirates. Ils r e l c h a i e n t parfois Mayotte, pas toujours pacifiquement. A Anjouan, ils trouvaient une rade passable, une population musulmane sans fanatisme, un ravitaillement en cabris, volailles, bananes, cocos et citrons, et surtout d'excellentes occasions de navires piller,

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car c'tait une escale trs frquente par les navires de la route des Indes. Ils y rencontraient parfois aussi des vaisseaux de guerre qu'ils ne cherchaient pas. S'ils taient en force, ils n'vitaient pas le combat. Des trois Mascareignes, il ne semble pas que Rodrigue, dserte et loigne, ait t visite par les pirates. Maurice par contre les vit plusieurs fois, que l'le ft dserte ou occupe. Elle prsentait deux bons ports au nord-ouest et au sud-est, o l'on pouvait carner en toute tranquillit. Elle tait couverte de forts o l'on trouvait de l'excellent bois de charpente. Les Hollandais y avaient introduit un peu de btail. Le gibier et les poissons y taient abondants. Bowen et North purent y rparer leurs navires et s'y ravitailler sous la protection du gouverneur hollandais qui ils avaient offert des cadeaux. Le gouverneur, dit Johnson, les invita aimablement faire de cette le un lieu de ravitaillement au cours de leurs futures aventures, leur promettant que rien ne leur manquerait de ce qui leur serait ncessaire et que son gouvernement pourrait leur procurer. Le gouverneur hollandais rvait sans doute de donner son le sauvage, quasi-dserte, l'appoint de prosprit qu'apportaient les relations avec les pirates. L'le Bourbon l'avait, en ce domaine, largement devanc. Bourbon, que les pirates anglais appelaient encore Mascareigne, est une le volcanique, toute ronde, qui s'lve comme un sein de femme, avec de profondes crevasses, tombant souvent dans la *ner par des pentes vertigineuses, sans aucun port naturel. Ses avantages taient sa proximit de Madagascar, ses ressources semblables celles de Maurice et l'existence d'une colonie franaise naissante, compose surtout de coureurs de bois, chasseurs e t pcheurs, trs indpendante d'allure et qui entretenaient avec pirates des relations profitables. Trop pauvres pour tre pills, ds changeaient volontiers leurs produits, au prix fort, contre les pnses des forbans et souvent s'enrlaient dans leurs troupes. En revanche nombre d'quipages pirates dbarquaient dans le pays e t s'y installaient. Malgr les efforts discontinus de certains gouverneurs, les pirates Bourbon se sentaient donc chez eux. La plus grande partie de l'le, tout le sud et l'est, tait d'ailleurs

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dserte et l'autorit administrative ne s'y tendait pas, non plus que dans l'intrieur. En 1695, Avery dbarqua Saint-Denis 70 pirates franais et danois dont il voulait se dbarrasser. Ils furent d'autant mieux reus qu'ils taient riches de l'or du Grand Mogol. Ils commencrent construire une frgate avec les bois de l'le. Sur ces entrefaites survint une escadre franaise. L'arrive de cette flotte, dit Guet, fut comme un coup de foudre Bourbon, et beaucoup d'habitants s'enfuirent dans les bois. L'amiral fit brler la frgate, mais il embarqua comme matelots une partie des forbans qui avaient perdu tout leur argent au jeu (on avait vu miser jusqu' 10.000 cus sur une carte). Les autres se marirent et s'tablirent dans l'le. Ce n'tait pas une nouveaut; ds 1684, alors que la colonie commenait peine, un navire pirate y avait fait des achats et laiss deux de ses hommes. Par la suite, les contacts se multiplirent et nous aurons frquemment l'occasion de les mentionner. Les gouverneurs, loin de chercher exterminer les pirates, s'efforcrent de les amener une vie rgulire et s'installer dans l'le. Certains gouverneurs ne ddaignaient pas les prsents des pirates et leur facilitaient le ravitaillement. Lorsque la piraterie dclina Madagascar, le meilleur des administrateurs de Bourbon, Desforges-Boucher, leur fit obtenir des lettres de grce condition qu'ils vinssent s'tablir d a n s l ' l e . Des ecclsiastiques ayant protest, dans la crainte sans doute de voir contaminer les murs de leurs ouailles, le gouverneur s o u m i t le cas aux directeurs de la Compagnie Paris, qui r p o n d i r e n t , en 1722, par une verte semonce l'gard des prtres, d c l a r a n t qu'ils trouvaient ce cas de conscience singulier , que, s'ils s'y obstinaient, on pourrait bien envoyer d'autres ecclsiatiques leur place . Ils ne doivent pas ignorer, concluait la lettre, que les meilleurs habitants de Bourbon ont t des forbans. C'est en partie la crainte de voir les forbans les quitter pour installer leur quartier gnral Maurice, alors dserte, qui poussa les habitants de Bourbon rclamer l'occupation de l'le sur. Les pirates amnistis formaient, en effet, une partie importante

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de la population et particulirement utile. Habitus la dure, dfenseurs hors ligne en cas d'attaque trangre, ils taient aussi apprcis pour leur dbrouillage, leurs connaissances de la charpente et de diverses professions. Marins de mtier, ils contriburent maintes fois ravitailler la colonie et lui amenrent, de Madagascar, les premiers esclaves pour ses plantations naissantes de tabac et de caf. Les pirates rests Madagascar furent somms plusieurs reprises de se rendre Bourbon. La plupart accejj> 'erent. Les autres furent dtruits ou durent s'enfoncer dans l'intrieur. C'est ainsi que la colonie de Bourbon, jeune arbuste vigoureux, touffait autour d'elle tout ce qui aurait pu gner sa croissance. La hardiesse et le got des lointaines entreprises, qui lancrent plus tard les Runionnais aux quatre coins de la mer des Indes, sont sans doute un hritage des anctres pirates de ces premiers temps. Il y avait encore, au nord de Madagascar, un autre archipel dont nous n'avons pas parl, celui des Seychelles, qu'on appelait alors les Sept-Surs. Elles taient dsertes et les histoires de pirates n'en font pas mention. Mais les pirates, gens discrets, ne les ignoraient pas. et nous les retrouverons dans notre dernier chapitre. rai ri<Wf t

CHAPITRE XVIII LE MARCH DU PAVILLON NOIR

Histoire de Burgess et de Halsey

La piraterie au x v m e sicle ne prsente plus de figures originales comme Avery, Misson et Kid. La priode des initiateurs est passe; certaines illusions ne sont plus de mise; le trafic est aussi mieux gard. Si les pirates se qualifient maintenant gentilshommes de fortune , ce ne sont pas des gentilshommes, mais des marins braves et rudimentaires, et leurs aventures sont, leur niveau, confuses et mdiocres. Madagascar cette poque n'est plus la grande terre sauvage et inconnue. On s'y rend couramment d'un repaire l'autre. Les colonies pirates sont bien installes et les commerants entretiennent avec elles un trafic rgulier. La piraterie vieillit. Elle a pris ses habitudes et s*est fait des relations dans le pays. Mais les forbans restent des forbans, et, cette poque, leurs bandes sont particulirement anarchiques et mal leves. A frquenter ces fauves, on risque souvent sa peau. A moins qu'on ne devienne fauve soi-mme. Ce fut le cas de Samuel Burgess. N New-York, il avait reu, dit Johnson, une bonne ducation et navigu dans les eaux amricaines. H entra en rapports avec un armateur, Frdric Phillips qui faisait le commerce avec les pirates de Madagascar. Par got du profit ou de l'aventure, Burgess e m b a r q u a s u r un d ses navires comme second. Le bateau sombra dans la baie de Saint-Augustin et Burgess vcut dix-huit mois parmi les peuplades mahafaly qui Entretinrent de bons rapports avec lui. Il y prit le got de la vie

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sauvage et serait rest volontiers parmi eux. Mais, un navire pirate tant venu sur la rade, le roi du pays le fora s'embarquer. Un blanc tait toujours et malgr tout un sujet de trouble, soit par son ignorance des coutumes, soit par l'influence qu'il pouvait acqurir. C'est ainsi que le bucolique Burgess, qui* voulait finir sa vie comme pasteur de bufs dans le pays des pines, fut contraint par la raison d'tat de se faire pirate. Il pirata donc quelque temps consciencieusement sur les ctes de l'Inde. Mais, ayant fait de riches prises, il retourna en Amrique et songea utiliser srieusement son exprience. Il pousa une parente de son armateur et obtint le commandement d'un navire, le Pernbroke, qui faisait le mme trafic dans les mmes parages. Aprs avoir achet de l'ivoire la cte d'Afrique, il commera avec les pirates dans tous les repaires malgaches, SaintAugustin, Bombetouke, Sainte-Marie, Matitane, leur vendant des liqueurs, des tissus et des armes contre de l'argent et des esclaves. Il leur servait aussi de transporteur et ils payaient trs gnreusement . Comme ancien collgue, il jouissait d'une certaine considration parmi les forbans et ses affaires en profitaient. Il rentrait de temps autre en Amrique amener les esclaves et prendre des marchandises. Son premier voyage lui rapporta 5.000 livres; le second 10.000 et 300 esclaves; au troisime il disposait de deux bateaux et ramena des pirates qui avaient accept le pardon du Commodore Littleton. Ceci se passait en 1703. De pirate devenu honnte commerant, Burgess semblait avoir devant lui un bel avenir de bourgeois pansu et bien considr. La traite des ngres tait alors un trafic en plein essor, h a u t e m e n t honorable et patriotique. D'ailleurs, pour Burgess, ce n'tait qu'un accessoire, sa spcialit tant le trafic avec les hors-la-loiMais prcisment ce commerce l'enseigne de la tte de m o r t tait quelque peu suspect aux autorits, qui p r e s c r i v a i e n t ce moment, au moins sur le papier, la destruction des pirates. Burgess eut des ennuis, fut emmen par les vaisseaux de guerre a n g l a i s , d'abord Madras, puis Londres. Jug, il fut acquitt, mais il n'tait plus qu'un chmeur, qui devint bientt u n m e n d i a n t . Quelque temps aprs, nous le retrouvons comme second, assez

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aigri, bord du Neptune, capitaine Miller, partant d'cosse pour Madagascar. Le navire, peut-tre sur les indications de Burgess, se rendit Foulpointe o se trouvaient alors la troupe du pirate Halsey. Ouvrons ici une parenthse pour prsenter ce nouveau hros. John Halsey, n Boston, et ejmploy d'abord comme corsaire contre les Franais sur les bancs de Terre-Neuve, se rendit ensuite dans l'Ocan Indien avec le pieux dessein de n'y pirater que contre les infidles, Indiens et Arabes. Mais ses randonnes vers Malacca furent assez dcevantes et il se rsigna prendre tous les navires, sans distinction de religion, qu'il plairait la Providence de lui envoyer. Les noms de ses principales prises, le Buffalo, YEssex et le Rising Eagle ne rendent pas en effet un son trs oriental. Il s'installa avec son riche butin sur le Rising Eagle et se rendit Foulpointe o eut lieu le partage. Certains passagers de YEssex, bien traits par Halsey, avaient convenu de le ravitailler rgulirement. Ils obtinrent du gouverneur de Madras l'autorisation de se rendre Madagascar sous le prtexte de racheter bas prix aux pirates les objets que ceux-ci leur avaient enlevs . Ils armrent dans ce dessein un petit navire3 le Greyhound, qui se rendit Foulpointe et fit avec les forbans de fructueuses affaires. C'est ce moment que le Neptuney capitaine Miller, second Burgess, avec 26 canons et 54 hommes, vint s'ancrer dans la rade. L'intention premire du capitaine tait de charger des esclaves pour Batavia. Mais, s'apercevant que les pirates faisaient le commerce avec le Greyhound < sans discuter les prix , il prfra dbiter c contre espces l'eau-de-vie de France, le vin de Madre et la bire anglaise dont il avait des stocks abondants, marchandises qui (( convenaient tout particulirement aux pirates. Du coup, les achats de toiles aux gens du Greyhound furent arrts, ce dont ceux-ci conurent un tel dpit qu'ils commencrent insinuer Halsey que le Neptune pourrait tre une bonne prise. Halsey rpugnait un tel coup envers de loyaux commerants ciu* mettaient leur confiance dans l'honntet des pirates et il entrevoyait bien ce que les gens du Greyhound, aveugls par l'es-

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prit de concurrence, ne concevaient pas, c'est que ses compagnons, une fois dchans, ne s'arrteraient pas en si bon chemin. Mais, sur ces entrefaites, un cyclone survint et fit sombrer les trois vaisseaux des pirates, qui taient toute leur flotte. Ds lors, 1a. prise du Neptune s'imposa eux comme une ncessit professionnelle. Ils s'entendirent aisment avec Burgess, qu'ils connaissaient pour un ancien collgue et qui tait en mauvais termes avec le capitaine Miller. Le cyclone ayant dmt le Neptune, Burgess, sous prtexte de rparations, envoya la plus grande prtie de l'quipage dans les bois pour couper des arbres et insinua au capitaine l'ide qu'il serait bon d'aller surveiller les travaux. Miller, sans mfiance, se rendit donc terre et fut invit par Halsey manger un aloyau de buf et boire un bol de punch l'arak . Le capitaine se rendit ce festin, avec son subrcargue et y trouva une vingtaine de pirates. L'un d'eux, un certain Emmy qui avait t batelier sur la Tamise , ne se mit pas table avec les autres et resta accroupi dans un coin, roul dans son manteau en grognant qu'il avait la fivre. Le dner fini, Halsey sortit, disant qu'il allait ordonner un divertissement. Emmy se leva alors et, tirant de sa ceinture les pistolets que cachait son manteau, il les braqua sur la poitrine du capitaine, pendant que d'autres pirates arrivaient avec des espingoles. Le capitaine ainsi fait prisonnier, on se saisit aisment de l'quipage dispers dans les bois. Burgess convainquit les hommes rests bord que toute rsistance tait inutile. Les traitants du Greyhound furent trs satisfaits de voir dtruire la boutique d'en face. Mais deux jours plus tard, aprs avoir rquip provisoirement le Neptune avec ses petits mts, les forbans s'emparrent du Greyhound et reprirent tout l ' a r g e n t que les trafiquants leur avaient pirat. Puis Halsey, qui ne manquait pas d'humanit, fit placer sur ce petit navire dix barriques de Madre et deux d'eau-de-vie et le remit au capitaine Miller avec une quinzaine d'hommes. Les pirates conservrent le reste de l'quipage, compos de jeunes garons propres les suivre dans leurs entreprises . Mais le Neptune avait apport trop de boissons, et les orgies,

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combines avec les fivres, eurent bientt raison de la plupart de ces jeunes matelots, moins endurcis que les pirates. C'tait la saison des pluies, ces trombes d'eau tide qui noient la cte Est au milieu de la fort spongieuse et des marais. Halsey lui-mme n'y rsista pas. Il mourut avant d'avoir pu achever de remettre le navire en tat et de repartir vers le souffle gurisseur du large. Brave, courtois envers ses prisonniers, Halsey tait aim de ges compagnons; il laissa aprs lui d unanimes regrets. On lui fit des funrailles nationales avec, sur son cercueil, le drapeau anglais, son pe et son pistolet. Les prires de l'glise d'Angleterre furent dites. Puis on tira autant de coups de canon qu'il avait d'annes, c'est--dire quarante-six, et on termina la triste crmonie par trois salves de mousqueterie anglaise et par une de mousqueterie franaise . Un tombeau lui fut lev dans une clairire au milieu d'un champ de pastques et entour d'une palissade, afin d'tre l'abri des sangliers . Halsey avait nomm Burgess son excuteur testamentaire, avec charge de veiller sur sa femme et ses enfants. A la saison des pluies suivantes le Neptune, remis neuf, tait prt prendre la mer. A ce moment un autre cyclone survint et le mit la cte. Les pirates se dispersrent. Burgess se rendit Sainte-Marie, puis la baie de Bombetouke o il resta prs de dix ans, pratiquant de petits commerces d'une rade l'autre. Avec des samsams , qui taient de petites perles de verre rouge, il se procurait des esclaves qu'il vendait en Arabie. Il semble avoir lu dfinitivement domicile sur la cte malgache, bien qu'il s'y portt Bial et y ft devenu borgne. Son caractre tait maintenant difficile. Le roi, qu'il avait injuri, l'invita un soir dner et lui fit boire beaucoup d'hydromel qu'on suppose avoir t empoisonii, car il tomba malade peu aprs et mourut . Il confia tout son bien au second d'un navire qui tait de passage pour qu'il remis sa femme et ses enfants dont il ne s'tait gure souci

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CHAPITRE XVIII

UN ESSAIM DE PETITS PIRATES :


Thomas White, Bowen, Howard et leurs compagnons

Il y a des pirates moyens comme des bureaucrates moyens. Sans doute, pour tous ceux qui sont partis et qui ont rompu les ponts dans le vague dsir de s'chapper eux-mmes, les naufragesf les abordages, les partages de prises, les abandons sur les plages dsertes, les fivres, les orgies, les querelles bruyantes et la mort toujours proche peuvent exciter quelque temps l'imagination et Tamour-propre. Ils ne suffisent pas crer une personnalit qui en manque et un pauvre homme restera toujours tel, qu'il soit pirate ou sous-chef de bureau. C'est le mystre de la grce. Le petit peuple des pirates est indistinct et confus comme la foule des pingouins humains qui grouillent 6 heures du soir devant la gare Saint-Lazare. C'est pourquoi l'histoire prfre les grands hommes, matire plus dcorative et moins embrouille. White, Bowen, Howard et leurs compagnons furent de bons pirates moyens dont les aventures s'entremlent, sans grand relief et sans qu'il soit facile d'en dgager la biographie de chacun, dont les dictionnaires encyclopdiques de l'avenir pourraient d'ailleurs parfaitement se passer. Mais ils donnent, par leur mdiocrit mme, une bonne ide des travaux et des hasards de la piraterie. On en tirerait aisment une Vie quotidienne des pirates pour une collection intitule Petits mtiers d'autrefois . Thomas White, n Plymouth o sa mre tenait un cabaret, servit d'abord dans la marine royale, puis devint capitaine au service d'un ngrier des Antilles. A son troisime voyage (celui

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qui est toujours fatal dans les chansons), il fut fait prisonnier par des pirates franais qui se rendaient dans la mer des Indes. Le navire s'choua dans le sud-ouest de Madagascar., sur les rcifs du pays Mahafaly o prit la plus grande partie de l'quipage. White et deux autres marins anglais prisonniers, Boreman et Bowen, s'emparrent du canot et, nageant avec des'dbris d'avirons et des douves de tonneaux, gagnrent la baie de Saint-Augustin. Le roi du pays qui parlait un bon anglais les reut aimablement. et les entretint pendant un an et demi au bout desquels, un bateau survenant, il fut heureux de se dcharger des devoirs de l'hospitalit en les remettant au commandant, qui tait un pirate et les accueillit fort civilement. II semble qu'ils n'aient pas hsit longtemps le seconder dans sa coupable industrie. Ils firent une capture l'entre du golfe Persique. Le capitaine tant mort, ils se retirrent Mayotte o ils changrent leur navire, trop vieux, pour un autre qu'ils trouvrent l'abandon et rafistolrent. Puis ils se dirigrent vers la pointe nord de Madagascar. Un peu avant d'atteindre le cap, ils aperurent un navire qui contournait l'le, venant de l'est. Ils se donnrent mutuellement la chasse, ce qui ne tarda pas les mettre bord bord. Ils se hlrent l'un l'autre pour connatre leur nationalit et rpondirent en mme temps : Gens de mer . C'tait l'euphmisme dcent dont on usait en pareil cas. S'tant ainsi reconnus pour des nationaux de ce pays, le plus vaste du monde et o les frontires sont inconnues, ils fraternisrent et se racontrent leurs aventures. Le bateau rencontr, dont on ne donne pas le nom, avait t un navire franais presque honnte, puisqu'il se contentait d'apporter du rhum de la Martinique aux pirates de Fnrive et de leur acheter des esclaves. Alors qu'il tait sur cette rade, dix pirates, commands par Georges Booth, taient monts un jour bord pour acheter divers objets. En ralit ils avaient fait serment de s'emparer du navire ou de mourir. Serment prt sur la Bible et qu'ils ne pouvaient transgresser sans sacrilge. De son ct, le capitaine Fourgette connaissait ses clients et se pr-

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para les fouiller. Au premier qui monta sur le pont, il trouva des pistolets dans les poches. Les autres, rests dans le canot, feignirent une vertueuse indignation et parlrent de casser la tte leur compagnon. Fouills un un, ils russirent, nanmoins introduire quatre pistolets bord. C'tait peu, car il y avait vingt matelots et autant d'armes au rtelier, ce que Booth repra tout de suite. Mais il avait son plan. Les pirates furent invits dner bord. Pendant le repas, Booth, prtextant un besoin pressant, monta sur le pont, s'approcha du plat-bord et, saisissant tout coup les armes au rtelier, il cria Hurrah et tira un coup de pistolet. A ce signal, les pirates surgirent, prirent les armes et tinrent l'quipage en respect. Seul le capitaine tenta de rsister, mais il n'avait qu une fourchette en argent et dut vite mettre bas cet armement improvis. On le descendit terre avec ses papiers, de l'eau-de-vie et de la poudre. Les pirates partirent avec le navire pour se rendre Bombetouke. C'est en chemin qu'ils rencontrrent White et Bowen. Les deux quipages dcidrent de prparer une expdition n commun et relchrent Bombetouke pour y faire leurs provisions. A ce moment parut dans la baie un grand navire. C'tait un ancien vaisseau de guerre franais de 50 canons que les Anglais avaient pris, baptis le Speaker et transform en ngrier. Il venait chercher une cargaison d'esclaves pour la Jamaque. Son capitaine tait un tout jeune homme sans exprience, Les pirates envoyrent des canots pour prendre langue, mais le capitaine fit tirer sur eux et son tir arrosa quelque peu les villages d'alentour. Le roi, indign, voulut se refuser tout commerce avec le navire. Mais les pirates, qui avaient leur ide, insistrent auprs de lui pour qu'il revnt sur cette dcision. Dans n o s pays, dirent-ils, on tire toujours une salve de coups de canon en signe de bienvenue, et c'est par erreur qu'il y avait des boulets. Ils se concilirent ainsi les bonnes grces du capitaine qui put tablir son magasin sur la plaj^^7gA e; ter esclaves et provisions. Les pirates allaient et venaie^^armi l^\gens du Speaker, tchant

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d'obtenir des renseignements. Ils apprirent ainsi d'un certain Hugh Man qu'il n'y avait que 40 hommes bord. Moyennant 100 livres, Man consentit les aider en mouillant les amorces des armes feu. Ils invitrent alors le capitaine venir manger le lendemain avec eux un cochon rti. A la fin du repas, rditant l'aventure prcdente, Bowen sortit un instant, puis revint en braquant deux pistolets sur la poitrine du capitaine, et lui criant qu'il tait son prisonnier. Les matelots, qui buvaient du punch avec les pirates, furent capturs en mme temps. On russit obtenir de l'un d'eux le mot de passe pour monter bord. C'tait Coventry . Vingt-quatre pirates monts sur une chaloupe accostrent le navire, et, tant hls, rpondirent Coventry . Fort bien! dit le second; mais apercevant un second canot il demanda ce que c'tait. C'est la provision d'eau , rpondit l'un, pendant qu'un autre disait : C'est la provision de viande. Du coup le second fut alert. Aux armes, mes gars ! cria-t-il. Ce sont les pirates! Il mit le feu la mche d'un canon; mais cette mche, mouille par Hugh Man, ne brla pas. Les pirates montrent l'escalade et se rendirent matres du navire sans perdre un seul homme. Ils mirent le capitaine bord d'un de leurs petits bateaux avec les hommes qui voulurent le suivre, au nombre desquels fut Hugh Man qui avait reu ses 100 livres et que nul ne souponnait. Mais le pauvre capitaine, inconsolable de sa msaventure, mourut en arrivant Anjouan. Les pirates du Speaker compltrent leur quipage et leur armement avec les paves et partirent croiser le long de la cte d ' A f r i q u e . Malheureusement, descendus t e r r e Zanzibar pour y faire des vivres, peut-tre un peu brutalement, ils furent assaillis par les Arabes et durent battre en retraite aprs avoir perdu une vingtaine d'hommes, entre autres Booth qui les c o m m a n d a i t . Ils lurent Bowen comme capitaine et nommrent quartier-matre chef un homme dont on devait entendre parler plus tard, Nathaniel North. Ils se rendirent ensuite la cte de Malabar et y firent de [ il 1 . *

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bonnes prises. Aprs quoi, ils voulurent regagner leur repaire de Madagascar. Mais les vents furent contraires et ils naviguaient la diable, ayant sans doute trop gnreusement ft leurs succs. Si bien que, ayant manqu Madagascar, ils vinrent s'chouer sur un rcif de l'le Maurice et y perdirent leur bateau. Le gouverneur hollandais de l'le (on tait en 1701) offrit ces pauvres naufrags la plus touchante hospitalit. Il logea mme Bowen chez lui < et le complimenta (on se demande vraiment de quoi?). t Trois mois aprs, ayant achet une chaloupe qu'ils convertirent en sloop, ils prirent cong du gouverneur en lui faisant cadeau de 2.500 piastres et des paves de leur navire. Le gouverneur les ravitailla abondamment et leur fit promettre de revenir. Ils atteignirent cette fois Madagascar (dans la longueur, c'est plus difficile manquer) l'embouchure de la Matitane et, lasss des aventures de mer, ils dcidrent de s'y retirer et de vivre de leurs rentes. Ils btirent deux forts l'embouchure, l'un vers le large, l'autre vers l'intrieur, et une petite ville entre les deux. Puis ils chourent le sloop et s'installrent pour l'ternit. Naturellement, ds qu'ils eurent fini de construire, ils ne surent plus quoi faire et ne pensrent qu' reprendre la mer. L'administrateur de la Matitane, aujourd'hui, quand il a ferm son bureau, peut lire des journaux de France peine vieillis, tudier l'arabicoHialgache ou veiller la greffe de ses papayers (1). Mais les pirates n'avaient aucune ressource intellectuelle, ignoraient le violon d'Ingres et rpugnaient profondment toute besogne agricole. D'o leur infriorit du point de vue de la colonisation compare. Ils songeaient remettre flot le sloop chou quand la Providence (ou le diable) leur pargna ce travail. Un beau jour, un navire vint mouiller l'embouchure de la nvire. C'tait le Speedy Retum, de la Compagnie cossaise des Indes orientales qui venait chercher une cargaison d'esclaves. Les pirates virent avec joie le capitaine et une grande partie de
(1) Ces lignes ont t crites avant les tragiques vnements du 30 mars 7 qui ont boulevers cette rgion.

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son quipage aller terre. Bowen et quatre de ses compagnons se rendirent alors bord dans une pirogue. Le navire n'tait pas gard. Les matelots qui taient rests prparaient la cale pour les esclaves. Il n'y avait sur le pont que le matre, le contrematre et un marin, vaquant des occupations .diverses. Les pirates grimprent au flanc du bateau et, surgissant sur le pont, chacun avec un pistolet et un grand couteau, ils menacrent les trois hommes de les tuer s'ils ne se retiraient immdiatement dans l'entrepont. On ferma les coutilles, puis le signal convenu fut fait aux forbans rests terre. Quarante d'entre eux vinrent immdiatement occupr le bateau. Ainsi fut pris le Speedy Return> sans coup frir et sans effusion de sang. Cet exploit eut, en cosse, une conclusion imprvue. L'quipage d'un innocent navire, le Worcester, qui arrivait des Indes orientales, fut accus, par suite d'un malheureux concours de circonstances et d'inimitis particulires, d'avoir pris le Speedy Retrn et massacr ses hommes. La torture et la crainte de l'enfer, que les ecclsiastiques brandissaient pour les terrifier, amena certains des matelots avouer tout ce qu'on voulut, r a j o u t a n t mme des dtails sanguinaires. La foule, hurlante, battait les portes du Tribunal, menaant les juges qu'on trouvait trop lents. Ce fut un hourrah! immense quand les infortuns marins du Worcester furent conduits la potence sur la plage de Leith. Pendant ce temps Bowen avait mis le cap sur l'le Maurice, dont il avait gard le plus charmant souvenir. Mais, dcouvrant en rade quatre ou cinq vaisseaux, il fit prudemment demi-tour et regagna Madagascar, la baie de Saint-Augustin. Les p i r a t e s apprirent l qu'un autre forban, Howard s'tait empar rcemment d'un bateau de la Compagnie des Indes, le Prosperous et se trouvait sur la cte nord-ouest. Ils dcidrent, de le r e c h e r c h e r pour lui proposer une alliance leur permettant de t e n t e r un gros coup . Ils le joignirent enfin Mayotte pour la Nol 1702. L'alliance fut accepte et, pour la sceller, ils s'emparrent en commun d'un navire de la Compagnie, le Pembroke, dont le capitaine avait eu la fcheuse ide de relcher Mayotte pour faire de l'eau.

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Ils pillrent ce navire, prirent avec eux le capitaine et le charpentier, dont ils avaient besoin et laissrent aller le bateau et l'quipage. Puis ils prparrent leur croisire aux Indes. Une difficult surgit ce moment. Qui aurait a son bord le capitaine du Pembroke, le seul navigateur instruit dont ils disposassent? Les deux quipages se disputrent ce sujet et faillirent en venir aux mains quand quelqu'un proposa un expdient ingnieux, savoir de l'assommer d'un coup de maillet sur la tte. Cette manire pratique de rtablir l'galit par le nant reut l'approbation gnrale. Seul Bowen s'y opposa et russit convaincre son quipage de laisser le capitaine bord du navire de Howard o il se trouvait alors. Les deux navires partirent donc et croisrent sur la route d'Arabie aux Indes. Ils s'emparrent de divers btiments arabes, vendirent les uns des marchands de marrons de Radjapoura et abandonnrent les autres la drive aprs leur avoir enlev tout ce qui tait utilisable, y compris les ancres et les chanes. En fin d'expdition, ils rencontrrent nouveau le malheureux Pembroke et le pillrent une seconde fois. Ils brlrent alors leurs vaisseaux qui tait en mauvais tat (la consommation de navires, aux mains de tels gens, tait effrayante) et se transportrent sur une de leurs prises qu'ils nommrent la Dfiance. Puis ils firent voile pour Maurice, o ils restrent quelque temps, y menant une vie extravagante . Ils pchrent un jour une grande quantit de poissons nomms les happeurs rouges , que Bowen savait tre vnneux. Il recommanda ses gens de ne pas en manger. Mais, comme l'ancre dans un port chacun est son matre, personne ne suivit cet avis. Alors Bowen eut un geste tonnant de camaraderie : il en mangea aussi, prfrant tre empoisonn que de leur survivre seul . Johnson explique vrai dire qu'il craignait d'tre pendu par les Hollandais s'ils l'avaient trouv isol et sans dfense. Ils se gorgrent donc de poisson, car ils ne faisaient rien demi tenaient braver le sort. Bientt aprs ils enflrent d'une faon effrayante. Le lendemain matin quelques colons qui venaient bord apporter des vivres trouvrent les pirates rpandus sur le

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pont, gonfls et gmissants. Voyant des poissons terre et comprenant de quoi il s'agissait, ils leur conseillrent de boire beaucoup de liqueurs fortes. Les pirates excutrent de suite l'ordonnance, qui n'taient pas pour leur dplaire , et furent rtablis, sauf quatre d'entre eux. On n'ose supposer que cs derniers fussent partisans du rgime sec. Il y avait trois mois qu'ils taient Maurice, ayant mis leur navire en carne pour nettoyer la quille et la graisser et y constituant leurs provisions, quand le gouverneur leur fit dire un beau matin de prendre au plus vite la mer. On lui avait signal l'arrive prochaine de navires de la Compagnie des Indes. Ils htrent donc leurs prparatifs et mirent la voile pour Madagascar. Leurs provisions n'tant pas termines, ils s'arrtrent en chemin l'le Mascareigne. L Bowen et quarante de ses hommes, peut-tre amollis par leurs loisirs de Maurice, dcouvrirent brusquement la douceur de vivre. Ils dclarrent qu'ils en avaient assez de la piraterie et n'iraient pas plus loin. Ils se concilirent les bonnes grces du gouverneur force de cadeaux. Cette conversion la vie rgulire ne porta pas chance Bowen. Six mois aprs, il fut pris de coliques sches et mourut. Il fut enseveli dans la brousse, car les prtres ne permirent pas son inhumation en terre sainte; non comme pirate, mais comme hrtique. Lorsque Bowen les quitta, les pirates de la Dfiance l u r e n t North capitaine, comme nous le verrons plus tard, et se r e n d i r e n t Fort-Dauphin. L une trentaine de matelots allrent terre. Mais le vent tant devenu fort pendant la nuit, le navire fut oblig de drader et ne put rentrer dans l e port. Le l e n d e m a i n les matelots qui taient la pointe de Taolankara, sous les cocotiers claquant au vent, n'aperurent plus que la mer vide et moutonneuse et se virent abandonns dans ce pays sauvage, qui a v a i t t fatal tant d'Europens. Mais ils en avaient vu d'autres et ne perdirent pas c o u r a g e . White, bien clips depuis longtemps par ses camarades, tait parmi eux et prit le commandement. La chaloupe qui les a v a i t

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terre fut amnage et, supposant que le navire avait la baie de Saint-Augustin, ils n'hsitrent pas s ' y rendre avec leur embarcation non ponte, malgr la mauvaise rputation des vents et des rcifs de l'extrme-sud. Hlas ! SaintAugustin, pas de navire! rien que des indignes hostiles. Ils se rendirent alors Bombetouke o le navire n'tait pas non plus, mais o le roi, qui les connaissait, leur fit bon accueil. Ils y restrent quinze jours saler de la viande et faire de l'eau et repartirent de repaire en repaire, la recherche de leur vaisseau fantme. Ils faisaient ainsi peu peu le tour de l'le, avec une conscience digne d'un meilleur succs. C'tait la saison o l'aliz a le plus de force et ils ne purent, par ce vent contraire, arriver doubler l'extrmit nord de l'le. Ils relchrent donc dans une petite baie voisine. Certains des pirates, impatients, voulurent gagner la cte Est par la voie de terre. On leur fournit des vivres et on les accompagna pendant la premire journe de marche. White retourna la baie de Bombetouke et occupa ses trois mois d'attente ponter sa chaloupe. Des pirates, chasss des Comores par la prsence de navires de guerre, arrivrent alors sur un boutre. White les incorpora . son quipage. La bonne saison pour les vents tant venue, ils essayrent nouveau de franchir le cap d'Ambre. Mais cette fois c'tait le courant qui tait trop fort. Ils durent donc relcher encore un mois dans une baie voisine se nourrissant de poissons et de sangliers . Enfin Eole et Neptune daignrent leur sourire. Ils passrent le cap et longrent la cte Est. Bans la premire baie qu'ils visitrent ils trouvrent un fragment de veste qu'ils reconnurent pour tre celle du charpentier de leur navire, un de ceux qui taient partis par terre. Comme dans cette partie de Madagascar, le sol est rocailleux, ils supposrent qu'il s'tait servi de ce morceau d'toffe pour s'envelopper les pieds. En fait on n'entendit plus parler de ces hommes que intrieur sauvage de la Grande lie avait absorbs jamais. A Antalaha le roi les reut aimablement et leur fournit des vivres, et ils atteignirent enfin l'le de Sainte-Marie. L ils trouvrent une lettre < l'adresse de tous les Europens , c
amens relch

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crite par un de leurs anciens officiers. Elle les avisait de bien se tenir sur leurs gardes et de ne pas trop se fier aux indignes, qui, en diverses circonstances, avaient agi tratreusement. Ils y apprirent surtout des nouvelles de leur navire. Il avait t emmen par des Arabes, comme nous le raconterons plus tard. Mais North et ses hommes taient installs Fnrive. Un Malgache pilota les pirates de White vers cette rade o ils purent enfin embrasser leurs compagnons. Leurs parts de prise avaient t honntement mises de ct et leur furent donnes. White, bien lest d'argent, se sentit alors en proie au mal du pays. Il acheta la chaloupe aux autres pour 400 piastres et, avec quelques-uns de ses camarades, retourna Bombetouke, comptant y trouver une occasion de retour en Europe. Il y rencontra, en fait, un petit navire de 50 tonnes, Y Hrault, arm de six canons, dont les pirates s'taient empars l'embouchure de la Matitane. C'tait un navire franais; les pirates, auxquels se joignaient quelques naufrags, avaient suppli le capitaine de les rapatrier. Le capitaine qui connaissait d'autant mieux les forbans qu'il avait servi lui-mme sous les ordres de Bowen, refusa. Il craignait fort justement qu'une fois bord ils ne s'emparassent du navire, d'autant que la guerre avait repris entre la France et l'Angleterre et que ce n'et pas t considr comme un acte de piraterie de la part de marins anglais. Mais il ne dut pas faire assez bonne garde de sorte que les pirates, pousss bout, taient parvenus s'emparer du bateau. White les persuada sans peine de se joindre lui et ils le nommrent capitaine. Ds qu'il se retrouva les pieds sur le pont d'un vrai navire, le dcouragement le quitta et la nostalgie de l'Europe s'vanouit. Il ne pensa plus qu' faire de nouvelles prises, comme un milliardaire pour qui la vie n'a plus de got qu'en gagnant de nouveaux dollars. White s'embusqua dans une rade auprs du dtroit de Bab el Mandeb et pilla huit navires, dont quelques-uns fort grands et portant une riche cargaison. Il revint alors Madagascar, s'installa dans la rgion de FnriveFoulpointe, fit le partage dn butin, btit une maison, acheta du btail et mit son bateau en

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pour la saison suivante. Puis il entreprit une nouvelle campagne et revint son repaire. Aprs quoi, n'ayant plus rien dsirer en ce bas monde, White tomba malade de la dysenterie et mourut dans les meilleurs sentiments. Il nomma trois amis de nationalit diffrente comme tuteurs de son fils qu'il avait eu d'une femme du pays, et demanda que, avec l'argent qu'il lui laissait, on l'envoyt en Angleterre a afin qu'il ft lev dans la religion chrtienne et devnt un meilleur homme que son pre . Quelques annes aprs, un navire anglais tant venu sur rade, les tuteurs s'acquittrent de leur mandat en confiant l'enfant au capitaine qui en prit soin et en fit un homme probe et honnte . Ici s'arrte l'histoire de Thomas White, mais peut-tre pas celle de sa postrit. Nous en reparlerons plus tard.
tat

Finissons-en maintenant avec nos pirates moyens en rapportant les aventures de Howard. Thomas Howard tait un batelier de la Tamise qui, ayant ruin sa pauvre mre veuve et caus divers scandales, fatigu au surplus d'tre marin d'eau douce, s'embarqua pour la Jamaque o il devint pirate. Il apprit la technique du mtier et, en 1702, il tait quartier-matre bord d'un grand vaisseau portugais fAlexander, captur sur la cte de Guine, et qui s'choua Madagascar sur des rcifs, prs d'un lot de la cte sud-ouest, 40 miles au nord de la baie de Saint-Augustin. Pendant que l'quipage tait occup, pour allger le navire, transporter tout son contenu sur l'lot, Howard, rest bord avec onze matelots, s'entendit avec eux pour s'emparer du trsor, le mettre dans le canot et se sauver Madagascar. Le capitaine, Qui tait, malade dans sa cabine, n'entendant plus aucun bruit, monta sur le pont et, les voyant s'enfuir, tira sur le canot deux coups de canon, mais les manqua. Howard et ses compagnons longrent la cte Ouest et tentrent passer le cap d'Ambre pour gagner Sainte-Marie. Comme White ils furent repousses par les courants. D'ailleurs ils aperurent ce moment trois grands vaisseaux de guerre et jugrent

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expdient de se cacher dans une petite baie voisine o ils vcurent de pche et de chasse. Un jour que Howard tait la chasse, ses compagnons, profitant d'un vent favorable, partirent et doublrent le cap d ' A m b r e , emportant le trsor et le laissant se dbrouiller comme il pourrait. Il vcut l quelque temps une vie sauvage et solitaire, puis finit par rencontrer des Malgaches qui consentirent le mener, dans leur pirogue balancier, jusqu' une petite le nomme Ankoala que les pirates frquentaient quelquefois. Pendant ce temps les hommes qui l'avaient abandonn, commands par un nomm Johnson, arrivrent une baie de la cte nord-est, probablement Vohmar. Le roi du pays invita Johnson dner. Mais ses compagnons, mis en got par l'aventure prcdente, en profitrent pour lui fausser compagnie avec le canot, et le trsor. Johnson obtint du roi une pirogue avec des vivres, de l'eau et des sagaies pour les poursuivre . Il longea la cte jusqu' Sainte-Marie {en pirogue, c'est un assez joli exploit) et, apprenant l que ses compagnons s'taient tablis prs de Fnrive, sur le bord d'une rivire dans l'intrieur, il remonta la rivire jusqu' ce village o il sjourna quelques mois . On ne dit pas s'il y rencontra ses lcheurs, quelle fut la cordialit de leur accueil et ce que devint le trsor de Y Alexander. Peut-tre est-il enterr encore dans un coin de brousse i g n o r , recouvert par l'ventail dcoratif des ravenales ou les r a c i n e s puissantes de la grande fort. On se souvient de la prise Fnrive, par Georges Booth et sa bande, d u navire d u capitaine Fourgette. Johnson e m b a r q u a avec eux. Il arriva que le navire relcha Ankoala e t q u ' H o w a r d y fut recueilli. L'histoire ne dit pas non plus comment se passa sa rencontre avec Johnson qui l'avait vol e t abandonn. H o w a r d tait un individu peu commode. Un fait certain, c'est qu'il n'est plus fait ensuite aucune mention de Johnson. U n petit incident clata l avec les indignes. Deux e s c l a v e s de la cargaison des pirates se sauvrent. Le roi refusa de les rendre. Les forbans se rendirent au palais royal (qui devait tre une case en feuilles, ouverte tous les vents) et s ' e m p a r r e n t des

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douze femmes de Sa Majest. Le roi, au lieu de les remercier de Tavoir libr de tant de sujets de querelle, finit par cder, rendit les esclaves et rcupra ses douze moitis. Howard ensuite, aprs diverses aventures, s'tablit dans la baie de Saint-Augustin. C'est l qu'il s'empara du Prosperous, navire de trente-six canons, avec l'aide de plusieurs matelots du bord et aprs avoir tu le capitaine et le second. Ils se rendit ensuite Matitane, puis Sainte-Marie pour y complter son quipage et carner. Il y reut, ainsi que ses camarades, une invitation fort civile d'un colon hollandais, nomm Ort van Tyle, que nous avons dj rencontr dans l'histoire de David Williams et qui les conviait au baptme de deux de ses enfants. Les pirates considraient qu'Ort van Tyle n'tait pas rgulier de vieilles histoires de meurtres couraient sur son compte. Le meurtre, d'une faon gnrale, n'tait pas fait pour choquer le moins du monde les conceptions thiques des forbans, mais comme les victimes avaient t des pirates, la vendetta s'imposait. Ils acceptrent le dner, furent fort bien traits, mais au dessert, remercirent leur hte en s'emparant de lui, en pillant sa maison et en la brlant. Ils auraient pu tuer leur prisonnier tout de suite, mais ils avaient de la justice une ide dcorative et voulaient le traiter aussi bien qu'ils le seraient un jour eux-mmes, en le pendant au bout d'une vergue. Si bien qu'il chappa pendant le trajet dans la brousse, rassembla ses esclaves, attendit en aval de la rivire la chaloupe o les pirates avaient embarqu ses biens, ses femmes et ses enfants et fit tirer sur les forbans. La chaloupe s'choua; les gens du colon se sauvrent et Howard, le bras cass, eut bien du mal rentrer a bord avec ses compagnons. Le Prosperous se rendit alors Mayotte. C'est l qu'il rencontra le Speedy Return de Bowen et qu'ils firent alliance, en tirant chacun quinze coups de canon, tambours battant et trompettes sonnant des deux cts. Ils firent ensuite campagne ensemble sur la cte de Malabar comme nous l'avons vu. Peu aprs, Howard se fixa dans l'Inde, o il pousa une femme du pays. Comme il tait. naturel trs mchant et qu'il la Maltraitait, ses beaux-pxnts f turent.

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CHAPITRE XVIII

LE BON FORBAN NATHANIEL NORTH


Parmi les petits pirates dont nous avons essay de dbrouiller les petites histoires, se dgage une personnalit un peu particulire, celle du sympathique Nathaniel North. N aux Bermudes, fils d'un scieur de long, il avait d apprendre marcher parmi les bottes et les pieds-nus des flibustiers et s'amuser, enfant, avec leur coutelas et leurs pistolets l'ombre du pavillon noir. Enfant de la balle de la piraterie, il l'exera d'abord dans son pays. Vers 1700, il tait embarqu bord du Plican pour faire une croisire dans l'ocan Indien. Ayant des principes religieux, il ne voulait pas prendre de navires europens, mais seulement des boutres arabes. Il n'tait d'ailleurs pas le chef, mais tous les pirates de ce bateau devaient tre pntrs des mmes bons sentiments, soient qu'ils aient t slectionns, soit qu'il les ait convertis. C'tait une pieuse confrrie. Cette croisade de forbans tait, naturellement, dcid faire tout le mal possible aux infidles pour la plus grande gloire de Dieu et leur profit personnel. Les Comores, terres d'Islam, taient pour eux des proies toutes dsignes. Ils firent d'abord une descente la Grande Comore dont ils prirent la capitale. Mais les habitants s'taient sauvs temps, n'oubliant derrire eux que quelques bijoux d'argent et de mauvaises toiles. Alors ils se rendirent Mayotte et, guids par un ancien naufrag qui connaissait le pays, ils entourrent la maison du sultan et l'assaillirent. Le fais du roi, le cimeterre la main, s'ouvrit un chemin travers la masse des pirates, mais finit par succomber sous le nombre.
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Ils parvinrent ainsi jusqu'au sultan, le firent prisonnier et l'entranrent bord. Comme ils avaient la conscience chatouilleuse, ils justifirent leur agression en assurant qu'ils avaient voulu venger des camarades d'un navire ami que les Mayottais avaient .empoisonns quelque temps avant. Le roi eut beau leur affirmer, ce qui tait vrai, qu'il n'tait jamais venu sur rade de navire de ce nom, il ne fut libr qu'aprs versement d'une ranon en chanes d'argent, en provisions et en esclaves. De plus, il dut jurer qu'il n'empoisonnerait jamais plus d'Europens. Ils se rendirent ensuite la baie de Saint-Augustin. L une pidmie svit parmi eux. Ils isolrent les malades dans des cabanes construites sur la plage et leur prodigurent les soins. Nanmoins ils perdirent le capitaine et trente hommes. Puis ils pensrent reprendre le travail et visitrent le navire. Ils s'aperurent alors que les cercles des barriques eau taient rongs aux vers et pourris. On ne pouvait songer commencer une campagne dans ces conditions. Mais le tonnelier du bord tait un homme de ressource. Il s'en alla dans la brousse pineuse avec quelques esclaves mayottais et en rapporta des lianes dont il serra fortement les douves. Les pirates, qui apprciaient la technicit, le nommrent capitaine et North fut fait quartier-matre. Ils firent ensuite l'appel, se comptrent 105, et dcidrent que leur navire serait un navire libre, c'est--dire que tous les hommes, capitaine compris, auraient une part de prise gale. Puis ils firent voile vers la mer Rouge. Ils y rencontrrent deux confrres : le Mocha, capitaine Culliford, que nous avons dj crois dans une autre histoire et le Soldada, capitaine Shivers. Ils coururent sus ensemble un gros vaisseau arabe. Mais l'quipage ayant demand quartier a v a n t que le Plican ait mis un seul homme bord, les autres pirates s 'adjugrent tout le butin qui tait des plus riches : chaque homme eut mille livres en or ou en argent, sans compter les marchandises. Les pauvres pirates du Plican, aprs ce supplice de Tantale, se remirent labourer la m e r dans le golfe d'Oman e t c a p t u r r e n t trois vaisseaux arabes. Ils armrent l'un d'eux, le Dolphin, de

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26 canons, et s'y transportrent, abandonnant le Plican la drive. Ils piratrent encore quelque temps dans le dtroit de Malacca, puis ils gagnrent Sainte-Marie et partagrent le butin qui ne dpassait pas 400 livres par homme. Ils retrouvrent dans cette le Culliford et Shivers qui y menaient la bonne vie depuis leur heureuse prise, alors qu'eux-mmes avaient d longtemps trimer sur la mer sans autant de profit. Un beau matin on dcouvrit, au levant de l'le, trois grands navires qui taient visiblement des vaisseaux de guerre. Les pirates du Dolphin, pensant l'attaque prochaine et craignant que leur bateau ne ft coul, essayrent de le hler terre. Mais, n'y russissant pas, ils y mirent le feu. Ils s'taient trop presss, comme on va le voir. Les trois navires qui les avaient tant effrays appartenaient bien en effet la marine militaire britannique, mais leur chef, le commodore Littleton, tait charg de proposer le pardon aux pirates qui voudraient l'accepter. La plupart des forbans, tant riches, acceptrent et regagnrent leur pays. De ce nombre taient Culliford et Shivers, et aussi le capitaine-tonnelier. North accepta galement le pardon, mais ne s'y fia pas, parce que l'poque fixe pour leur soumission tait dj passe avant que les navires de guerre fussent arrivs . Les lenteurs administratives lui paraissaient machiavliques. C'est l'effet qu'elles produisent souvent aux mes simples. Nombre de ses camarades s'taient dj enfuis de Sainte-Marie et rfugis sur la grande terre. Il dcida de les rejoindre, avec quelques autres, sur le canot du Dolphin o ils entassrent tout ce qu'ils possdaient. Mais un grain les surprit pendant la traverse; le canot chavira et tous furent noys, l'exception de North et d'une femme malgache. North installa la femme sur la quille de l'embarcation renverse. Lui-mme tira sa coupe au ttulieu des vagues pendant quatre lieues et parvint enfin la cte en piteux tat. En le voyant sortir de l'eau tout nu, dit Johnson, les Malgaches eurent peur, le prenant pour un diable marin . Il va sans dire que les Malgaches n'ont aucune ide du diable, mais ils croient

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des tres blanchtres qui vivent au fond de l'eau, les Zazarano (enfants des eaux), dont la vue est le plus souvent un signe de mort. North tait un zazarano trs vraisemblable, d'o la fuite perdue qu'il provoquait devant lui mesure qu'il avanait sur la plage. Finalement une femme (les femmes sont les plus curieuses dans ces cas-l) le reconnut, car elle avait l'habitude d'aller vendre des poulets aux pirates de Sainte-Marie. Tel le bon saint Martin, elle lui donna la moiti de son jupon (c'st--dire le fourreau, qui, comme le sarong malais constitue le seul vtement des femmes de la cte Est). Elle appela grands cris ses compagnons rfugis dans les bois et obtint qu'il ft conduit un endroit o habitaient des blancs, 16 miles de l, une grande marche pour un homme affaibli par une longue natation ! Ces blancs le reurent fort bien et le vtirent. Il les quitta pour s'tablir dans la rgion de Fnrive, chez un prince malgache de sa connaissance, auprs de qui devaient se trouver d'autres pirates. Au bout d'un an survint le navire du capitaine Fourgette, dont nous avons narr la prise au prcdent chapitre. North s'y embarqua avec Booth, puis devint le quartier-matre de Bowen, d'abord sur le Speaker puis sur le Speedy Return. On se s o u v i e n t comment Bowen, fatigu de la mer, dbarqua l'le Mascareigne o il mourut peu aprs. North fut alors lu capitaine. Johnson nous a dcrit la crmonie de son intronisation. Une grande table tait dresse dans la cabine principale. On l'y fit asseoir. A l'autre bout se tenait le quartier-matre qui lui adressa un petit discours : l'quipage, connaissant son courage et son exprience de la mer, lui faisait l'honneur de le choisir pour commandant et lui promettait fidlit et obissance, ne doutant pas qu'il n'agit toujours avec la plus grande bravoure et pour le bien de la Compagnie. Il prsenta alors solennellement un sabre N o r t h , disant : Voici les insignes d e votre pouvoir. Que vos e n t r e p r i s e s soient heureuses pour vous autant que pour nous ! Une salve de canons et de mousqueterie fut alors tire et l'quipage poussa trois hourrahs. Le nouveau capitaine inaugura ses fonctions en ordonnant un punch gnral.

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11 fit ensuite voile vers Fort-Dauphin, mais fut oblig par le v e n t de quitter cette rade, en abandonnant terre Thomas White et ses compagnons. Il longea alors la cte Est, pendant que White le c h e r c h a i t dans l'ouest. Les pirates dbarqurent le butin Fnrive et s'installrent terre, vivant comme des princes souverains . North tait sans doute fatigu des aventures et dcid s'tablir dfinitivement dans le pays. Pour viter toute tentation ses camarades, il dcida de se dbarrasser du bateau et le fit trs humainement. Us avaient fait, au cours de leurs prises, un certain nombre de prisonniers arabes qu'ils avaient laisss bord. North leur conseilla secrtement de profiter de la brise de terre pour s'en aller; sinon ils taient en danger de ne revoir jamais leur patrie. Par une nuit bien noire, ils levrent l'ancre sans bruit et mirent . la voile. Le lendemain matin quelques pirates qui se disposaient se rendre bord pour aller chercher des marchandises furent stupfaits de trouver la rade vide. Ils donnrent l'alarme et vinrent rendre compte North. Celui-ci rpondit que c'tait leur faute; qu'ils auraient d laisser bord assez d'hommes pour empcher les arabes de s'emparer du navire et qu'il n'y avait d'autre remde leur mal que la patience. Certains pirates, qui n'avaient pas la rsignation facile, suggrrent que c'tait peut-tre un accident, que, la rade tant mauvaise, le navire avait peut-tre chass sur son ancre et que la brise l'avait pouss au large. Mais, tant monts sur une colline, ils l'aperurent au loin voguant vers l'est toutes voiles dehors. Il leur fallut donc envisager une installation dfinitive dans la contre. Ils se construisirent des cases quelque distance les unes et les autres et dfrichrent un vaste terrain qu'ils plantrent en manioc, patates et autres plantes vivrires. Ils achetrent du htail et des esclaves et vcurent ainsi la malgache, en bon voisinage, pendant cinq annes. Cette concorde parfaite tait fort remarquable chez des gens aussi rudes, en proie un climat pnible pour le foie et dont la principale distraction aurait d tre de se diviser en clans et de

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se disputer, suivant l'aimable habitude des petites communauts europennes dans les pays chauds. La bonne entente fut maintenue par North, qui tait dcidment un homme exceptionnel. Il rptait souvent, et avec raison, que l'union et la concorde pouvaient seules garantir leur scurit, car les Malgaches, au milieu desquels ils vivaient et qui passaient leur temps se faire la guerre, ne manqueraient pas de profiter de la moindre dissension qui s'lverait entre eux pour leur tomber dessus, les massacrer et les piller. Ce dsir d'harmonie fut pouss si loin que, si l'un d'entre eux venait parler un de ses camarades d'un ton colre ou simplement bourru, il tait rprimand par toute la Compagnie, surtout si ce fait avait lieu en prsence d'indignes, ft-ce d'esclaves. Admirable exemple mditer. Les diffrends, s'il s'en produisait, taient ports devant North, assist d'un conseil des douze. Les indignes furent heureusement surpris des murs pacifiques de ces pirates, car ils avaient eu beaucoup se plaindre de tous leurs prdcesseurs sur cette cte. Ils en vinrent soumettre au Conseil leurs propres diffrends. North, qui avait un grand bon sens et qui tait fort juste , savait leur expliquer les motifs de sa sentence, si bien que le condamn lui-mme s'en allait content. Ils russirent ainsi tablir la concorde entre les tribus autour d'eux et formrent, par la seule force de leur justice, une sorte de Rpublique de Venise assez prospre. Ils pratiquaient largement la polygamie, comme il convenait des chefs indignes de quelque importance. Au bout de trois ans de tranquillit, ils dcidrent de partir en expdition pour chercher des esclaves et du btail. En ralit ils recommenaient avoir la bougeotte et envie de se battre un peu. Ils partirent cinquante, accompagns de trois cents Malgaches portant sur l'paule les bagages, la poudre et les armes. Cette petite arme longea la plage vers le sud, entre la lagune et la mer, sur une dune recouverte de gazon, ombrage de cyccas et de pandanus, dans un paysage de parc anglais o la marche tait facile. De temps autre ils rencontraient un petit village de pcheurs. Ils

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parvinrent ainsi l'embouchure du Mangoro, la plus grande rivire de ces rgions. Les Mangoriens n'avaient gure d'esclaves ni de bufs, mais ils a v a i e n t des ennemis. Ils proposrent North de les aider dans leur guerre; ils laisseraient aux pirates tous les prisonniers qu'ils feraient et leur donneraient en outre cent esclaves et cinq cents bufs sur leur part. North accepta de grand cur, tant pour le p r o f i t que pour la distraction. Les ennemis habitaient un grand village au sommet d'un trs haut rocher. On ne pouvait y accder que d'un ct, par un sentier troit et escarp aboutissant la porte garde par une forte troupe. Le chef des Mangoriens tait d'avis de ne pas s'attaquer cette citadelle fortifie par Dieu lui-mme et qui avait dj caus la mort d'un nombre considrable de ses sujets. Il proposait de la tourner et de piller le pays avoisinant. Mais North, s'inspirant d'une stratgie dj un peu prime cette poque, tenait pour la guerre de sige. Le roi consentit le laisser faire. North investit la citadelle suivant toutes les rgles et envoya aux habitants un messager pour les sommer de se rendre. Ce discours, comme les trompettes de Josu Jricho, excita l'hilarit des habitants. Avant de vous voir planer dans les airs, ajoutaientils, nous ne craindrons rien. Comme il n'tait pas de machines volantes cette poque bienheureuse, North choisit trente Europens qu'il mit la tte de trois cents malgaches, chassa les ennemis du sentier d'accs coups de grenades et parvint la porte du village. Ces portes de villages taient faites soit de gros madriers dans les rgions forestires, soit d'un norme disque de pierre dans les pays dnuds. Les pirates creusrent un tronc d'arbre, le remplirent de poudre qu'ils pilrent fortement puis, protgs par leurs boucliers et leurs fusils, ils le placrent sous la porte et y mirent le feu. Le fracas fut pouvantable et la porte vola en clats. Les assigeants se prcipitrent dans la ville o ils firent un carnage effroyable. Les Europens protgrent tous les gens qu'ils purent, soit par humanit, soit pour sauvegarder leur butin/ A la fin, fatigus de tuer, les Mangoriens se laissrent convaincre

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par les pirates et cessrent le massacre. Ils rduisirent la ville en cendres et emmenrent trois mille prisonniers leur camp. Puis, oublieux de la part prpondrante que North avait eue la victoire, ils lui envoyrent les vieilles femmes, les enfants et les infirmes. Il se rendit auprs du chef et lui conseilla de se tenir sur ses gardes, car il ne saurait demeurer plus longtemps l'alli de gens aussi dloyaux et aussi perfides. Formant ses gens en ligne devant les Mangoriens, il fit dcharger au-dessus de leur tte trois salves de mousqueterie. Tout le monde s'aplatit par terre et le roi lui-mme vint, quatre pattes, lcher les pieds de North, signe de soumission absolue chez les Malgaches, lui demandant son amiti et lui promettant tout ce qu'il voudrait. North lui fit un petit sermon fort bien tourn sur la fourberie, signe d'une me basse et lche , et il annona un chtiment svre. Tous les prisonniers ayant t amens, il les divisa en deux groupes de nombre gal, garda celui o taient les meilleurs esclaves et laissa l'autre au roi. Celui-ci et son peuple admirrent la magnanimit de North. Ils dclarrent qu'ils lui taient reconnaissants de son cadeau, mais plus encore de sa leon et que maintenant ils connaissaient la beaut d'une conduite franche et candide . Nous ne tentons nullement ici la rhabilitation des pirates, mais nous sommes bien obligs de constater qu'on trouvait de tout parmi eux, et mme des professeurs de vertu. North et sa troupe se mirent alors en route pour rentrer chez eux avec leurs bufs et leurs esclaves. Ils rencontrrent en chemin une bande de gens du sud dont le chef, vaincu dans une guerre civile, avait d s'enfuir avec ses notables. Sduit par la droiture de North et la bonne tenue de sa rpublique, ce chef dcida de s'installer auprs de lui. Pour sceller leur alliance, ils se firent frres de sang. La crmonie consiste essentiellement en une lgre incision pratique la poitrine des deux aspirantsfrres. On essuie la plaie de chacun avec un morceau de foie ou de gingembre que l'autre doit manger, aprs des imprcations rituelles contre celui qui violerait le serment. La vie malgache de North et de ses compagnons, consolide

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par les guerres et les alliances, dura encore deux ans. Alors surv i n t Halsey avec un brigantin. La croisire n'avait pas t fructueuse et l'quipage, mcontent, demanda North de devenir son capitaine. North refusa : Halsey, dit-il, est un marin trs capable, auquel il n'y a rien reprocher, ni au point de vue du courage, ni pour son exprience de la mer. Jamais je ne consentirai quant moi prendre la place d'un homme qui n'a pas dmrit. Cette attitude tait d'autant plus remarquable que North, repris par la nostalgie de la mer et du mtier, rsigna ses fonctions de chef d'tat pour s'engager bord du navire d'Halsey comme simple pirate. Il accepta cependant le grade de quartier-matre. Johnson attribue sa dcision un motif plus apparent : lui et ses compagnons vivaient grassement sur leur fonds, en gentilshommes campagnards, mais ils n'avaient plus ni argent liquide, ni vtements et espraient s'en procurer bord de leurs prises. En Mer Rouge, ils s'emparrent d'un vaisseau bord duquel Halsey se transfra, laissant le brigantin North. Les deux navires furent spars par la tempte et North atterrit la Matitane. L, trouvant le brigantin tout rong aux vers et faisant eau de toutes parts, il l'abandonna et s'installa terre. Le roi des Antmoures tait alors parti en expdition de guerre. North noua des relations intimes avec sa sur. Le roi, son retour, se mit en colre, car les femmes de sa famille devaient observer un tabou sexuel l'gard des trangers. Une amende seule pouvait apaiser les anctres. North s'en tira moyennant cent sequins et regagna si bien les bonnes grces de son beaufrre provisoire que celui-ci lui fournit de la main-d'uvre pour construire un bateau de 15 tonnes avec lequel les pirates gagnrent Mananjary. Ils y rencontrrent le Neptune dont, on s'en souvient, Halsey s tait empar quelque temps auparavant avec la complicit de Burgess. North s'embarqua sur ce navire et regagna Fnrive o il retrouva sa femme malgache et ses trois enfants. Mais il ne retrouva pas le calme de se^^ijiq annes pastorales. Inquiet, rong de scrupules, il fit coitstruir^n sloop et ne cessa ds lors m m wt i
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d'entreprendre des voyages maritimes sous des prtextes divers : esclaves aller chercher, marchandises trouver, justice exercer, passagers transporter et mme naufrags sauver. Il promena ainsi sa conscience souffrante ntongil, Mascareigne, Bombetouke, aux Comores, plein de bonnes intentions qui parfois tournaient mal et de projets qui demeuraient des rves. Il tait rest bord du Neptune plusieurs membres de l'quipage cossais qui, par force, vivaient parmi les pirates sans participer leurs noires actions. North entreprit d'en rapatrier deux : le subrcargue, M. Crookshank, et l'enseigne, un certain J. B. pour lequel il avait de l'amiti . Les pirates y consentirent pour le subrcargue, non sans mettre la crainte qu'il ne les dnont, mais ils refusrent de se sparer de J. B. qui tait un bon navigateur, un artiste dont ils apprciaient les talents et un joyeux compagnon. Tout ce que North put faire, ce fut d'emmener J. B. en voyage, en promettant de le ramener. Il vint donc Mascareigne, y dposa le subrcargue en lui laissant un esclave et une jolie somme d'argent, puis revint Madagascar avec J. B. Pour s'excuser de ne pouvoir le librer, il lui fit don de quatre esclaves. Pendant le voyage de retour, North restait mlancolique. Il raconta J. B. qu'il avait obtenu du gouverneur franais de Mascareigne, moyennant un cadeau, l'autorisation d'amener ses enfants dans cette le pour les remettre entre les mains d'un prtre qui ferait leur ducation, car il aimait mieux qu'ils fussent catholiques plutt que paens . Quant lui, il dsirait ensuite se sparer de ses compagnons et se rendre la Matitane pour y finir ses jours dans la pnitence (sans doute avec la sur du roi). Il promit J. B. de lui donner son sloop pour lui faciliter son retour en cosse. Sa soif de dvouement put bientt s'exercer. En arrivant Fnrive, il apprit qu'un vaisseau franais avait laiss quelques hommes en dtresse le long de la cte dans le Sud. Il partit aussitt, longea la plage pendant une centaine de lieues et r e t r o u v a un survivant qu'il ramena chez lui, vtit et nourrit. C'est l, dit Johnson, un acte d'humanit qu'il est bon de signaler tant de personnes qui prennent les dehors de la religion et agissent avec

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plus de barbarie que ceux que l'on considre comme l'opprobre du monde. Il se rendit ensuite Bombetouke, afin d'y acheter des sams a m s pour faire la traite. Puis, on ne sait pourquoi, il gagna Mayotte o il avait particip jadis un exploit peu honorable. Cette le charmante au doux nom crole ne favorisa pas non plus cette fois-l son dsir de paix. Il apprit que les matelots d'un navire anglais, qui y taient descendus terre quelque temps auparavant, avaient t faits prisonniers par les habitants et vendus comme esclaves aux Arabes. Cette infamie appelait une rude justice. North et ses hommes firent une descente dans l'le, incendirent le principal village et ravagrent tout ce qu'ils purent des plantations. Rentr Fnrive, il y trouva ses amis en pleine guerre avec les indignes. Il runit une arme, brla des villages et fit un grand nombre de prisonniers. Les Malgaches s'empressrent de lui demander la paix. Il y consentit, mais peu de temps aprs il fut assassin par les indignes dans son lit, sans que son me et encore trouv en ce monde l'apaisement qu'elle avait cherch par toutes les mers. Les pirates vengrent North cruellement et firent un pouvantable carnage des tratres. Puis ils continurent la guerre pendant sept annes, ne s'arrtant que lorsqu'ils furent matres de tout le pays environnant et que tous les habitants leur eussent jur fidlit et pleine et entire soumission .

CHAPITRE XVIII ENGLAND ET T A Y L O R

North semble avoir t assassin vers 1712. Le rcit mme de sa vie montre dans quelle dcadence tait tombe ce moment la piraterie Madagascar. Les gouvernements, nous le verrons, taient intervenus plusieurs reprises pour rduire les pirates en leur montrant la force et en leur offrant le pardon. Beaucoup regagnrent leurs pays respectifs. Ceux qui taient rests, par mfiance de l'administration ou par habitude de la vie sauvage, n'osaient plus gure aller exercer leur industrie sur les routes maritimes bien gardes. Ils s'taient fixs dans la brousse, petits propritaires ruraux, se risquant parfois dans des expditions de faible amplitude, occups surtout par le commerce et la traite des ngres. Aprs la mort de North et le rtablissement de la paix, ce fut pire. Les forbans furent absorbs par leurs petits trafics locaux et les luttes entre tribus malgaches. La piraterie se mourait dans la mer des Indes. Un vnement lointain vint la ranimer et lui faire jeter ses derniers feux. En 1718, l'le de la Providence, dans les Bahamas, o les pirates des Antilles s'taient forms en Rpublique, fut occupe par ordre du roi Georges d'Angleterre. Les pirates se virent promettre le pardon et, en majorit, l'acceptrent. La minorit insoumise se dispersa comme une vole de charognards, les uns vers les forts Malsaines de l'Amrique centrale, d'autres vers le Brsil ou la Guine, d'autres enfin, retrouvant la tradition, vers les Indes et Madagascar. De ce nombre furent les derniers grands fauves : England et Taylor. Edward England tait contrematre sur un sloop de la Jamaque

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qui fut pris par un pirate et emmen dans l'le de la Providence o il devint pirate lui-mme et capitaine. C'tait un homme intelligent, assez humain par nature, mais trop accessible aux influences et l'habitude. Il tait d'un bon naturel, dit Johnson, ne manquait pas de courage, et l'avidit, qui possde ordinairement ces sortes de gens, n'avait aucun empire sur lui; il avait mme de l'aversion pour les mauvais traitements que l'on faisait aux prisonniers... Mais, s'tant une fois engag dans une socit aussi abominable, il se trouva comme forc de cder la multitude, et de participer leurs indignes actions. Au moment de la grande dispersion, England s'en alla d'abord sur les ctes d'Afrique. Un des premiers btiments dont il s'empara fut le Cadogan, capitaine Skinner. Ledit Skinner rencontra ce jour-l une malchance tragique. Il s'tait autrefois dbarrass temps d'un certain nombre de matelots qui fomentaient une rvolte. Il les avait remis un bateau de guerre pour les rapatrier et avait refus de payer leurs gages. A la premire escale, les matelots dsertrent et, par la suite, devinrent pirates. Ils formaient, pour l'instant, la socit choisie qui se trouvait en croisire avec England. Sitt que Skinner eut mis pavillon bas, on lui ordonna de venir bord en canot. La premire personne qu'il rencontra en arrivant sur le pont fut son ancien contrematre. H! Captain Skinner, s'exclama joyeusement ce ruffian. Vous tes prcisment l'homme que je souhaitais de voir. Je suis votre dbiteur et maintenant je vais vous payer de votre propre argent. Le pauvre homme se mit trembler de tout son corps, et non sans raison, de se voir tomber en de pareilles mains. Le contrematre appela ses compagnons et, parmi les explosions d'une allgresse sinistre, ils se saisirent du malheureux Skinner, l'attachrent une certaine machine appele Vindas , puis le bombardrent de bouteilles de verre dont il fut coup et assomm. L'ayant dli et rappel la vie, ils le firent alors courir autour du tillac en le fouettant aussi longtemps qu'ils en eurent la force et c ' t a i e n t des gaillards vigoureux. Enfin, fatigus, ils finirent par en avoir assez de ce sport et des hurlements de l'infortun. Comme il a

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t un bon matre, dit l'un d'eux, il faut lui faire une douce mort et l-dessus ils le turent. Peu aprs, England prit un sloop, la Perle, commande par le capitaine Taylor qui, du coup, devint pirate et surpassa bientt tout le monde dans cet art. England s'installa sur ce navire, l'quipa pour aller en course et l'appela le Royal Jacques. Un autre pirate, oprant dans les mmes parages, avait baptis une de ses prises la Revanche de la Reine Anne. On pourrait s'tonner de ces appellations qui dnotaient, de la part de nos forbans anarchistes, une sorte d'attachement mystique la cause des Stuarts. Mais c'est au roi Georges qu'ils devaient d'tre chasss de la Providence et leur ressentiment les rapprochait sans doute de son concurrent le prtendant Jacques III, exil comme eux, vagabond comme eux. Un autre vaisseau captur fut baptis the Flying King. England prit encore divers vaisseaux le long des ctes de Guine, mais il eut le tort de s'attaquer deux navires sous les canons du fort anglais de Cape Corso Castle, dans la Gold Coast actuelle, et il dut se retirer assez mal en point. Il se rendit de l au fort de Ouidah pour le piller. Mais un pirate franais, le capitaine La Buse, venait de passer par l et avait tout enlev. England dut s'en aller radouber ses bateaux dans une autre rade. Ses hommes, qu'un long sjour en mer avait nervs, se comportrent fort mal avec les ngresses et entrrent en guerre ouverte avec leurs poux, de sorte qu'il fallut encore se rembarquer. Dgots de l'Afrique, les pirates tinrent conseil et rsolurent, la pluralit des voix, de se rendre aux Indes orientales. Ils firent escale Madagascar au dbut de l'anne 1720, puis se dirigrent v ers la cte de Malabar. Ils y firent de nombreuses prises de vaisseaux indiens et revinrent se mettre au vert Madagascar, s installant la cte avec des tentes et tuant des sangliers et des 0l seaux. Les aventures plus ou moins fabuleuses d'Avery, roi de Madagascar , commenaient courir le monde ce moment e t ils entreprirent de le trouver, ou tout au moins ses compagnons. Mais ce fut en vain, car ils cherchaient sur la cte Ouest en 1720 des gens qui avaient vcu sur la cte Est en 1695. *

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S'tant amplement ravitaills dans la Grande Ile, ils repartirent en croisire et se dirigrent vers Anjouan. Trois vaisseaux de la Compagnie anglaise des Indes orientales, se rendant Bombay, relchaient alors dans cette le. Johnson nous donne le rcit du capitaine Mackraw, qui commandait l'un d'eux, la Cassandra. La scne se passe le 25 juillet 720. En entrant dans la baie, les capitaines de la Compagnie avaient aperu des canots sur la plage et en allant terre, ils rencontrrent leurs occupants, des pirates franais, de la troupe du capitaine La Buse, dont le vaisseau s'tait bris sur les rcifs de Mayotte. Les capitaines Mackraw et Kirby, en rentrant leur bord, convinrent que ce serait rendre un service signal la Compagnie des Indes orientales d'exterminer cette engeance . A ce moment, comme pour rpondre leurs projets homicides, ils dcouvrirent deux vaisseaux de pirates courant droit sur eux. C'tait la flotte d'England. Le capitaine Kirby promit Mackraw de l'assister. Mais ds qu'il fut son bord il prit prudemment le large et l'autre vaisseau le suivit. Le malheureux Mackraw les vit croiser l'entre de la baie, esprant toujours qu'ils prendraient les forbans revers. Pour l'instant il tait seul en face des pirates qui avaient arbor leurs pavillons noirs, tout barbouills de sang, de sorte qu'il ne nous restait plus aucune esprance qu'en Dieu . Les deux pirates avaient l'un trente-trois pices de canon, l'autre trente-six. L'armement de Mackraw n'tait pas suprieur chacun d'eux et son navire tait certainement moins manuvrier. Il avait donc toutes les chances d'tre mis en pices, tant accul d'ailleurs dans le fond de la baie. Il combattit nanmoins pendant trois heures avec un courage intrpide, e m p c h a n t les pirates de venir l'abordage en infligeant l'un des trous fleur d'eau et en brisant les avirons de l'autre qui tentait de l'approcher force de rames. Finalement, pour viter l'abordage, il prit le parti de s'chouer. Le combat se poursuivit presque bord bord. La plupart des officiers et des matelots qui se trouvaient sur le gaillard d ' a r r i r e du Cassandra avaient t tus. Le pirate endommag e n v o y a i t ,

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en chaloupe, des combattants frais son camarade. A ce moment le capitaine Kirby, jugeant Mackraw perdu, s'loigna dfinitivement et disparut avec l'autre vaisseau, nous laissant entre les bras de la mort . Il ne restait plus qu' s'enfuir, car on ne pouvait attendre aucun quartier de la fureur des forbans. Les survivants tirrent donc une derrire borde et se sauvrent la faveur de la fume du canon, qui la nage, qui en canot. La nuit tombait. Les pirates accostrent et hachrent en pices trois blesss rests sur le pont. Mackraw et ses matelots, assez mal en point, lui-mme perdant du sang abondamment d'une blessure la tte, se htrent de quitter la cte et, aprs une marche de nuit harassante de 25 miles, parvinrent le matin, demi-morts dans la principale ville de l'le o le sultan, qui tait dans nos intrts (c'est--dire ceux de la Compagnie) les cacha jusqu' ce qu'ils fussent remis. Les pirates en effet, furieux de la rsistance de Mackraw et des pertes qu'il leur avait infliges, avaient offert 10.000 cus quiconque le livrerait. Aussi jugea-t-il prudent de faire courir le bruit qu'il tait mort de ses blessures. Dix jours aprs, il put se lever et dut constater le triste tat auquel ses compagnons et lui se trouvaient rduits, sans un navire, sans esprance de rentrer chez eux et pour ainsi dire nus . Il prit alors une dcision stupfiante de hardiesse, il s'adressa aux pirates. A vrai dire il avait connu autrefois plusieurs d'entre eux, et, la fureur du combat apaise, ils lui accordrent un sauf-conduit pour se rendre leur bord. Mais, sa vue, la soif de meurtre se veilla et on dlibra sur ce qu'on allait en faire. England, qui lui tait favorable, avait lui-mme beaucoup perdu de son autorit- cette poque. Il conseilla Mackraw de gagner les bonnes grces du capitaine Taylor, qui s'tait acquis beaucoup de crdit parmi eux par cette seule raison qu'il tait le plus barbare de la tr oupe . Mackraw y parvint en lui offrant du punch. Nanmoins majorit penchait toujours pour la vengeance quand un incident se produisit.
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On vit arriver sur le tillac un vieux bandit, homme d'une mine pouvantable, qui, la seule vue de deux moustaches prodigieuses qu'il portait, inspirait l'effroi et la terreur... Il avait une jambe de bois et la ceinture barde de sabres et de pistolets. II demanda en jurant o tait le capitaine Mackraw. ces mots, le pauvre capitaine se crut perdu sans ressource. Pensant que cet horrible individu tait son bourreau, il attendit le coup fatal . La brute en effet s'approcha de lui. Mais, le prenant par la main et jetant un regard froce sur l'assistance : Je suis bien aise, dit-il, de voir le capitaine Mackraw. Qu'il se montre celui qui serait assez hardi pour faire le moindre tort au capitaine Mackraw. Le capitaine Mackraw est honnte homme et j'ai navigu avec lui. )) Le tout entrecoup de serments et de jurons bien propres souligner Y nergie de son propos. Mackraw fut ainsi sauv. On se mit discuter. Le punch fit le reste. Taylor consentit ce qu'on laisst au capitaine le vaisseau qu'il avait mis mal en point et mme cent vingt-neuf balles de drap appartenant la Compagnie. Mackraw s'empressa de se retirer tant que les pirates taient dans ces dispositions favorables. Ils mirent la voile peu aprs avec la Cassandra. Mackraw put rparer le vaisseau pirate et gagner Bombay fin octobre, aprs une traverse de quarante-huit jours, ayant t surpris par un calme plat o ses compagnons et lui pensrent mourir de faim. Ils taient nus ou en lambeaux. Le gouverneur, qui tait un parfait gentleman, plein d'honneur et de bon sens, leur fit gnreusement donner des vtements neufs. Cependant les pirates, une fois les fumes du punch dissipes, regrettrent leur gnrosit, dans la crainte que Mackraw n'alertt la Compagnie et que des forces considrables ne vinssent les attaquer. Ils s'en prirent England jug trop faible, le dposrent de son commandement et le dbarqurent l'le M a u r i c e avec trois compagnons. L'le tait alors dserte. Les Hollandais l'avaient vacue et les Franais ne s'en taient pas encore empars. Les pirates abandonns y vcurent quelque temps de poisson et de porcs d e v e n u s sauvages. Puis ils construisirent une petite barque avec des dbris *

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de btiments qu'ils trouvrent et se rendirent Madagascar o, dit Johnson, ils vivaient de charit, assists par quelques-uns de leurs confrres qui ont eu soin de faire meilleure provision . En avril 1722, le commodore Matthews, qui recherchait les pirates de Taylor, trouva England Sainte-Marie et lui demanda de le piloter. England, malgr le ressentiment qu'il aurait pu garder contre ses anciens compagnons, refusa d'aider leur perte. Il mourut un mois aprs, regrettant les erreurs de sa vie passe et exhortant ses compagnons quitter leur triste carrire . Aprs avoir abandonn England dans l'le dserte, Taylor et sa bande de ruffians, bord du Cassandra et du Victory, se rendirent sur la cte de l'Inde. Ils y prirent divers btiments maures, furent bien accueillis et ravitaills par le gouverneur de Cochin, et firent une descente dans une des les Laquedives o, ne trouvant pas les hommes, ils violrent les femmes, couprent les cocotiers et brlrent les villages. C'tait la bonne vie comme ils la comprenaient. Survint alors une alerte srieuse. Ils se rveillrent un matin au milieu d'une flotte qu'ils prirent d'abord pour celle du pirate indien Angria, leur collgue. Mais un des vaisseaux se dirigea bientt vers eux en hissant le drapeau britannique. Taylor paya d'audace, arbora le pavillon rouge, fit feu par tous les bords et passa. Le capitaine anglais ne voulut pas risquer ses navires sans ordre du gouverneur de Bombay. Celui-ci, furieux qu'on ait laiss chapper les pirates, plaa la tte de la flotte le capitaine Mackraw qui avait si bien prouv contre eux sa valeur. Les pirates jurrent que Mackraw tait un ingrat et qu'ils le pendraient. Mais ils furent durement poursuivis et russirent tout juste s chapper vers le sud en profitant de la nuit. Pour clbrer ce succs relatif, ils dcidrent de fter dignement la Nol 1720. Ils passrent trois jours manger, chanter et surtout boire, si bien que le matin du quatrime jour, ils se trouvrent ne plus avoir, par homme, qu'une bouteille d'eau, deux livres de buf et i ' 11 riz. Ils se trouvaient alors loin de toute terre et sment morts de faim s'ils

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n'avaient finalement dcouvert dans une cale une cargaison de sucre et d'arak, provenant d'une prise. Ils soignrent ainsi leur diabte et leur foie jusqu' l'le Maurice, o ils ne retrouvrent pas England. Ils y restrent deux mois et y laissrent une inscription : Quitt cet endroit le 5 avril (1.721) pour aller Madagascar faire des prises. Mais c'tait une fausse adress pour dpister les gens curieux car ils se rendirent Mascareigne. Un sourire de la fortune les v attendait. Ils y trouvrent l'ancre un grand vaisseau portugais qui venait d'tre dmt et fortement prouv par un cyclone; une proie toute offerte et de choix, car il y avait bord le vice-roi des Indes, le comte d'Ericeira, ainsi que de nombreux passagers de marque et une riche cargaison. En voyant arriver deux navires de construction anglaise et qui du reste avaient hiss les couleurs anglaises, les Portugais se disposaient recevoir le salut et le rendre. Mais ce qui vint ce fut une borde et un bel abordage sabre en main. Les pirates trouvrent bord, rien qu'en diamants, pour plus de 3 millions de piastres, sans compter les autres marchandises prcieuses et les ranons qu'ils tirrent des nobles portugais. Ceux-ci, moins heureux que le capitaine Mackraw, ne purent obtenir des pirates un vaisseau pour quitter l'le qui ne pouvait pas nourrir tant de monde (elle a maintenant 200.000 habitants). Entre temps, ils s'emparrent d'un petit navire d'Ostende qui rdait malencontreusement dans les parages. Ils l ' e n v o y r e n t devant eux Madagascar pour annoncer aux frres de la Cte leur succs et leur arrive prochaine. Mais, en atteignant la g r a n d e Ile, ils apprirent que les marins flamands avaient profit de l'ivresse des pirates qui les gardaient pour reprendre p o s s e s s i o n du navire et s'en aller dans l'Inde sans demander l a p e r m i s sion. Arrivs Madagascar, les forbans procdrent au partage du butin. Chaque homme reut un lot de 42 petits diamants, ou moins s'ils taient plus gros. Un de la troupe qui n'en avait eu pour sa part qu'un seul, fort gros, fut mcontent et, tout en grognant, alla le broyer dans un mortier. Il revint avec un s o u r i r e

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de triomphe, ayant eu, disait-il, la meilleure part puisqu'il en avait tir 43 morceaux. Maintenant qu'ils taient riches, nombre de pirates en eurent assez de courir les mers. Us dcidrent de s'installer Madagascar avec rengagement qu' chaque dcs les survivants hriteraient. Taylor, n'ayant plus assez d'hommes pour armer deux navires, brla la Victory et se rendit Cochin pour vendre ses diamants. C'est ce moment que le commodorc Matthews arriva Madagascar pour s'emparer de lui. Ne le trouvant pas, il dispersa ses vaisseaux la poursuite du pirate. Mais l'ocan Indien est vaste et il dut rentrer en Angleterre bredouille. Taylor, apprenant qu'il tait pourchass, avait d'ailleurs chang sa route et tait all se cacher sur la cte d'Afrique, dans la baie Delagoa, qu'il croyait dserte. Il eut le dplaisir d'y trouver un petit fort, install par les Hollandais, dont il dut s'emparer pour tre tranquille. Les forbans restrent l quatre mois se divertir. Puis, n'ayant plus de provisions et pensant que Fescadre tait loin, ils repartirent en chasse, laissant aux soldats hollandais, qui mouraient de faim et de fivre, des mousselines et des indiennes pour prendre leur mal en patience. Mais la mer des Indes devenait dcidment infrquentable; les vaisseaux de guerre y tenaient trop de place. Nous verrons au cours du chapitre suivant, qui claire la mentalit de Taylor, ce que furent les discussions entre les pirates et leurs hsitations sur le parti prendre. La plus grande partie s'installa Madagascar. Les autres, avec Taylor, se rendirent en Amrique, chappant de justesse aux croisires britanniques, et firent leur soumission au gouverneur espagnol de Porto-Bello, en Colombie. Ils se partagrent le butin et y menrent une vie calme et agrable. Taylor devint corsaire pour le compte de Sa Majest Catholique et put son tour donner la chasse aux vaisseaux anglais. Vingt ans plus tard, en 1744, on retrouve sa trace Cuba. Les diamants portugais taient loin. Il vivotait, avec sa femme et ses tr ois enfants, d'un petit commerce entre les les.

CHAPITRE XVIII GENTILSHOMMES DE FORTUNES DIVERSES

Cornlius, Coudent, La Buse, John Plantain roi de Rantab

Le pirate irlandais Cornlius est contemporain de Bowen et de Halsey. Il succda au capitaine Lewis, le pirate ami du Diable, et, aprs de nombreuses prises sur la cte de Guine, fit voile pour les Indes bord du Morning Star mont par 70 hommes. H croisa au Cap l'escadre de trois vaisseaux de guerre du commodore Littleton et, en bon bagarreur irlandais, ne proposa rien moins que de les attaquer. Ses compagnons montrrent plus de prudence et le bateau poursuivit sa route vers Madagascar o il mouilla dans la baie de Bombetouke. Le quartier-matre se rendit terre pour assurer le ravitaillement et remit au roi, en cadeaux, une espingole, un fusil et une paire de pistolets. Le roi, qui avait t aid par les pirates pour conqurir son trne, l'accueillit fort bien, disant : a Je ne vous demande rien vous autres blancs que je considre comme mes parents et tout le btail que ce pays renferme est votre disposition. Les pirates rests bord commenaient dsesprer de revoir le quartier-matre, car la rsidence du roi lait loin dans les terres. Ce fut pour eux une surprise joyeuse de le voir revenir fct de pouvoir contempler, peu aprs, un troupeau de mille zbus que le roi leur envoyait pour qu'ils puissent choisir ceux qu'ils voudraient. Ils en turent une centaine bien gras, qu'ils salrent.

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Les ressources en vivres tant sans limites, l'alcool abondant, les femmes sakalaves hospitalires, les pirates, longtemps privs de tout, menrent une vie dbordante qui, combine avec les fivres, en conduisit un grand nombre au tombeau. Cornlius dcida alors de lever l'ancre et alla croiser dans le golfe Persique. Il n'y fit que des prises insignifiantes, chappa de justesse une escadre portugaise et vint relcher Anjouan. L'insuccs de la campagne avait mcontent l'quipage. La majorit tait compose de noirs, probablement malgaches, que Cornlius a\ait recruts en remplacement des forbans dcds. Un Anglais, nomm Jo Williams, leur insinua que Cornlius avait l'intention de les vendre comme esclaves aux Comoriens. Il souleva ainsi une sdition, fit dposer le capitaine, prit sa place et ramena le vaisseau Bombetouke. Le navire, rong aux vers, fut donn au roi et les pirates s'installrent dans le pays. Cinq mois aprs, Cornlius mourut et fut enterr avec les crmonies habituelles. En mme temps qu'England, le pirate anglais Condent (qu'on appelle aussi Congdom) dut quitter l'le de la Providence et, aprs avoir crois le long des ctes de Guine et du Brsil, se rendit, vers 1720, bord du Flying Dragon, Sainte-Marie de Madagascar o il recueillit quelques anciens de la troupe de Halsey. Aprs avoir fait quelques prises dans ces parages, il se rendit dans la Mer Rouge. Sans doute tait-il aim des Dieux, car il s'y empara d'un vaisseau arabe portant la somme de treize laks de roupies. Nous renonons chiffrer cette somme en millions de francs actuels. Cela ferait trop de zros et dans six mois ce s e r a i t faux. On peut Vestimer plus de 3 millions de francs-or, ceux de la priode dore d'avant 1914. Le pauvre pirate et ses compagnons furent assomms d'une telle fortune. Ils se retirrent quelque temps Sainte-Marie pour rflchir, puis dcidrent de se retirer des affaires. Condent fit demander le pardon au gouverneur franais de Mascareigne qu'on commenait nommer l'le Bourbon. Le gouverneur et son c o n s e i l le lui accordrent condition qu'il dtruirait ses navires. Il obit,

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se r e n d i t Bourbon et, comme il tait devenu un parti considr a b l e , il pousa la propre belle-sur du gouverneur. Il rentra en F r a n c e p e u aprs avec sa femme et s'tablit Saint-Malo o il

termina ses jours en faisant figure de notable commerant. Exemple quasi unique d'un pirate qui a pu se retirer aprs fort u n e faite et jouir honntement du produit de son travail,

Le forban franais, Olivier Le Yasseur, dit La Buse ou La Bouche, est peine cit par Johnson, mais des relations franaises et hollandaises ainsi que des papiers de La Runion permettent de reconstituer sa carrire. Nous l'avons vu dj piller le fort de Ouidah avant England, puis chouer son bateau Mayotte. Il est certain, bien que Johnson n'en parle pas, qu'il s'associa Taylor pour la prise du vaisseau portugais du vice-roi l'le Mascareigne. Il croisa ensuite avec son navire ie Victorieux autour de cette le, qui devait lui tre fatale, s'emparant d'un vaisseau hollandais, la Ville cVOstende, puis d'un vaisseau franais de la Compagnie des Indes orientales, la Duchesse de Nouilles, qu'il brla. Cette dernire action lui valut Fanimosit durable des gens de l'le qui attendaient impatiemment les vivres apports par ce vaisseau. Il vint se mettre ensuite l'abri, avec Taylor, dans la baie Delagoa, la cte de Mozambique. On se souvient qu'il existait dans cette baie un comptoir hollandais dont Taylor s'empara. Lorsque les pirates, au bout de deux mois, quittrent ce refuge, ils emmenrent avec eux plusieurs fonctionnaires du comptoir qu'ils pensaient devoir leur tre utiles, entre autres un hydrographe, Jacob de Bucquoy, qui, plus de vingt ans aprs, a publi le rcit de son voyage. Il nous fait vivre dans la vie intime des pirates, avec lesquels il dut passer plusieurs mois, d'avril novembre 1722. Les forbans, au moment o ils quittaient Delagoa, possdaient ^ois navires : le grand vaisseau portugais, remt et rquip, a bord duquel s'tait install Taylor; la Dfense, commande par La Buse. et une hourque prise aux Hollandais qu'on avait confie l'cossais Elk. La plus grande incertitude rgnait sur le thtre de leurs futurs

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exploits. Taylor et les siens voulaient rester dans la mer des Indes, malgr la prsence des escadres. La Buse insistait pour retourner aux Antilles. (Il est curieux de constater que plus tard ils ralisrent chacun le dessein de l'autre. Ainsi varient, comme les vents furieux, les furieuses dterminations des hommes.) La Buse, tant en minorit, complota avec plusieurs de ses officiers d'abandonner Taylor et de faire voile pendant la nuit. Mais les autres pirates de la Dfense n'taient pas de leur avis. Ils donnrent l'alarme en tirant un coup de canon et en arborant le pavillon noir. La Buse ainsi que ses complices furent saisis, condamns par la runion des pirates et fouetts au pied du grand mt. On les rtrograda au rang de simples pirates et tout ce qu'ils possdaient fut confisqu au profit de la communaut. Taylor proposa ensuite de s'emparer par surprise de la ville de Mozambique, capitale des tablissements portugais de la cte est de l'Afrique. On y fera, disait-il, plus de butin qu' bord de cent navires. Mais la plupart des forbans s'estimaient dj assez riches. Comme les marchaux de FEinpire ils n'aspiraient plus qu'au repos. Ils refusrent, en reprsentant que, pour une semblable entreprise, il faudrait au moins six fois plus de vaisseaux et d'hommes. Alors Taylor se livra une crise violente de fureur et de dsespoir. Il rappela ses exploits passs, ses prises et sa vaillance et affirma qu'il ne craignait personne. Si l'on pouvait monter l'assaut du ciel, s'cria-t-il, je tirerais mon premier coup de fusil sur Dieu ! Puis, s'eniportant contre ses compagnons, il leur reprocha leur lchet : Pourquoi vous tes-vous faits pirates? N'est-ce pas parce que vous ne craignez pas le danger et que v o u s voulez faire du butin. Du butin il y en a Mozambique et beaucoup, mais je vois que j'ai affaire des gens lches, trop lches pour se lancer dans des entreprises viriles 1 Il pensait l e s s e c o u e r par cette injure, la plus sensible leur conception de l ' h o n n e u r . Mais dcidment ils avaient vieilli et ne se piquaient plus si facilement. Quand il vit qu'il ne gagnait plus rien sur eux, il haussa les paules : Rejoignons donc, dit-il, la terre la plus p r o c h e et que chacun cherche y faire fortune comme il lui plaira. A u s s i -

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tt la foule cria : A Madagascar, et mettons-nous tout de suite en route ! C'tait fini. Us n'taient plus les gens de la mer x . > La Grande Ile leur apparaissait maintenant comme la chre patrie o F on a ses habitudes et dont le souvenir fait fondre les curs. De Bucquoy a vcu plusieurs mois avec Taylor cette poque et il a mme, ce qu'il dit, partag sa cabine; son rcit voque curieusement la psychologie du personnage. Taylor se rveillait souvent en sursaut, comme saisi de terreur et, parmi d'horribles blasphmes, saisissait ses pistolets, qui taient toujours sa porte. II se dressait sur son sant puis, rassur, se recouchait. Mais parfois il tait pris d'insomnie et se mettait causer. Il tait lui-mme son grand sujet de conversation et s'entendait se donner un rle dcoratif. Ancien officier de la marine anglaise disgraci par la Reine Anne aprs un changement de ministre, son vaisseau, nous l'avons vu, avait t pris par les pirates, qui l'lurent ensuite pour chef. Lui-mme, disait-il, avait horreur de cette vie qui n'tait bonne que pour la canaille . Mais il gardait une rancune amre contre la nation anglaise et voulait lui faire payer ses malheurs. Il racontait, sa manire, la lutte contre la Cassandra. Il se reprsentait montant sur ce navire, tout sanglant, le capitaine lui remettant son pe et lui-mme l'acceptant gravement en disant : Monsieur, vous tes un brave officier et tout ce qui est mon bord vous appartient. Il y avait l de quoi tirer des larmes tous les crocodiles de Madagascar. C'tait encore plus beau quand on en venait au vice-roi de Goa. Le vice-roi tendait Taylor, en pleurant, son pe enrichie de diamants et Taylor rpondait : Gardez-la. Je vous en fais prsent, en souvenir de votre malheureux sort. Puis il le conduisait dans sa cabine o d s'efforait de l'amuser par une conversation enjoue et de la musique sa manire . Quel homme du monde et quel chevalier! Une sorte de snob de l'aventure, tel fut, dans la mer des Indes, le dernier des grands cumeurs. Bien qu'il ft son confident, Taylor refusa Bucquoy de lui donner la hourque avep laquelle il voulait, ainsi que ses compa-

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gnons hollandais, gagner les Indes orientales. Les pirates, qui dcidment ne s'entendaient plus, dcidrent de se sparer. Taylor prit la Dfense et laissa le vaisseau portugais La Buse, rintgr dans son commandement. Chacun agissait pour lui-mme et les scnes taient frquentes. Le jour des adieux, les deux capitaines se runirent pour boire ensemble une dernire fois. Ils se disputrent avec une telle violence que La Buse proposa finalement Taylor de se battre vaisseau contre vaisseau. L'Anglais refusa ce duel original : C'est moi que vous en voulez, dit-il, ce n'est donc pas mon quipage de payer pour moi. Est-ce parce que votre vaisseau est maintenant plus gros que le mien et que vous pensez m'craser? Puis, sa fureur l'aveuglant de plus en plus, il jeta un dfi tous ceux qui taient l : Me voici prt, avancez, et je vous donnerai satisfaction, au pistolet ou au sabre, comme il vous plaira. Mais sa supriorit dans le maniement des armes tait connue et nul ne souffla mot. C'est dans ces dispositions fraternelles qu'ils se sparrent. Taylor, comme nous le savons, se rendit finalement aux Indes occidentales. Les Hollandais abandonns, aprs avoir construit une chaloupe et avoir t ranonns nouveau par les pirates, russirent gagner Mozambique. La Buse continua croiser dans les eaux de Madagascar, mais il y fit naufrage, son grand vaisseau se brisa et il s'installa dans le pays. En 1724, une amnistie fut accorde par le Conseil suprieur de Bourbon tous les pirates qui feraient leur soumission. La Buse omit de se soumettre expressment. Six ans aprs un capitaine de Bourbon, le sieur d'Hermitte se rendit auprs de lui et, en lui jouant la comdie de l'amiti (que les forbans avaient joue bien des fois, mais dont ils ne croyaient pas capables les gens honntes), il russit s'emparer de lui et l'amener Bourbon. B e r n a r d i n de Saint-Pierre, qui raconte la chose, prtend que cette action si noire fut perptre l'instigation d'un conseiller qui v o u l a i t s'approprier sa dpouille . La Buse se dfendit en invoquant l'amnistie. Mais l'arrt du 17 juillet 1 7 3 0 l u i prouva qu'il n'y entendait rien. Il fut c o n d u i t la potence sur la place de Saint-Denis; et la mer des Indes, qui

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port ses exploits, fit miroiter les feux du soleil tropical sur cet pouvantaii pendu une corde.

Le 20 avril de Fan 1721 (ou plutt 1722), trois vaisseaux de guerre chargs de dtruire les pirates dans l'Inde, arrivrent devant la Pointe Larre, qui prolonge la Grande Ile en face de Sainte-Marie. C'est l que le midsliip Clment Downing, du Salisbury, entendit parler pour la premire fois de James Plantain, roi de Ranter-bay . Il s'agit d'un village appel Rantab, situ un peu au sud de la pointe, Downing fut plus tard employ comme ingnieur la cour du Grand Mogol. Avec ce qu'il a appris sur place et dans l'Inde, il a bti une histoire de Plantain, dont le point de dpart seul parat vraisemblable. James Plantain, commence-t-il, est n Chocolate-Hole, la Jamaque, de parents anglais qui prirent soin de lui inculquer l'excellente ducation qu'eux-mmes possdaient et qui consista, ds qu'il commena parler, lui apprendre jurer, blasphmer et dire des impits. C'est d'ailleurs la partie essentielle de l'ducation qui, dans ces pays, est donne aux enfants du peuple. Il fut embarqu l'ge de treize ans, comme domestique du capitaine, bord d'un petit sloop qui en apparence allait charger du bois dans la baie de Campche, mais faisait surtout la course aux Espagnols. C'tait, l aussi, une excellente formation et quand un jour, Rhode-Island, il fit la rencontre de pirates qui lui montrrent beaucoup d'argent, il put se joindre eux en pensant lgitimement qu'il pourrait leur rendre de petits services. Il quitta ainsi son capitaine, non que celui-ci ft mauvais homme, mais Plantain venait d'avoir vingt ans et toute contrainte lui pesait )>, C'est l'ge o certains lecteurs de romans d'aventures passent l'action. Plantain d'ailleurs n'eut pas besoin de romans; son historien rapporte qu'il avait appris lire, mais qu'il avait La crise de l'adolescence, qui chez d'autres a produit des pomes immortels, se traduisit donc, chez Plantain, par un engagement sur le sloop pirate^le-Twrible, command par John Williams et qui participa 'tanfiagiies de Roberts et d'England fC : is %, o u ci
tI !

oubli.

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sur la cte de Guine. Il suivit England quand celui-ci passa dans l'ocan Indien. Quand les pirates se dispersrent, il fut de ceux qui se fixrent Madagascar. Ils choisirent des rsidences diverses, peu soucieux de se revoir et se groupant sans doute par affinits lectives. Il est certain que la vie de bord pendant de longs mois cte cte, avec sa promiscuit et ses dsagrments, devait susciter bien des haines, mais aussi sceller quelques amitis indestructibles. Plantain s'installa Rantab avec James Adair et Hans Burgen. Au point de vue de la naissance et de l'ducation, James Adair tait un peu suprieur Plantain, car il savait non seulement lire mais un peu crire. C'tait un cossais de Leith qui avait chapp par la piraterie au puritanisme paternel. Quant Hans Burgen, le Danois, il tait tonnelier sur un navire captur par les pirates et avait consenti se joindre eux. Ils avaient chacun leur case et se querellaient frquemment. Us ne sortaient jamais que le pistolet au poing et le sabre au clair. Plantain tait le plus riche et ft, peu peu, figure de chef. Il s'insinua, suivant l'habitude des pirates, dans les querelles des tribus et prit possession d'un vaste territoire , qui ne dpassait peut-tre pas, vrai dire, les limites de son village. Mais on l'appelait le < roi de Rantab et il menait grand train, avec de nom( breux serviteurs. Ses femmes indignes portaient de riches vtements de soie, voire mme des diamants. Il les avait baptises Mll, Kate, Sue et Pegg. Mais elles ne lui suffisaient pas, comme on va le voir. Le mot malgache mpanjaka signifie celui qui rgle les questions, l'administrateur. Nous le traduisons ordinairement par roi ou reine , mais il peut s'appliquer des chefs infimes, voire des sous-ordres, aussi bien qu' la reine Ranavalo. Plantain, lui, prit sa royaut trs au srieux. Il commena se sentir le devoir de consolider son royaume par d'illustres alliances et fonder une. dynastie. Apprenant que le roi sakalave du Boina, que les pirates appelaient Long-Dick, avait une petite-fille mtisse, fille d'un pirate anglais, il demanda en mariage cette Eleonor Brown, que l'on disait d'une grande beaut.

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C'est cette poque que Downing, si on l'en croit, rencontra Plantain. Les navires de guerre taient mouills la Pointe Larre. Downing se promenait terre quand il vit venir vers lui un tranger vtu misrablement, mais avant deux pistolets passs la ceinture qui lui demanda s'il appartenait aux navires de guerre envoys la poursuite des pirates. Sur sa rponse affirmative, il dclara qu'il tait lui-mme un ancien pirate, mais qu'il avait pris sa retraite dans les environs et il s'offrit approvisionner les navires en btail et autres vivres. Des relations commerciales s'tablirent entre les gendarmes et l'ancien bandit. Downing devint le confident de Plantain et connut ainsi ses aventures et ses espoirs. Jusque-l le rcit garde quelque allure relle, mais ensuite il devient dlirant. 11 est vident que Downing, reparti avec les vaisseaux et bloui encore d'avoir frquent un roi, si pitre que ft son quipage, a imagin de toutes pices une guerre de Troie ensanglantant Madagascar pour les beaux yeux noirs et le teint ambr de cette nouvelle Hlne, Eleonor Brown. Lorsque le roi Dick, raconte-t-il, eut reu la demande de Plantain, il demanda leur avis aux pirates de l'ancienne troupe d'England qui vivaient auprs de lui. Ceux-ci, qui taient sans doute en mauvais termes avec Plantain, persuadrent le roi de refuser. Plantain furieux envoya son prtendu beau-pre un ultimatum, le menaant d'envahir ses tats et de le rduire lui-mme en esclavage. Comme le roi repoussa cet ultimatum, Fex-pirate prpara ses troupes pour une expdition. Il avait une petite arme exerce, dont le chef tait un multre, qu'on appelait Molatto Tom et qu'on disait selon Horning tre le fils d1 Avery. L'histoire d'Avery, exploite par les littrateurs, tait la seule connue de la bonne socit anglaise. On mettait donc Avery partout. Molatto Tom, d'aprs Downing, russit amener Plantain l'alliance d'un grand nombre de rois de la Cte. De son ct, le *oi, Dick rassemblait ses forces et ses allis. Nous voyons ainsi s organiser deux ligues puissantes qui coupent Madagascar en deux partis. Inutile de dire que cela ne correspondait aucune**

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ment l'tat de l'le cette poque, avec ses tribus troitement compartimentes, spares par d'immenses tendues dsertes. Downing n'en fait pas moins rencontrer lesdites armes michemin , et il brosse un beau tableau de bataille sur le modle europen : au centre, Plantain avec le drapeau anglais, sa gauche le Danois sous l'enseigne de son pays, . sa droite l'cossais James Adair dployant l'tendard de Saint-Andr. Plantain, vainqueur, prit quelques pirates, ses ennemis. Il les fora marcher sur des charbons ardents, puis il les fit larder de coups de sagaie. Poursuivant sa marche, il parvint la cte Ouest et s'empara du Boina, du roi Dick qu'il fit mettre mort, et de la belle Eleonor Brown qu'il pousa. Il se retourna ensuite contre les rois allis de son ennemi et, aprs deux ans de lutte, les vainquit et s'empara de tout Madagascar. Simplement. Plantain, retournant de ses conqutes, se prpara, comme Picrochole, reposer son aise avec Eleonor Brown. Il avait trouv, vrai dire, la dame dj quelque peu enceinte. Mais il ne s'en formalisa pas, et en cela il tait bon malgache. Il la couvrit de joyaux, lui fit un certain nombre d'enfants, couta patiemment ses pieuses exhortations, car elle tait chrtienne, et tua d'un coup de pistolet un officier d'un navire de passage qui la serrait d'un peu trop prs. Ayant atteint le comble de ses vux, il rsolut de quitter Madagascar pour se rendre dans l'Inde connatre de nouvelles aventures. Downing, q u i vivait alors dans l'Inde, a sans doute j u g ncessaire de promener son hros dans ce nouveau dcor afin d'en utiliser les descriptions. Il fait donc construire un sloop par Plantain et ses d e r n i e r s fidles qui placrent bord leurs trsors et la reine Nelly. La traverse tait longue; plusieurs hommes moururent et f u r e n t jets la mer. Enfin les pirates atteignirent la cte de Malabar et Plantain se mit au service du pirate hindou Angria qui le reut magnifiquement et le nomma amiral en chef . Ceci se serait pass en 1726 et Plantain aurait rsid huit ans Madagascar. Aprs une description des splendeurs de l'Inde et de l ' t o n n -

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rnent de Plantain habitu une. existence grossire Madatrascar , notre hros disparat. Il se fond dans ce paradis de bayadres, comme un personnage de lgende. N'est-il rien de plus que le produit de l'imagination effervescente du jeune Downing, avide d'galer la gloire littraire d'un Defoe avec son Avery? Cependant !a rencontre de Downing et de Plantain sur le sable rend un son vridique et modeste, bien diffrent des outrances qui suivent. Elle a d servir de point de dpart au mythe. En mars 1720, le chef d'escadre portugais Borelly signale la prsence sur la Grande Terre, dans un lieu qu'il appelle Tellenare, deux lieues de Sainte-Marie, d'un multre de la Jamaque qui avait pous une fdle d'un roi du pays et qui rgnait sur les forbans et les Malgaches de la rgion. Ces renseignements, avec quelques variantes, notamment la couleur de la peau, confirmeraient tout au moins la premire partie du rcit de Downing. Plantain, s'il avait gard une activit de chef local, n'exerait plus la piraterie dans les eaux de la Grande Ile. La Buse, qui y demeura pour son malheur, fut le dernier capitaine pirate en retraite ayant, connu quelque notorit. La corde qui lui serra le cou sur la plage de Saint-Denis marqua la fin de la piraterie, avec un lger retard sur les vnements comme toutes les homologations officielles. Pourquoi donc et sur quelles initiatives prit fin, dans ce coin du monde, l're des gentilshommes de fortune? C'est ce qui nous reste voir.

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CHAPITRE XVIII

INTERVENTIONS TATIQUES La fin des pirates blancs


Il y quelque part encore des peuples et des troupeaux, mais ce n'est pas chez nous, mes frres : Chez nous il y a des tats, Ainsi parlait Zarathoustra, voici dj bien longtemps. Il y a pourtant un peuple dont la disparition pourrait tre porte au crdit de l'tatisme. C'est celui des pirates. Ces individualistes, comme les autres, ont t anantis par l'organisation conqurante. Herbe sauvage et dprdatrice, ils n'avaient pu crotre et subsister que le long de ctes encore humides de la cration, le long des ocans mal tenus, loin des jardiniers qui mettent le monde en carrs. Ils se sont teints, comme la baleine franche, mesure que l'humanit encadre prenait possession de la plante, repousss des mers d'Europe vers les Antilles puis vers les solitudes de l'ocan austral, et leur souvenir nous parat aussi fabuleux aujourd'hui que celui de leurs confrres en terreur et en solitude maudite : le Diable et le grand serpent de mer. Tant que le commerce des Indes resta une entreprise alatoire, laisse aux particuliers audacieux, les gouvernements ne se proccuprent nullement des rapines occasionnelles des pirates. Us abandonnaient volontiers le lointain Ocan Indien aux bats de ces grands enfants tapageurs et sans doute bnissaient-ils cet exutoire qui loignait des mers d'Ejirope et des Antilles tant de redoutables chenapans. C'tait une sorte de bagne volontaire, c^ par la Providence. Du reste les forbans s'en prenaient surtout

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aux navires hindous et arabes. Et faire la course aux infidles tait, nous le savons, uvre pie. On avait bien subir quelques protestations du Grand Mogol. Mais cela sentait l'oprette et les affaires srieuses taient ailleurs. A mesure que les compagnies des Indes orientales, anglaise et franaise, prennent naissance et force, les pirates deviennent moins acceptables. Mais les guerres europennes ne laissent pas de vaisseaux disponibles pour s'en occuper et les intervalles de paix sont employs reconstituer les flottes et prparer la prochaine guerre invitable. Nanmoins la priode de paradis l'ombre des pes qui suivit la guerre de la Ligue d'Augsbourg permit d'adresser aux pirates quelques avertissements. En 1699, Pontchartrain fit partir M, de Chteaurenault pour Pondichry avec trois vaisseaux pour courir sus aux forbans anglais et hollandais, et s'en faire un mrite auprs du Grand Mogol. Le mrite ne fut pas grand, car il parat n'avoir rien fait. Cette mme anne, le roi Guillaume III d'Angleterre alarm de l'extension qu'avait prise la piraterie dans l'Ocan Indien et des pertes normes que subissait de ce fait le commerce de l'Extrme-Orient , envoya Madagascar et dans l'Inde cinq vaisseaux de ligne sous le commandement du commodore Warren. C'est lui qui promit le pardon tous les pirates sauf Avery et Kid. Le succs parat avoir t mdiocre. La pendaison de Kid refroidit d'ailleurs singulirement les nostalgies du pays natal. Les annes qui suivirent sont mme celles o la piraterie Madagascar connut sa plus grande extension. C'est l'ge du pullulement des petits pirates : les Bowen, Burgess, Halsey, Howard, North et tant d'autres moins connus. Us devinrent si gnants que, malgr la guerre de Succession d'Espagne dj entame, le gouvernement britannique rsolut d'en finir. En 1703, le commodore Littleton fut envoy avec trois navires, YAnglesa, le Ilastings et le Lizard pour apporter le pardon aux pirates de Sainte-Marie et des environs qui promettraient d'abandonner leur vie d'aventures. Un certain nombre l'acceptrent. On les mit bord de navires de commerce pour

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les rapatrier, ne se fiant pas trop leurs promesses, ce qui tait sage. Littleton avait ordre de svir contre les pirates qui ne feraient pas leur soumission. Il excuta cet ordre avec une mollesse surprenante, pour ne pas dire plus. Il vint mouiller dans la baie de Tintingue, sur la cte en face de Sainte-Marie, fit venir les pirates son bord et les relcha sous divers prtextes. Bien mieux, comme ils avaient de la difficult nettoyer la coque de leurs gros navires, il mit gnreusement leur disposition des moufles et de puissants palans afin de leur permettre de carner . Harnlton qui rapporte cette histoire sans Y affirmer pense que Littleton a agi ainsi pour des raisons de haute politique ; singulier euphmisme ! Un autre commodore, Richards, croisa peu aprs dans l'Ocan Indien. Il arrta deux pauvres pirates retirs chez les Malgaches, John Pro et ce David Williams dont nous avons vu l'histoire. Il les fit mettre aux fers, mais la surveillance dut se relcher et ils s'chapprent. En somme, toutes ces tentatives prouvaient sans doute que les gouvernements commenaient se soucier des pirates. Mais l'excution fut aussi faible que les rsultats obtenus. Puis la guerre de Succession d'Espagne absorba les flottes. La course utilisa les nergies des mauvais garons, de sorte que le recrutement de la piraterie cessa quelque temps. Les forbans de Madagascar, qui taient l depuis de longues annes, s'tiolrent, dcims par le climat et les dangers du mtier. La plupart, comme North, se fixrent dans la Grande Ile, mi-agriculteurs, mi-guerriers. C'est seulement la signature de la paix d'Utrecht qui rendit les corsaires la piraterie, puis la dispersion des pirates de la Providence ^n 1718 qui amena des troupes fraches la piraterie de la mer des Indes ; England, Taylor, La Buse, Condent, Plantain et leurs mules. On constate donc dans l'histoire de la piraterie europenne aux Indes orientales des priodes d'expansion suivies de priodes de sommeil, ou, si l'on veut, un cycle vgtatif o les floraisons alternent avec les desschements. Il y a floraison quand diverses

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circonstances, notamment la paix en Europe et aux Antilles, poussent les pirates vers les mers sauvages, desschement quand le recrutement tarit. Les pirates sont alors limins peu peu par le combat et le dur soleil tropical ou croliss par le pays, neutraliss de toute manire plus par les conditions de lur existence que par la poursuite des escadres royales. On peut compter ainsi quatre priodes d'expansion : celle du milieu du xvxi e sicle, entre le trait de Westphalie et les guerres de Louis X I V ; puis, do 1685 1701, la priode d'Avery, de Misson et de Kid; celle des petits pirates, qui culmine vers 1705; enfin, celle des derniers forbans, qui commence en 1718 et se termine vers 1726. Pourquoi celle-ci fut-elle la dernire? Les exploits d'England et de ses collgues commenaient tre connus en Angleterre et mouvoir les milieux commerciaux. On tait en pleine paix et les escadres se trouvaient disponibles, ce qui avait permis dj de rduire les pirates de la Providence et de la cte de Guine. La tte de Teach Back-Beard avait figur comme un trophe sur le beaupr du navire de Maynard. Les hommes de Roberts avaient expi au bout d'une corde sur le rocher de Cape Corso Castle. Restaient les pirates de l'Ocan Indien, dans leur repaire de Madagascar, et aussi les pirates hindous du Malabar qui commenaient faire parler d'eux d'une manire excessive. Une expdition fut dcide et on la confia au commodore Matthews. C'tait un homme brave, mais dnu de sens commun, de bonnes manires et qui n'avait aucune connaissance du monde . Avec cela brutal et malhonnte. Assez semblable en sorrime aux gens qu'il devait prendre e n chasse. Mais son gibier c o n n a i s s a i t mieux que lui le terrain et ses gtes. Le 6 fvrier 1721, il quitta l'Angleterre la tte d'une escadre comprenant trois vaisseaux : le Lyon, le Solisbury et VExeter. Il trouva au Cap une lettre du gouverneur de Madras l ' i n f o r m a n t de la situation : les pirates cumaient l'Ocan Indien dans tous les sens, avec 11 navires et 1.500 hommes, et Condent. venait de

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russir son fameux coup de chance dans la Mer Rouge, qui stimulait trangement l'mulation de ses collgues. Matthews fit donc voile pour Madagascar dans l'espoir de surprendre les pirates. Mais divers accidents ayant dispers sa flotte, il arriva seul la baie de Saint-Augustin et y laissa des lettres pour les autres navires, leur indiquant tout son plan de campagne et les lieux de runion. Les pirates, qui n'taient pas sans amis dans la rgion, arrivrent ds qu'il fut parti, prirent connaissance des lettres et donnrent aussitt avis tous leurs confrres de se cacher ou de quitter les parages. Ils obirent avec empressement. C'est cette poque que Taylor fit une retraite de quelques mois avec La Buse la baie Delagoa et que les autres s'installrent terre le long des ctes malgaches, faisant figure d'honntes retraits bien repentants de leurs erreurs passes. Le jour o le Salisbury arriva Sainte-Marie, le jeune Downing, qui tait rnidship sur ce navire, constata une animation extraordinaire de pirogues entre cette le et la Grande Terre. C'taient les pirates qui s'enfuyaient avec leurs familles indignes, en emportant leurs trsors. Mais les officiers ne le surent que plus tard. Non seulement ils ne pourchassrent pas les forbans, mais ils avaient grande crainte d'tre attaqus par eux pendant la nuit et tinrent tout l'quipage sur le pont, faisant chaque instant des appels. Le lendemain, ils se rendirent dans l'le et n'y trouvrent pas de pirates, mais les restes d'un fort, qu'ils attriburent Avery. Des bateaux chous jonchaient la cte. A certains endroits on enfonait jusqu'aux genoux dans la cannelle, le girofle et le poivre. Le roi du pays vint ensuite bord pour se concilieras nouveaux matres, un peu tremblant qu'ils ne le punissent de son amiti avec les pirates. Il offrit au capitaine ses deux filles en cadeau, car c'tait l'usage de faire cette offre aux pirates. Le capitaine, g ou prudent, se contenta de remercier du cadeau sans y toucher. Mais < ces dames furent^^Tgi^e^ par certains de nos officiers c qui payrent cher cet hjii^ur, <&rSi cota la vie l'un, et l'autre fut bien poivr .

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C'tait sans doute un souvenir aimablement laiss par les pirates. Un autre lail la coutume de sceller l'amiti en buvant en commun un verre d'eau sale mle de poudre canon. Le roi rvla aux officiers cet extraordinaire cocktail. Les navires se rendirent ensuite la Pointe Larre et c'est l que Plantain vint leur rencontre. Au lieu de poursuivre les pirates terre, Matthews dut juger que ce n'tait pas son domaine et il prfra faire du commerce avec eux, leur vendant des chapeaux, des vtements et de l'arack qu'il avait pris dans l'Inde, en change de leur or et de leurs diamants. Il essaya bien, vrai dire, d'obtenir des renseignements sur les pirates en exercice, notamment sur Taylor. Mais les forbans en retraite ou prtendus tels, se montrrent compltement ignorants du sort de ces mauvaises gens, avec qui ils juraient avoir rompu toutes relations. Matthews tournoya donc au hasard dans l'Ocan Indien, relchant Bourbon, puis Bombetouke, puis aux Comores. Il dispersa ensuite ses navires qui se fatigurent chercher sur toute l'tendue des mers des vaisseaux qui n'y taient plus. Il n'avait pas eu un meilleur succs dans l'Inde. Son caractre le prcipita dans des querelles violentes avec tous les gens qui devaient l'aider. La fin et les rsultats de son expdition sont indiqus d'une manire concise par Johnson : Ils ne russirent pas dans cette croisire et retournrent en Angleterre sans avoir rien fait. Cependant les pirates avaient eu chaud. Ils apprcirent sa valeur l'honneur que le roi leur avait fait de leur envoyer une escadre et supposrent qu'il n'en resterait pas l. Ils n'auraient pas toujours la chance inoue de voir tomber entre leurs mains le plan de l'expdition. Madagascar et ses environs n'taient plus la sre retraite sauvage, ignore du reste de la plante, qu'ils avaient connue en des jours heureux. Il fallait s'adapter aux circonstances nouvelles. On se dispersa donc et chacun prit le parti qui lui convenait le mieux : Taylor regagna les Indes occidentales, Plantain s'engagea chez Angria, La Buse et la p l u p a r t de ses collgues se fixrent Madagascar.

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Au reste l'expdition grotesque de Matthews ne fut pas le seul motif de sagesse pour les forbaps. L'Ocan Indien devenait peu peu irrespirable pour eux parce qu'il s'organisait. Sauf Madagascar toujours laisse elle-mme en raison de sa bienheureuse mauvaise rputation, toutes les les, tous les rivages jadis dserts ou anarchiques, se peuplaient, se colonisaient, s'armaient de canons et de tribunaux. Ces ctes, jadis dniques, devenaient malsaines pour les gens de la mer . A la fin du xvii e sicle, les Mascareignes, quasi-dsertes, [offraient des escales commodes aux pirates. Nous avons vu [diverses reprises le gouverneur hollandais de Maurice et le gouverneur franais de Bourbon accueillir et aider les forbans. Au rxvine sicle, les choses changrent. La Compagnie des Indes orientales dut compter sans doute que les profits du commerce avec les pirates ne compensaient pas leurs pillages. Le 18 janvier 1709, dfense fut faite aux habitants de Bourbon de trafiquer avec les pirates, et, le 15 juin 1711, une ordonnance de Louis X I V renouvela l'interdiction de commercer avec eux. Le fait mme qu'on eut renouveler l'ordre prouve qu'il n'avait pas t excit. Car si la Compagnie perdait beaucoup avec les pirates, il en allait tout autrement pour les particuliers de Bourbon, voire mme pour le gouverneur. Les nouveaux rglements firent peut-tre seulement monter les prix, ce qui est souvent l'effet des rglements froces dbonnairement appliqus. En 1721, la Compagnie des Indes, constatant que le commerce avec les pirates avait survcu aux textes draconiens, donna des instructions la fois plus librales et plus prcises pour le restreindre. Il tait dfendu de les recevoir, sous quelque prtexte que ce ft, et de leur fournir aucun vivre, except l'eau et le bois . Ils ne pouvaient mettre terre que deux hommes qui seraient troitement gards; le bois serait immdiatement pay et aucune chaloupe ne leur serait fourme. Le climat tait donc la mfiance, mais pas l'hostilit dclare. Le gouverneur de Bourbon restait un lien diplomatique entre les forbans et le monde civilis. C'est lui qu'en 1720 Coudent s'adressa, aprs fortune faite, pour demander le pardon qui lui fut

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largement accord. Son ancien lieutenant John Clayton en fit autant en 1724. On le vit arriver un beau jour en rade de SaintPaul avec 8 hommes et 40 esclaves malgaches. Il demanda le pardon pour lui et ses compagnons, et aussi pour d'autres camarades rests Madagascar et qui, plus mfiants ou moins hardis, n'avaient pas voulu se rendre sans assurances. C'tait une bonne occasion de se dbarrasser dfinitivement des pirates en gagnant la population de Bourbon des lments utiles et des richesses dont l'normit faisait pardonner l'origine. Le gouverneur Desforges-Bouchr envoya Clayton Madagascar pour persuader ses anciens amis de venir s'installer Bourbon. Il leur prcha la bonne parole, mais dut se crer des inimitis. Car, peine avait-il mis la voile pour le retour qu'une pirogue se dtacha de terre monte par deux forbans. Ils rejoignirent le navire et assassinrent le malheureux Clayton, sans que son quipage ait paru ragir. Desforges-Boucher resta en correspondance avec les pirates; on a des lettres de Bohony et de La Buse, qui dclarent parlcF au nom d'autres pirates, notamment Jrme et La Raison, et qui discutent des conditions de leur tablissement. Cela tranait en longueur. Le gouverneur profita du passage du vaisseau La Vierge de Grce, command par le chevalier de Pardaillan, pour envoyer cet officier Madagascar chtier les meurtriers de Clayton et ramener les autres pirates. Pardaillan russit en partie. Le 4 novembre 1724 des lettres patentes du Conseil provincial accordrent le pardon 23 forbans dont certains, trop turbulents, furent ensuite rapatris en Europe. La Buse demeura Madagascar et mal lui n prit, comme on sait. Par la suite les Mascareignes s'organisrent et p r o s p r r e n t grce au caf et la canne. Elles n'avaient plus besoin du trafic des pirates. Un chantier de construction navale fut cr PortLouis, qui devint le point d'appui des flottes franaises. Toute chance tait ainsi enleve la piraterie. Mais la course d e v a i t encore, la fin du sicle, jeter dans la mer des Indes, ses d e r n i e r s feux blouissants avec le grand Surcouf, de Saint-Malo. Les Indes furent plus lentes s'organiser. L'empire des Mogols

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se dcomposait. Les Compagnies europennes assuraient quelque peu la police des ctes. Mais la politique des comptoirs l'gard des pirates ressemblait quelque peu celle qu'on avait longtemps pratique aux Mascareignes. Il y eut pourtant quelques administrateurs honntes et nergiques, entre autres le gouverneur de Bombay, Charles Boone. Il fit btir un mur autour de l'tablissement, puis construisit des navires de guerre. Il eut bientt sous ses ordres une petite flotte de dix-huit frgates, yawls, ketches et galres rames. Malheureusement les gages des matelots taient si faibles qu'ils prfraient souvent dserter et aller s'engager chez le pirate hindou Angria, et leurs officiers manquaient de discipline et de comptence. M. Boone infligea nanmoins aux pirates quelques svres leons. Nous avons vu Taylor lui chapper de justesse. Angria eut quelques navires capturs. M. Boone comptait beaucoup, pour en finir, sur l'expdition Matthews, et son chec lui fut tellement sensible qu'il quitta les Indes pour l'Angleterre en 1722, russissant au passage battre une Hotte d'Angria. Aprs son dpart, les pirateries hindoues reprirent de plus belle et c'est seulement le grand Clive qui y mit fin, en 1756, en dtruisant le repaire d'Angria, o l'on trouva de l'argent, de l'or et des joyaux pour 130.000 livres. A cette date l'Inde pninsulaire tait solidement tenue par les Europens et les princes leurs allis. Depuis longtemps alors on ne parlait plus des pirates blancs dans ces parages qui avaient fait leur fortune. La flotte de M. Boone les avait dcourags, ainsi que l'organisation des convois et les lois contre la piraterie. Les convois taient organiss depuis longtemps pour protger les navires de la Compagnie et mme les navires hindous et arabes qui trafiquaient entre la cte de Malabar et la mer Rouge. Us furent rgulariss et renforcs. Les lois anglaises contre les pirates n'avaient l'origine envisag que la piraterie dans les mers d'Europe. Les forbans capturs devaient tre amens en Angleterre pour y tre jugs. Quand la piraterie eut pris sa grande extension aux Antilles et aux Indes orientales, il fallut prvoir des formes plus expditives. Une loi de 1699 stipula que tout serviteur comptent de l'tat pourrait

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arrter et juger une personne accuse d'avoir commis un acte de piraterie. Une loi de 1721 renfora et tendit ces dispositions. Elle considrait comme pirates, criminels et brigands les matres et armateurs de navires qui font du commerce avec les pirats, leur fournissent des munitions et des vivres, ou mme correspondent avec eux. La punition des pirates tait la mort, dans tous les cas o il avait t fait usage de la violence; sinon les travaux forcs. Les marins blesss en se dfendant contre les pirates seraient soigns aux frais du gouvernement et rcompenss; ceux qui ne se seraient pas dfendus se verraient condamns six mois df3 prison et leurs gages confisqus. Le monde, par hasard, tait en paix et pouvait s'occuper de choses utiles. Ainsi la piraterie, fille de la guerre et du dsordre, disparut alors du monde. D'autres guerres devaient amener de biens pires calamits. Fait curieux, ies puissances europennes avaient t parfois tentes d'adopter l'gard des pirates une attitude non seulement librale, mais complice. L'humanit ne compte gure quand il est question de politique nationale, et la raison d'tat transforme en vertus romaines toutes les actions les plus unanimement rprouves dans la vie courante. Madagascar tait considre en Europe, surtout aprs les fantastiques histoires sur Avery, comme le royaume des pirates, puissamment organis, muni de flottes nombreuses et dont l'alliance pouvait tre recherche. Franois I e r s'tait bien alli avec le Grand Turc. Les forbans, au moins, taient des chrtiens et il n'y a pas de pchs sans misricorde. En 1701 fut soumis Louis X I V un projet tendant enlever aux Hollandais le Cap et Batavia en s'alliant aux Arabes et aux pirates. Le roi trs chrtien refusa. Car les Arabes sont les ennemis des chrtiens... et on ne peut gure se fier aux forbans . En 171 % la proposition fut reprise par un sieur de La Merveille qui tait pass Sainte-Marie et avait fait grande liaison avec les forbans . 11 dit leur grand nombre et leur dsir de se soumettre et de jouir de leurs biens en paix. La France, si elle

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voulait faire de cette le une colonie, serait accueillie par eux avec joie et bnficierait de leurs dcouvertes pour le commerce de l'Inde. L'affaire n'eut pas de suite. Les gouvernements franais et anglais connaissaient, en effet, peu prs les forces relles des pirates et le fond qu'on pouvait faire sur eux. Plutt que de les utiliser, ils prfrrent les rduire. Mais ailleurs, dans les pays plus lointains, moins informs des choses de l'Ocan Indien, ces mirages pouvaient encore faire impression. Auprs des cours du Nord, hommes d'tat chimriques et aventuriers tentrent leur chance d'illusionnistes en montrant aux souverains, dans un halo de mystre et de profit, l'acquisition possible de la grande le australe surmonte du pavillon noir tte de mort. Le point de dpart de ces curieuses manuvres est un Hollandais dont on ignore le nom, qui, s'tant rendu Madagascar, avait pris contact avec les pirates. Il est possible que certains d'entre eux lui aient fait part de leur dsir d'en finir avec cette vie et de jouir de leurs richesses en paix sous le drapeau d'un honnte souverain. Peut-tre avaient-ils appuy cette suggestion de perspectives brillantes, voire de quelques dons. Toujours est-il que le Hollandais se rendit en 1716 la cour de Danemark et soumit la question au comte de Gyldensten, qui en fit un mmoire au roi. Ce serait, dit-il < une action pieuse et digne d'un grand c roi , de sauver l'me de ces pauvres pirates repentants. De plus, leur bravoure bien connue serait utilement employe dans les armes de Sa Majest. Enfin Votre Majest pourrait profiter d'une somme considrable qu'ils ne manqueront pas de lui offrir . Malgr ces perspectives allchantes, le projet en resta l. Mais il arriva que ce mmoire tomba, Dieu sait comment, entre les mains d'un envoy secret du roi de Sude, alors ennemi des Danois. Cet envoy entra en relations avec le Hollandais et, son tour, exposa longuement l'affaire son souverain. A vrai dire, le rdacteur du mmoire se targue de relations avec les pirates et il est possible qu'il ne soit autre que le Hollandais lui-mme. Il proposa au roi de s'emparer de l'le Maurice, alors vacante, et d'y tablir les forbans de Madagascar pour la dfendre. Ce serait

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la forteresse d'une Compagnie sudoise des Indes orientales. II avait dj, disait-il, ouvert cette perspective aux pirates, qui avaient prfr rester ambulants de peur qu'une retraite fixe n'attirt des attaques. Mais la protection du roi changeait tout, et les forbans, comme les Romains des premiers temps qui n'taient qu'un ramas de coureurs , deviendraient une des nations du monde les plus braves et les plus polies, et en un mot les plus capables de toutes sortes de vertus . L'ide de crer ses frais un tablissement philanthropique pour la rgnration des forbans dans une le dserte des antipodes pouvait difficilement retenir Charles X I I . Il tait alors emptr dans d'interminables guerres, qui tournaient fort mal, contre tous ses voisins, Russie, Pologne, Danemark et il projetait, de plus, de rtablir Jacques III Stuart sur le trne d'Angleterre. Les forbans de l'hmisphre austral ne pouvaient l'intresser qu' titre de combattants sur des champs de bataille plus proches. C'est l qu'interviennent deux extraordinaires aventuriers, le comte de Linange et le marquis de Langalerie. Linange, qui prenait habituellement le titre modeste de comte ou celui de landgrave, s'intitulait aussi l'occasion prince de l'Empire et de Chabanais, duc de l'Angelpont, de Madagascar, d'Ophir et autres lieux. En ralit, il s'appelait Joseph Joumard. Ce n'tait pas un caractre banal. Il eut l'originalit, en France, aprs la rvocation de l'dit de Nantes, de se convertir au protestantisme, ce qui lui valut d'tre emprisonn la Bastille comme rengat. Libr en 1714, il se mit en qute d'aventures dans divers pays. L'existence des pirates Madagascar lui fut rvle, peuttre en Hollande, et fouetta sa belle imagination. Il raconte ds lors, en persuadant sans peine tous ses auditeurs, que les 100.000 forbans de cette le s'taient mis sa disposition et l'avaient lu roi de Madagascar (un de plus, aprs Avery et Plantain, avant Benyowski). Il disposait, disait-il, d'une prodigieuse quantit de richesses qu'il offrit d'abord aux Hollandais, par amiti pour eux comme participation dans une compagnie crer. Mais les marchands hollandais n'taient pas des ignorants en matire d'Indes orientales, et il lui fallut placer sa friponnerie ailleurs.

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Il rencontra le marquis de Langalerie, un vrai marquis celui-l, ancien marchal de camp qui, aprs des dmls avec le ministre Chamillard, tait venu prendre du service en x\llernagne, Le mtier des armes avait eu jusqu'alors un caractre quelque peu international, qui tait, vrai dire, en voie de disparatre. Si bien qu'il fut condamn, pour flonie, avoir la tte tranche en effigie. Du coup il abjura lui aussi le catholicisme, et voua au Pape, qui n'y tait pour rien, une haine mortelle. Linange, se targuant d'une vague parent avec lui, le persuada de la grandeur de ses projets et l'y associa, pour leur donner plus de crance. Langalerie accepta condition que la croisade contre le Pape y ft ajoute. Car c'tait un intellectuel et il avait besoin d'idologie. Nul ne paraissait mieux indiqu que le Grand Turc pour faire la guerre au Pape. Les deux associs lui proposrent donc de leur cder une des les de l'Archipel afin d'y recevoir 20.000 braves gens . Ils entendaient par l les forbans de Madagascar. Nous avions parole de ces gens-l, assure Langalerie, qu'aussitt qu'ils auraient reu leur passeport de la Porte, ils s'y rendraient en toute diligence avec une flotte de 60 vaisseaux arms en guerre et chargs de la meilleure partie de leurs immenses trsors. Un accord fut pass avec l'ambassadeur Osman-Aga. Mais l'le de l'Archipel resta un mirage aussi oriental que la formidable arme des pirates. Alors au printemps de 1716, Linange et Langalerie se rendirent au Danemark et demandrent un terrain prs d'Altona pour installer leurs troupes. Ils n'eurent pas plus de succs. Voltaire, dans son Histoire de Charles XII. dit qu'on a, cette poque, propos au baron de Gortz, ministre du roi de Sude, l'arme des pirates et les 60 vaisseaux chargs de richesses . Nul doute, ce chiffre, qu'il ne s'agisse de nos deux aventuriers. Le baron, dit Voltaire, fit agrer au roi la proposition ; on envoya mme l'anne suivante deux gentilshommes sudois, l'un nomm Cromstrom et l'autre Mendal, pour consommer la ngociation avec les corsaires de Madagascar . S'ils s'y sont vraiment rendus, ils durent tre bien surpris. Cette anne-l, 1715, Langalerie tait en prison Vienne et

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rendit son me Dieu. Charles X I I mourut en guerrier Tanne suivante. Quant au roi Linange-Joumard, on n'en parla plus. Mais il restait visiblement quelqu'un pour ressusciter le mirage. En 1723, la reine de Sude fait armer trois frgates pour fonder un tablissement Madagascar. Elles ne dpassrent pas Cadix. la fin de la mme anne, c'est la Russie son tour, ayant acquis depuis peu une fentre maritime, qui imagine brusquement de devenir une puissance coloniale. C'tait un nouveau jeu de Pierre-le-Grand et il le poussa avec sa hte et son nergie habituelles, solidement appuyes sur une belle ignorance de demisauvage. Il ft, en dix jours, prparer deux frgates pour une croisire de huit mois avec un quipage slectionn. Ds son arrive Madagascar, l'amiral Wilster devrait remettre ses lettres de crance au roi de ce pays, que le tsar appelle mon cousin et le persuader de venir visiter la Russie en passant par Arkhangelsk! Il devait ensuite pousser dans l'Inde et s'assurer l'amiti du Grand Mogol. L'amiral se rendait bien compte de l'insuffisance des prparatifs, mais il avait trop peur du tzar pour protester. Il mit donc la voile, mais ne dpassa pas la Baltique. Une des frgates faisait eau et menaait de couler. On revint au port, et l elle coula compltement comme on essayait de la mettre au sec. Pierre, qui ne renonait jamais expressment un projet, en ajourna l'excution sine die. Et nul ne songea plus aux forbans de Madagascar. Ils ne demandaient du reste qu' se faire oublier. La piraterie n'tait plus provoquante et hardie comme ses dbuts. Elle avait vieilli comme toutes les institutions humaines. Il y a une vieillesse mme pour les mouvements de jeunesse . Seulement la vie violente de la piraterie l'avait use trs vite. Sa jeunesse avait brl de l'enthousiasme de la nouveaut, du hasard grand ouvert, du monde mystrieux, des initiatives illimites. On tait maintenant install sur des ctes reconnues, dans des repaires devenus classiques; la circulation maritime suivait des lignes rgulires et mieux protges; le mtier n'tait plus qu'une routine assurant un magot suffisant pour vivre auprs de sa mena-

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gre malgache et de ses enfants mtis. A partir de 1725, le mtier lui-mme disparat. Madagascar n'est plus qu'une maison de retraite pour forbans. La piraterie grisonne et met ses pantoufles, si l'on peut employer une telle image pour des gens qui allaient ordinairement nu-pieds. Quel est le nombre de ces forbans retirs dans la Grande Ile et dont la rputation redoutable tait parvenue jusqu' Moscou? Il semble qu'il ait beaucoup vari avec les priodes d'expansion et de rgression de la piraterie, mais qu'il n'ait jamais t trs lev. En 1710, le commodore Rogers estime qu'il n'y en a pas plus de 70 dans toute l'le. En 1712 le sieur de la Merveille assure qu'il y en a 400, rien que dans la petite le de SainteMarie, o Drury, qui y est all en 1717, n'en a compt qu'une vingtaine. En 1720, le gouverneur franais de Pondichry leur attribuait 11 vaisseaux monts par 1.550 hommes. Ce chiffre, si mme il a t atteint, correspond la priode d'expansion qui a suivi la destruction du nid de pirates de la Providence. En 1723, le sieur Bnard crit qu'il y a dans un canton de Madagascar 40 50 forbans dont la plupart sont Anglais . Il s'agit sans doute soit de la baie d'Antongil, soit plutt de la cte qui fait face Sainte-Marie (Fnrive, Foulpointe, Rantab, Tintingue). Ce chiffre parat raisonnable et la population totale des anciens forbans fixs dans la Grande Ile aprs la cessation de la piraterie active ne doit pas avoir atteint 200, ce canton-l tant certainement le plus peupl. On est loin des 100.000 braves gens qui devaient former l'arme imaginaire de Linange. Nous connaissons remplacement des repaires. Sainte-Marie, la cte situe en face et la baie d'Antongil taient devenues la patrie d'lection des forbans. Le sieur Robert, qui les a vus de prs en 1730, dit que les uns taient l ( la baie d'Antongil) depuis un temps considrable, les autres depuis dix ou douze ans . Les premiers taient peut-tre les compagnons d'Avery et de Tew, les autres ceux d'England et de Taylor. Ils y sont, dit-il, considrs comme de petits souverains, ayant chacun sous sa dleii^bL^n deux ou trois villages; cette autorit ne leur est v ^ u e qu^^rce qu'ils ont pris pour
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femmes les principales ngresses, celles qui taient les plus en dignit du pays et qui taient dj presque toutes riches par la frquentation de tout temps des forbans. Leurs maisons sont situes au milieu d'une grande cour; elles sont leves sur plusieurs poteaux de bois et on ne peut y entrer qu'en y montant par une chelle; la cour est entoure d'une forte palissade faite de gros pieux dans laquelle sont d'ordinaire mnages des manires de meurtrires o quelques-uns ont plac de petites pices de canon. A part les canons, cette description s'applique parfaitement aux cases des chefs indignes de la cte Est. Les pirates avaient donc adopt la case du pays sur pilotis, en feuilles de ravenales, bien adapte un pays marcageux. Dans la cour se trouvent galement les habitations des femmes, celle des serviteurs, la cuisine et les magasins. Les parcs bufs sont proximit, puis vient la broussaille des bananiers et des plantes vivrires, enfin les terrains de culture et les rizires. Drury, qui a visit Bombetouke la maison d'un pirate, la dclare superbe . Il est vrai qu'il venait lui-mme de passer des annes dans la partie la plus pauvre de l'le. Ce devait tre une grande case indigne. Il en admire les richesses : Il possdait des plats d'tain, un lit garni de rideaux et quelques autres meubles, mais pas de chaises, que remplaaient trs insuffisamment des coffres. A part quelques meubles provenant des bateaux pills, le mobilier ordinaire devait ressembler celui des cases malgaches : tagres de bois, calebasses et nattes de jonc. Les vtements ont toujours t le point faible des pirates dans ce pays o le tissage est un luxe, rserv aux toges de crmonie. Les indiennes et les soieries provenant des pillages couvraient les femmes des forbans. Maix eux-mmes taient en loques. Un navigateur dit en avoir vus vtus uniquement de peaux de btes. Cette vocation des hommes des cavernes parat bien suspecte. Il est supposer qu'ils auraient plutt adopt les vtements locaux en joncs ou raphia tresss, la fois plus lgers et plus pratiques. Toujours est-il que leur aspect, au bout de quelque temps de ce bariolage et avec l'adaptation la chaleur, devait tre assez pittoresque.

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En 1716 Drury, qui tait alors Bombetouke, vit surgir dans sa ca.se deux blancs d'un aspect si formidable et si menaant, dit-il, que je me levai d'un bond et armai un de mes fusils, pla a n t l'autre ma porte . C'taient deux pirates, John Pro et Nick, compagnons de Burgess. John Pro portait une jaquette courte garnie de grands boutons plats, et des culottes; mais il n'avait ni bas ni souliers. Dans sa ceinture tait loge une paire de pistolets et il en tenait la main un troisime . Son compagnon tranait un arsenal semblable. Leurs dispositions l'gard de Drury taient fort cordiales, mais il aurait sans doute t contraire leur dignit de se dplacer avec un moindre attirail. Il leur manquait en outre bien des produits d'importation. Ils n'ont, dit Robert, ni vin, ni eau-de-vie, ni souliers, ni chapeaux, et ils ont besoin de beaucoup d'autres choses. Ils promettent de payer largement ce qu'on leur apporterait, et c'est certain, car ils n'ont pas plus de conscience dpenser leur argent qu'ils n'en ont le gagner. Les profits, pour les commerants qui s'y risquaient, taient normes, car les pirates payaient tout ce dont ils avaient besoin en argent et en diamants vingt fois plus cher que leur valeur . Les vivres frais et les esclaves faisaient aussi partie de leurs moyens d'change, surtout quand la piraterie active cessa d'alimenter le trafic. Mais le risque tait gros pour les commerants et, nous l'avons vu, la tentation d'un navire tait si grande pour les pirates qu'ils ne rsistaient pas toujours s'en emparer et piller ceux qui les avaient tondus. Leurs coups de force loignaient ensuite les ngociants pour des annes. Ces impulsions malheureuses ne pouvaient tre freines ni par la loi, ni par l'autorit. A bord, des rgles assez strictes s'appliquaient, surtout dans le combat; la navigation et la victoire impliquaient un certain mcanisme social. A terre la seule loi tait la libert, avec le maintien de la camaraderie. Son prestige personnel et sa sagesse reconnue imposaient parfois un juge suprme, comme Nathaniel North. Parfois on lisait un gouverneur qui rglait les diffrends; mais c'tait pour quelques mois et chacun devait remplir cette fonction tour de rle. Les dcisions importantes devaient toujours tre prises la majorit,

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et ce vote n'obligeait pas la minorit. La socit pirate tait une anarchie galitaire tempre par une sorte d'esprit de corps. Souvent la division se mettait entre eux. Les querelles taient parfois sanglantes. Mais en cas de danger extrieur, la cohsion se faisait automatiquement. Les gentilshommes de fortune , isols, chacun sur sa colline dans sa palissade, redevenaient l'quipage terrible d'un vaisseau pirate, ennemi du genre humain. De telles colonies d'hommes violents, sans lois, sans contrainte, dans un pays sauvage o les plus grandes liberts taient possibles, ne ressemblaient gure la Salente de Fnelon. Les instincts les plus destructeurs s'y donnaient libre cours quand ils en avaient l'occasion. Un navire cossais que commandait un certain Miller, a, lui seul (dit Hamilton) dtruit plus de pirates que toutes les escadres qui ont t envoyes grands frais pour les pourchasser : ce Miller a apport Madagascar, en 1704, une cargaison d'eaude-vie et de bire trs alcoolise qu'il leur a vendues et il en est mort plus de 500 la suite des orgies auxquelles ils se sont livrs. La plupart d'entre eux taient des brutes et, quand ils n'taient pas brids par le prestige d'esprits suprieurs comme Misson ou North, ils devenaient aisment des flaux. Pour la moindre des fautes, ils attachaient leurs serviteurs un arbre et les tuaient. On les voit parfois descendre terre, courir dans tous les sens, violer les femmes du pays. De grands massacres, Antongil, Sainte-Marie, excuts la nuit par les Malgaches exasprs, rendirent les pirates plus prudents. A la longue ils aboutirent une sorte d'entente avec les naturels, devenant des petits chefs locaux. Leur armement et leurs habitudes de combat les rendaient redoutables dans les petites guerres locales. Ils en profitrent pour les susciter, de manire utiliser leurs talents, acqurir des alliances profitables et faire des esclaves soit pour les servir euxmmes, soit pour vendre aux traitants occasionnels. C'tait l leur mtier. On ne voit pas qu'ils aient appris grand'chose de bon aux indignes, sauf peut-tre certaines techniques de charpentiers. Ils avaient des femmes malgaches et des enfants mtis qui ils ne mnageaient pas leurs richesses. On y voit ( SainteMarie), dit Robert, les ngresses couvertes des plus belles toffes

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des Indes avec broderies d'or et d'argent, et plusieurs y portent des chanes, boucles, bagues et manilles d'or, mme des diamants d'un prix considrable. Des femmes hritrent de quelquesuns qui leur firent donation de bonne volont en mourant; d'autres, en plus grand nombre, ayant t maltraites et menaces d'tre renvoyes pour en prendre d'autres leur place, se sont servi du poison par jalousie ou par vengeance, les ont fait crever et ont emport tout ce qui appartenait ces malheureux . Il s'agit l des forbans de Sainte-Marie, qui n'avaient pas encore abandonn la vie maritime. Ceux qui s'taient tablis dans la Grande Terre, l'intrieur, y menaient une vie plus pauvre et plus rgulire, incorpors peu peu au pays. On les voit penser encore parfois l'Europe, exprimer aux marchands europens le dsir d'tre protgs par un souverain, sans doute pour obtenir des facilits de commerce. Mais ils ne dsirent pas tre rapatris. Ils se sont enracins dans leurs habitudes et leur famille. Les femmes malgaches sont douces et dociles; ils s'attachent aux enfants caf au lait qui piaillent tout nus dans leurs jambes; le soir ils fument leur longue pipe en regardant leurs filles danser gracieusement au clair de lune. En Europe, ils seraient des misreux et des suspects; ici ils font figure de petits seigneurs. Ils ne quitteront plus ce pays qui est devenu le leur et dont le climat a endormi leur rudesse. Ils sont devenus des Malgaches. Telle fut la fin paisible de ces froces aventuriers, dans leurs cases en feuilles de ravenales peine caresses par le lointain vent de la mer. Ces amoureux de l'exceptionnel avaient rompu avec le monde pour courir les hasards de l'inconnu la poursuite de leur rve. Rve brutal sans doute : l'or, les plaisirs faciles; mais aussi le dsir des pays lointains, de la domination, du changement, de la libert. Chacun cherchait son Dieu par l'vasion. Et, finalement, l'autre bout du monde, fatigus de l'action et des illusions, ils avaient rencontr l'humain : la sagesse malgache, sa conception la vie est douce , un bonheur fait de mesure. Ainsi ces trublions de l'Occident vinrent dans un Orient sauvage apprendre malgr eux l'humanit.

CHAPITRE X X LES DESCENDANTS DES PIRATES

Fondation du royaume des Betsimisaraka Expditions maritimes


Ils ne moururent pas tout entiers. Les enfants de ces hommes nergiques et batailleurs hritrent de leurs contestables vertus. Mais, appartenant aux tribus malgaches, ils purent y jouer un rle plus important et plus durable. En sorte que les forbans anarchistes furent l'origine de la premire organisation politique des peuples de la cte Est. Revanche tardive de la socit. Les principaux tablissements des pirates taient, nous l'avons vu, situs dans l'le de Sainte-Marie et le long de la cte voisine, dans la baie d'Antongil autour de la Pointe Larre, et aux environs de Fnrive et de Foulpointe. Cette rgion, depuis Antalaha au nord jusqu'au sud de Tamatave, tait occupe par une quinzaine de grandes tribus t un plus grand nombre de petites, priodiquement en guerre les unes avec les autres. La prsence des pirates et la traite des esclaves avaient dvelopp les guerres. Les prisonniers7 les bufs et le riz taient vendus la cte aux traitants europens. Ce trafic prit une grande extension avec la mise en culture des les Bourbon et Maurice. Il fallait des travailleurs et des vivres pour les plantations.1 En change, les Malgaches se procuraient des toffes, des perles de yerre, des marmites et aussi des fusils, de la poudre, des pierres feu et des balles ncessaires leurs expditions.

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Grcc aux habitudes de commerce et de guerre des pirates, cette rgion de la cte tait ainsi devenue la plus frquente de Madagascar et ses habitants disposaient d'une richesse et d'un armement qui faisaient envie aux peuples plus dshrits d'alentour. Ceux-ci pouvaient craindre d'tre un jour soumis et submergs par leurs puissants voisin^. Ils prirent les devants car l'offensive est la meilleure des dfensives, le bon droit est naturellement du ct de l'assaillant et les guerres sont toujours justes, saintes et invitables. Au sud de Tamatave, dans la rgion d'Andevorante et de Vatomandry, vivaient une vingtaine de clans, qui, pour lutter contre leurs voisins du nord, se grouprent sous le nom de Tsilcoa ( qu'on ne renverse pas ) et se rangrent aux ordres d'un de leurs chefs, Ramanano. Une arme nombreuse fut runie qui s'empara brusquement de Tamatave et Fnrive. Les gens du sud se comportrent en pays conquis comme de bons sauvages , incendiant les villages, brlant les rcoltes, vendant hommes, femmes et enfants la cte, punissant cruellement les moindres dlits, confisquant le trafic et, ce qui est impardonnable aux yeux des Malgaches, profanant les tombeaux. Car les morts ne se vengent pas sur les profanateurs, mais sur les gens de leur tribu qui les ont laiss profaner, t^es malheurs de ceux-ci ne devaient donc plus avoir de fin. Rrutliss le jour, ils grelottaient de terreur la nuit dans leurs cases de bambous, sentant rder les mes sans abri des anctres irrits. Tel tait l'tat lamentable du pays quand revint dans la rgion de Fnrive un jeune homsae qu'on avait oubli, le mtis milaho. Son histoire nous est conte par Mayeur, le plus clbre des Franais qui coururent la brousse de Madagascar dans la seconde moiti du x v m e sicle, et qui, le premier, parvint Tananarive. Il utilisait des traditions orales alors trs vivantes. Aujourd'hui encore l'histoire raconte par les anci-ns du pays clbre le souvenir de Ratsimilaho, le hros national. On traduit ordinairement son nom par Monsieur qui ne demande pas ou bien Monsieur qui n'a pas la peau luisante .

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Il tait, dit Mayeur, fils du pirate anglais Tom et de la princesse Rahena, de la tribu des Zafindramisoa, de Fnrive. Tom, connu par les Malgaches sous le nom de Tamo, un des premiers pirates qui soient venus sur la cte orientale, avait emmen son fils en Angleterre afin de lui faire donner une ducation l'europenne, mais ce jeune homme, qui avait dix-sept ans et tait fort intelligent, aprs trois mois passs Londres, fut pris de nostalgie et demanda retourner dans son pays avec une telle insistance qu'on dut le ramener Madagascar; en le renvoyant son pre lai donna de l'argent, des marchandises et des munitions de guerre. Tel est le rcit de Mayeur. On a admis jusqu'ici que ce Tom, pre de Ratsimilaho et un des premiers pirates qui soient venus sur la cte orientale ne pouvait tre que Tom Tew. Mais le rcit de la vie de Tew ne fait aucune mention d'un enfant rfitis. D'autre part Tew tait amricain, de Rhode-Island, et ne mit jamais les pieds Londres. Nous avons au contraire un autre Tom qui remplit parfaitement les conditions pour tre reconnu pre de l'enfant, c'est Thomas White. Nous savons qu'il a vcu Fnrive et Fouipointe (les deux ports tant d'ailleurs peu distincts dans les relations du temps); qu'il a eu un fils mtis; qu'il lui a lgu ses biens, fort considrables, en recommandant de l'envoyer en Angleterre faire son ducation; que les excuteurs testamentaires confirent l'adolescent, quelques annes aprs, un honnte capitaine de navire marchand qui passait par l; que celui-ci prit un soin paternel du jeune homme et Famena Londres. H est difficile de trouver, dans l'histoire d'un pays sauvage, une identification aussi prcise. La seule difficult serait celle des dates. D'aprs Mayeur, les premiers exploits de Ratsimilaho auraient eu lieu vers 1712. Or, fils de Tom Tew, il aurait pu natre vers 1695, fils de Tom White pas avant 1701. Mais Mayeur crivait une cinquantaine d'annes aprs les vnements, suivant des renseignements donns par les Malgaches, lesquels n'ont aucune ide de la chronologie. Tout d'ailleurs contredit cette date de 1 7 1 2 . Les v n e m e n t s

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qui ont marqu le retour de Ratsimilaho sont si importants que les rcits europens de l'poque sur cette cte si frquente n'auraient pu manquer d'en faire mention. L'histoire de North en particulier se droule dans cette rgion. Elle fait tat de luttes confuses, qui correspondent peut-tre la conqute,du pays par les gens du sud, mais d'o n'merge aucune grande individualit. Il en va tout autrement dix ans plus tard. En 1722, Downing parle d'un certain Molatto Tom (multre Tom) qui avait une si grande influence dans le pays que les indignes avaient voulu le nommer roi. Il en fait le gnral en chef de son hros, Plantain, pour ces guerres fantastiques. Il en fait aussi le fils d'Avery, le seul pirate dont il connut le nom et, pour les besoins de sa cause, lui donne quarante ans. Mais il est impossible, pour un Europen peu exerc, de lire l'ge d'un Malgache sur sa physionomie. Downing, qui prtend avoir vu Molatto Tom , le dcrit comme un homme de haute stature, bien membr et d'une figure agrable. Ses cheveux n'taient pas laineux..., ils taient au contraire longs et noirs . Ratsimilaho, pour les Europens, resta toujours Tom . Au milieu du sicle, et bien qu'il et chang son nom malgache depuis longtemps, les Franais des Mascareignes qui taient en rapports de commerce avec lui l'appelaient Tom Similo . Arrivant d'Angleterre, pays de la libert, Ratsimilaho fut ulcr de trouver ses compatriotes gmissant dans l'esclavage. Par sa mre il descendait des chefs du pays : son pre lui levait laiss une belle fortune et un caractre entreprenant. Il avait donc le prestige, les moyens d'action et les qualits ncessaires pour dlivrer le pays de l'oppression des Tsikoa et de leur chef Ramanano. Mais il tait encore trs jeune et on ne le prenait pas encore au srieux dans sa tribu. Les Tsikoa inspiraient d'ailleurs une telle terreur que nul n'osait se plaindre ni conspirer. Ratsimilaho rsolut de s'imposer par un coup d'tat, une de ces audaces de jeunesse qui assurent la fortune aux ambitieux. > 1 envoya un de ses parents la cour de Ramanano pour le som1 mer d'vacuer Fnrive e t Foulpointe, en lui concdant s e u l e m e n t une grce : l'usage de Tamatave pour son commerce. L ' e n v o y

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portait la main une corne pleine de riz, sur le front un felana, coquillage rond, ornement de guerriers. L'ultimatum tait clair Choisis la paix ou la guerre .* Rarnanano, indign d'une telle insolence, fit ordonner Ratsimilaho de quitter le pays sous peine de mort. Le jeune homme se sauva dans la baie d'Antongil, mais fit annoncer Ramanano qu'il reviendrait. Ds lors il devint l'espoir de toutes les tribus humilies. il groupa autour de lui les gens de la baie, parmi lesquels les enfants de pirates taient nombreux. On les appelait ZanaMalata ( enfants multres ) et ils faisaient souvent figure de chefs, turbulents comme leurs pres et avides de batailles. De nombreux partisans se joignirent eux. Il y avait l toute une jeunesse ardente dont Ratsimilaho tait devenu le chef, aussi bien par son audace que par le prestige de ses voyages lointains. Quand il estima ses guerriers assez nombreux, Ratsimilaho convoqua les reprsentants des tribus pour un grand Kabary (kabare : discours) le jour de la pleine lune que le sort indiquait comme favorable. Aprs que tout le monde se fut plac, suivant la coutume, par rang d'ge et de dignit, Ratsimilaho abandonna sa sagaie pour prendre le bton du mpisaka (celui qui saisit, l'orateur). Ce bton, comme celui de marchal, est l'insigne d'une dignit. Un seul personnage dans chaque clan est autoris s'en saisir pour parler au nom de la communaut. Son discours fut long et imptueux. Il osa, lui tout jeune (le respect de la vieillesse est encore considrable Madagascar), blmer les anciens et les hommes mrs pour s'tre laiss enlever par les Tsikoa l'hritage de leurs anctres; puis il rappela les maux dont ils taient accabls, voqua leurs anciennes richesses et conclut en les invitant se montrer dignes de leur pass et secouer le joug de leurs oppresseurs. Tous les chefs de tribus, qui l'avaient cout en silence, accroupis par terre, enrouls dans leur toge de crmonie ou enfoncs dans leur fourreau de paille trpa&j^e levrent alors un un pour prendre la parole, chacu$/cfifrafij^ton bton. Nombre d'anciens, prudents et un peu vexs' v<%\rabrous par un gamin, opi-

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liaient pour la paix; mais J'enthousiasme des jeunes balaya tout et le parti de la guerre triompha. Ratsimilaho fut proclam commandant en chef des Antavaratra (gens du Nord)- Puis ils firent une crmonie analogue la fraternit du sang, s'obligeant ainsi se prter un mutuel appui jusqu' la mort. L&s jeunes gens se dispersrent alors dans toutes les tribus pour prcher la guerre et annoncer que tous ceux qui ne se joindraient pas eux seraient traits en ennemis. Un grand nombre de guerriers s'y trouvrent runis avec leurs sagaies. Ratsimilaho avait rassembl 200 fusils qui furent distribus aux jeunes gens les mieux exercs. Tout le monde arborait le jelana blanc au front, tel une cocarde. Les vivres et les munitions taient envoys en avant par pirogues le long de la cte. Puis le signal fut donn et les combattants, pleins de zle, s'lancrent sur la route du sud. Les 50 lieues qui sparent Ambitsika de Fnrive furent franchies en six jours. Les Tsikoa ne s'attendaient pas une telle rapidit. Ils gardaient le gu qui donnait accs Fnrive. Mais Ratsimilaho passa la rivire en amont et arriva devant les palissades de la ville. Elle tait bien fortifie et rsista ses assauts. Alors il usa de ruse. Ses hommes feignirent de se disperser. Si bien que les Tsikoa, ayant repris confiance et jugeant que tout tait termin, reprirent leurs occupations de paix. On tait au dbut des pluies; c'tait le moment de travailler les rizires. Le mode de labourage, toujours usit de nos jours, consiste faire entrer un peu d'eau dans les rizires, puis les faire pitiner par les bufs. Les hommes, tout nus sauf un lger pagne, courent aprs les bufs, les frappant et les excitant par des cris, pour leur faire remuer la terre avec leurs pattes. A'ia fin de la journe, hommes et btes sont couverts de boue et extnus. C'est ce moment que choisit Ratsimilaho pour l'attaque. Les Tsikoa coururent la ville pour la dfendre, mais elle venait d'tre prise par un mouvement tournant et ils n'eurent d'autre ressource que de s'enfuir, tout maculs de boue rouge, vers leur citadelle de Vohimasina. Ratsimilaho, vainqueur, leur donna le sobriquet de Betanimena {beaucoup de terre rouge) et ses hommes^adopterent dsormais

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le nom de Betsimisaraka (les nombreux insparables). Les deux peuples ont gard ces noms depuis lors. Bloqu dans sa citadelle, le roi Ramanano, affam, entama des ngociations. Son ennemi, magnanime^ lui laissa Tamatave. Ratsimilaho fut alors lu "par acclamations roi des Betsimisaraka, qui dsormais formeraient un mme peuple, de la baie d'Antongil Tamatave. Il changea de nom, comme le font toujours les souverains malgaches leur avnement, et s'appela Ramaromanompo (Monsieur qui a de nombreux sujets). Par la vsuite, Ramanano reprit les hostilits, mais, chass de Tamatave, il fut assig dans un village fortifi derrire la rivire Vohitra, et finalement dut se rendre. Il paya dsormais un tribut Ramaromanonpo. Celui-ci, la paix tablie, put dvelopper le commerce et tablir de bons rapports avec ses voisins. Il n'prouva de difficults qu'avec ses semblables, les Zana-Malata descendants de forbans qui le jalousaient et ne rvaient que de batailles. Pour renforcer son pouvoir, il eut l'ide, dpassant fort le champ de vision des chefs malgaches de son temps, de chercher un appui chez le peuple le plus puissant de l'le cette poque, les Sakalaves, dont les rois, tous parents, dominaient la cte Ouest d'un bout l'autre. Comme sa femme tait morte, il envoya une ambassade pour demander en mariage la fille du roi de Bombetouke, le plus considrable des souverains sakalaves du nord-ouest. C'est sans doute cette demande matrimoniale que Downing a attribue son hros Plantain. Le roi Sakalave avait une fille unique, Matavy (la grasse). Il accorda sa main de bon cur un prince dont il savait la puissance et les exploits. Un trait d'alliance et de commerce fut en outre conclu entre les deux souverains. L'ambassade repartit, comble de prsents et ramenant la fiance. Tout paraissait sourire Ramaromanompo. Malheureusement sa femme parat avoir eu un temprament excessif. La coutume malgache, surtout chez les Sakalaves, admet une aimable libert en matire de murs. Mais il y a des limites, et la grassouillette Matavy parat les avoir abondamment franchies. Elle accoucha

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d'un fils, Zanahary (c'est--dire Dieu , tout simplement), qu'on s'accorda dclarer d'un autre que son mari. Mais Ramaromanompo, pour s'assurer un rgne paisible et l'appui sakalave, n'hsita pas sacrifier ses propres enfants qu'il avait eus d'autres femmes et dsigner Zanahary comme son fils et successeur. Les Malgaches ont ce sujet des ides trs larges et aiment beaucoup les enfants. S'ils n'en ont pas, ils en adoptent. Comme dans l'ancienne Rome, il importe, avant tout, que les rites d'offrande et de sacrifice aux Dieux et aux Anctres puissent continuer tre accomplis. Ramaromnompo, part ces lgers incidents intimes, eut un rgne long et paisible. Il sut rester aim de son peuple et dveloppa le commerce avec les Europens, entretenant toujours de bons rapports avec eux. Lorsque La Bourdonnais vint se ravitailler la baie d'Antongil, o les trangers n'allaient gure, il empcha ses sujets, mules des forbans, d'attaquer les vaisseaux et leur fit fournir au contraire des vivres et des secours de toutes sortes. Il mourut vers 1754. Tel fut ce grand homme, ce mtis de forban, qui s'imposa comme prince par l'intelligence et le caractre. Il sut grouper les tribus parses de la cte Est, qui vivaient dans l'anarchie, la guerre et la misre. Il en fit un tat puissant et prospre dont il assura la persistance et la cohsion. Le peuple des Betsimisaraka, dont le nom s'tend aujourd'hui aux Betanimena et toutes les tribus depuis Sahambava jusqu'au sud de Mananjary, est actuellement le troisime de l'le, bien plus important que les Sakalaves, et compte 500.000 mes. Le fils de Tom et de Rahena a largement dpass son poque* Les petits chefs malgaches alors ne regardaient gure au del de leur tribu. La conqute sakalave de la cte ouest, au x v n e sicle, n'avait t qu'une marche en avant de guerriers dans un pays quasi-vide. Ramaromanompo sut faire l'union des tribus par l'exaltation de sentiments communs. Il introduisit dans la Grande Ile le sens territorial de l'tat, dont les pays d'Europe sans doute lui avaient offert l'exemple. Il se haussa mme l'ide des int-

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rts malgaches communs; son alliance avec les Sakalaves en est un tmoignage. Son uvre prfigure celle des grands rois merina, qui, cinquante ans aprs lui, devaient fonder le royaume de Madagascar. L'unit malgache, que Gallieni devait plus tard achever, doit reconnatre en lui un prcurseur efficace et en tous points digne d'admiration. Aprs lui, son royaume se dcomposa peu peu. Les ZanaMalata et les chefs locaux reprirent leur importance. Divers comptoirs franais furent crs, puis vacus lors des guerres napoloniennes. En 1817, le roi des Hova, Radama I e r , occupa le pays betsimisaraka. En 1826, les chefs Zana-Malata se rvoltrent, mais ils furent battus, conduits ananarive et massacrs. Ainsi finit, avec la descendance des pirates, le royaume des Betsimisaraka. Il n'en avait pas moins brill d'un vif clat. Si peu cohrent qu'il ft politiquement la fin du x v m e sicle, le sentiment de former un seul peuple subsistait et ce peuple avait gard du temps des pirates et des expditions de Ramaromanompo le got des combats et des aventures de mer. De tout temps la pche en mer avait t pour eux une ressource apprcie. Des marins hollandais du xvi e sicle rapportent avoir vu les gens de Sainte-Marie pcher la baleine. Un capitaine franais estime en 1786 que les Betsimisaraka de Foulpointe et de la baie d'Antongil en prennent une trentaine par an. Ils font, ditil, boucaner la viande dont ils sont friands. Les embarcations de la cte Est taient et sont encore des plus primitives. C'est le simple tronc d'arbre vid la hache et au feu, avec des extrmits arrondies, sans quille ni balancier. Les dimensions ordinaires sont mdiocres : en moyenne 0 m 60 de large et 7 mtres de long. On place quelques planches en travers pour servir de banc. Les pagaies sont de simples pelles. Telle est la pirogue de rivire. Pour aller en mer on y ajoute simplement un bordage en planches lgres, qui surlve les bords auxquels il est reli par des lianes. Le banc plac le plus l'avant est perc d'un trou. Quand

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on a vent arrire, on y place un petit mt avec une voile en nattes de joncs qui ne dpasse pas 2 mtres dans toutes ses dimensions. Tel est l'quipement avec lequel les gens de la cte Est affrontent la grande houle du large et avec lequel ils osaient se risquer harponner les baleines. Les pirogues de la cte Ouest et des Comores, effiles, avec leur balancier et leur voile plus large, sont des instruments incomparablement plus lgants et plus marins. Et cependant ce sont les Betsimisaraka, monts sur ces instruments primitifs, qui menrent, pendant toute la -fin du x v i n e sicle et le dbut du xix , des expditions rgulires de pillage aux Comores et jusqu' la cte d'Afrique. Hritiers des forbans, leurs instincts^ l'emportaient sur l'infriorit de leurs moyens. A vrai dire les pirogues utilises pour ces expditions semblent avoir t de trs grande taille : jusqu' 3 mtres de large et 12 mtres de long si l'on en croit Froberville. Elles pouvaient porter de 40 50 hommes. Froberville ajoute que les diffrentes pices qui les composaient taient jointes avec des chevilles de bois, ou cousues avec les fibres du raphia . Si le fait tait exact et s'il ne s'agissait pas simplement du bordage, on se trouverait devant des btiments d'une technique plus avance, certainement apprise des forbans et totalement disparue aujourd'hui. D'autre part Frappaz rapporte, d'aprs un propos recueilli Anjouan, que les Betsimisaraka joignaient parfois les pirogues deux deux, comme le faisaient les Polynsiens pour leurs grandes expditions de guerre. La difficult principale de ces entreprises maritimes tait le veirt, car on ne pouvait naviguer que vent arrire. On partait entre aot et octobre, priode o l'aliz est rgulier et sans violence. Les retours, contre l'aliz et les courants du cap d'Ambre, taient difficiles. Beaucoup d'embarcations prissaient. En fait, on cessait rarement de pagayer. Les expditions taient soigneusement prpares. La saison venue, les chefs Zana-Malata se rendaient dans les diverses tribus et s'informaient du nombre d'hommes et de pirogues que chacune

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pourrait fournir. Ils marquaient ces quantits par des nuds faits des lanires de cuir. Des promesses solennelles taient jures, en prenant tmoin Dieu et les anctres. Les pirogues de Tamatave partaient les premires, se dirigeant vers le nord le long de la cte, rejointes au passage par les conting e n t s de Fnrive, de Foulpointe et de Tintingue. O n arrivait ainsi Vohmar o Ton retrouvait les gens de la baie d'Antongil et du nord-est. C'tait une escadre considrable qui parvenait au nord de l'le et passait le cap d'Ambre. En suivant la cte nord-ouest on atteignait enfin Nossi-B et les rades voisines o quelques pirogues sakalaves se joignaient l'expdition. Alors toute la flotte mettait le cap vers le couchant, vers les Comores. Les forces des pirates taient trs variables, mais obissaient une sorte de priodicit. Il y avait de grandes expditions quinquennales, groupant jusqu' 500 pirogues et 18.000 guerriers. Elles vidaient le pays betsimisaraka de toutes ses embarcations. En 1810 l'agent franais de Tamatave constatait que les arrivages de riz et tout le trafic d'exportation se trouvaient ainsi compltement arrts. Les expditions des quatre annes intermdiaires ne comportaient, dit Froberville, qu'une cinquantaine de pirogues afin de ne pas ruiner jamais les ressources des Comores, et de permettre aux habitants, par le rtablissement de leurs plantations, de prparer une plus riche proie la grande invasion . De 1785 1820, selon ce mme auteur, les Comores n'eurent que trois ou quatre annes de rpit, dues au mauvais temps. En 1785, dit-il, Benyowski aurait envoy aux Comores un canot mont par des Malgaches pour prendre des informations sur un navire qu'il attendait; c'est ainsi que les Malgaches auraient dcouvert la richesse des Comoes et conu le dessein de les piller. En ralit les Zana-Malata avaient certainement entendu parler des Comores par leurs pres les pirates blancs qui en connaissaient bien la route et les ressources pour les avoir utilises maintes fois. Mais ils ne mirent au point que progressivement leur formule d'expditions maritimes, procdant d'abord des incursions moins amples chez les autres tribus de la cte Est. Les traditions orales du sud-est en font mention. Quand l'habitude du pillage eut t
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prise et qu'ils se furent exercs aux longues navigations, ils s'attaqurent aux Comores. Les Comoriens vivaient dans les transes l'approche de la saison des forbans. La longue scurit que les Comoriens ont puise dans la situation gographique de leurs les, crit Froberville, est sans doute la cause de la pusillanimit extrme que manifestent, la guerre, ces descendants d'une race partout ailleurs vaillante et belliqueuse. Il veut dire les Arabes. Il oublie que les Comoriens sont un cocktail de races et que la chaleur de hammam de ces les charmantes n'a rien de cette atmosphre cristalline et tonique du dsert qui fait les bdouins pouilleux et infatigables. Ds que les pirogues apparaissaient, couvrant au loin la mer calme comme les sauterelles couvrent le dsert, un grand feu s'allumait au plus lev des pis de Mayotte et ainsi, d'le en le, les Comoriens se tlgraphiaient rapproche de l'ennemi. Anjouan, la plus riche, tait le but principal des attaques, mais les autres n'taient pas ddaignes pour autant. Les habitants couraient se rfugier dans les villes; on stockait des vivres, on distribuait des armes et o n attendait dans la terreur. Les Malgaches dbarquaient et balaient leurs pirogues sur la plage. Les uns construisaient des cases de branchages pendant que les autres se rpandaient dans la campagne pour piller et chercher des. provisions. Les petites agglomrations taient prises facilement. On emmenait une partie des habitants en esclavage. Les villes subissaient des siges qui duraient parfois six mois, jusqu'au changement de la mousson qui obligeait les assaillants dguerpir s'ils voulaient profiter du vent pour rentrer chez eux. Les provisions, l'intrieur, s'puisaient. En 1808, Moutsamoudou, capitale d'Anjouan, 200 femmes rfugies dans une poudrire, se trouvrent rduites une telle extrmit que certaines mangrent leurs enfants. Finalement elles mirent le feu la poudrire et toutes prirent. Les Comoriens n'osaient gure de sorties. Parfois ils russissaient surprendre des Malgaches isols et les massacraient immdiatement. Aux Europens qui leur reprochaient leur

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c r u a u t , ils rpondaient : N'teriez-vous pas la vie un serpent

qui menacerait la vtre? Si on leur demandait pourquoi ils n'osaient pas s'avancer hors des enceintes et livrer combat aux envahisseurs, ils rpondaient : Pourquoi les Anglais ne marchent-ils pas sur Paris? Pourquoi Bonaparte ne prend-il pas Londres? Quand la saison du retour tait venue, les Malgaches se rembarquaient avec le butin : l'argent, les bijoux, les armes, les riches toffes et toutes les marchandises accumules par un commerce sculaire avec l'Arabie, l'Inde et les navires europens. Il y avait aussi des prisonniers. Mais, pour ne pas surcharger les pirogues, ils prfraient vendre ceux-ci comme esclaves aux navires ngriers, s'il s'en trouvait sur rade. Certains ngriers suivaient les expditions comme les charognards suivent les grands carnassiers. Ils fournissaient mme aux Malgaches des indications nautiques pour qu'ils ne manquent pa^ les Comores. Cela leur arrivait quelquefois. Leur navigation n'avait d'autre repre que le soleil et les toiles, sans aucun instrument. Heureusement les Comores ont des pics levs et qui s'aperoivent de loin. Mais parfois on passait trop au large et on allait heurter la cte africaine. Les Malgaches n'taient pas dconcerts pour si peu et se mettaient piller le littoral. La ville d'Ibo fut ainsi attaque trois fois, de 1808 1816. Les deux premires invasions ruinrent la ville et les les voisines. Aprs avoir mis de ct tout ce qu'ils pouvaient emporter, ils firent avec les maisons et les cocotiers de magnifiques feux de joie, puis ils partirent en emmenant les habitants rduits en esclavage. Un bateau franais et une corvette portugaise qui croisaient par l furent submergs par la foule des forbans et leurs quipages massacrs. Mis en got par ces succs, les Malgaches revinrent la cte africaine. Mais ils furent moins heureux, sans doute parce que la surprise ne jouait plus en leur faveur. Une attaque de Quiloa choua. La troisime expdition contre Ibo fut dsastreuse : la mer avait prouv les pirogues ; il n'en tait arriv que 68 sur 250 et le gouverneur portugais n'eut aucune peine les mettre en

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fuite. Plus au nord, ils s'emparrent une autre anne de l'le de Mafia d'o ils emmenrent un butin norme et 3.000 esclaves. Mais la nouvelle tant parvenue Zanzibar, les Arabes quiprent la hte 20 chelingues armes de canons et se mirent leur poursuite. Les Malgaches, longeant la cte, s'enfoncrent dans une baie o ils croyaient trouver un passage. S'tant chous, leurs pirogues furent captures par les Arabes et eux-mmes massacrs jusqu'au dernier. Les Zanzibarites dfendaient leurs possessions, mais n'allaient pas jusqu' protger leurs coreligionnaires des Comores. Ceux-ci firent appel aux puissances europennes et surtout aux Anglais qui, depuis deux sicles, frquentaient rgulirement la rade d'Anjouan. En 1812, une ambassade se rendit au Cap mais n'obtint que des armes et des munitions. En 1814, le mme ambassadeur, un prince anjouanais, que les Anglais appelaient familirement Bombay-Jack, vint Maurice o il trouva enfin un homme qui pouvait le comprendre, le gouverneur Sir Robert Farquhar. / Farquhar, homme trs religieux, caractre obstin, aux vues politiques hardies, poursuivait deux buts : supprimer la traite dans la mer des Indes et empcher les Franais de reprendre pied Madagascar. Le cabinet de Londres ne lui en fournissant pas les moyens, il rsolut de rgler la question en utilisant la grande force dont il surveillait la croissance l'intrieur de Madagascar : le royaume hova de Tananarive. Il envoya un ambassadeur au roi Radama et obtint de lui qu'il occuperait la cte Est et mettrait fin tant la traite qu'aux expditions betsimisaraka vers les Comores. Le trait fut conclu en 1817 et la cte Est occupe. Mais Radama n'avait accept de renoncer aux gros revenus de la traite, son principal objet d'changes, que moyennant une indemnit annuelle verse par le gouvernement anglais. Farquhar tant rentr en Angleterre, son successeur refusa de paver. La traite et les expditions reprirent de plus belle et les Anjouanais recommencrent trembler pour leurs biens et pour leurs vies. En 1818, le lieutenant de vaisseau Frappaz, qui commandait la golette franaise Le Lys, aborda Anjouan o le sultan lui

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DESCENDANTS

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confia un de ses fils pour aller porter ses dolances au gouverneur de Bourbon : Les btiments de votre nation, disait-il Frappaz, ont toujours trouv ici un peuple qui s'est appliqu leur fournir tout ce dont ils avaient besoin. Ils y trouvaient jadis beaucoup de provisions; aujourd'hui, il y a fort peu de chose; tout a t dtruit par les pirates. 0 vous qui j'adresse mes plaintes, faites-en part votre gouverneur, et que son cur soit attendri!... Le jeune prince reut du gouverneur un accueil plein de bont. C'est tout ce qu'on pouvait faire. La France sortait alors de la dfaite et n'avait plus ni marine, ni influence Madagascar. Mais Farquhar tant revenu son poste peu de temps aprs, un nouveau trait fut conclu avec Radama en 1820. La piraterie, morte un sicle auparavant puis sortie de son tombeau d'une manire si imprvue, y rentra cette fois dfinitivement. Que reste-t-il de nos jours de cette piraterie qui, pendant un sicle et demi, utilisa les ctes malgaches et fut l'origine d'un puissant royaume? Peu de choses vrai dire. Les pirates ne se souciaient ni de btir ni d'crire et leur trace s'est efface comme sur la mer le sillage de leurs navires. Peut-tre cependant la sociabilit des betsimisaraka et leur amour des liqueurs fortes sontelles de lointains hritages. Les femmes betsimisaraka sont restes pour les Europens des mnagres rputes : dociles, actives, trs propres, sachant tenir une_maison et confectionner des rideaux jour. La gentilles d'une sombre histoire de ra manit (1) !
(1) Depuis que ces lignes ont ont prouv, au pays betsimisar

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CHAPITRE XVIII TRESORS MORALIT

Les pirates n'ont rien laiss, direz-vous. Et les trsors cachs? Car dans toute histoire de pirates il y a un trsor cach et un document qui en fixe la place. Le Scarab d'or d'Edgard Poe raconte la dcouverte d'un trsor de pirate. & Ile ait Trsor de Stevenson tourne autour du trsor d'une bande de forbans. Pierre Mac Orlan, pour varier le genre, a mme d mettre en scne, dans le Chant de l'quipage un faux document indiquant un faux trsor. Mais ne sont-ce pas l de simples conventions ncessaires du roman d'aventures, comme, dans le roman policier, la scne finale ou le dtective runit les seuls coupables possibles et la fatalit qui veut que le meurtrier soit le seul qu'on n'ait pas pu souponner (si bien qu'il est automatiquement souponn par le lecteur averti)? Eh bien non. Le trsor cach n'est pas une simple cheville littraire. Il y a eu des trsors cachs. Il y en a peut-tre encore. Le rcit d'Edgard Poe a pour origine la dcouverte, bien relle, du trsor de William Kid dans l'le Gartner sur la cte des tatsUnis. Le pirate bourgeois avait mis son argent soigneusement de ct avant d'aller se faire pendre. On trouva entre autres choses 200 barres d'argent et des sacs remplis d'or. la Runion, en 1810, sur les indications donnes par le descendant d'un flibustier hollandais rfugi au Cap, des fouilles furent entreprises dans la plaine de Butor prs de Sainte-Clotilde et on trouva 200.000 francs or. L'le Gartner comme la Runion, au x v n e sicle, taient des

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les dsertes. Or, Oexmelin et Johnson sont d'accord pour nous dire que les pirates enterraient leurs trsors dans des les dsertes. Le Pre Labat, qui comme prtre des Antilles avait certainement confess des flibustiers, spcifie que chaque trsor tait divis entre deux cachettes : au bord de la mer ce qui ne craignait pas l'humidit : l'or et les diamants; dans l'intrieur le reste, enterr dans un endroit bien sec, 3 mtres de profondeur, de manire que, mme avec une pique, on ne pt l'atteindre. Quant aux cryptogrammes qui donnent la clef de l'emplacement, il faut souvent une clef pour les dchiffrer eux-mmes. Ils sont conus en termes imags et sibyllins, dignes de Nostradamus. Parfois ils sont chiffrs et se rapportent aux pages d'un livre. Les marins utilisaient couramment ce systme de code au xvn e sicle. Les escadres qui allaient aux Indes laissaient par exemple l'le de l'Ascension dans une bouteille dpose un endroit convenu un message chiffr sous forme d'un compte en banque : 3 livres, 10 shillings, 2 pences, signifiait : dans tel livre, 3 e page, 10e ligne, 2 e mot, et ainsi de suite pour la longue colonne de chiffres qui suivait. Les vaisseaux qui naviguaient en escadre ou en convoi se perdaient souvent de vue, par suite de leurs vitesses diffrentes et c'tait un moyen de laisser des consignes ceux qui suivaient sans que le message pt tre lu par les ennemis. Quelques annes avant la dernire guerre (la dernire en date), M. Charies de la Roncire, conservateur du dpartement des imprims la Bibliothque nationale, vit un jour accourir dans son bureau une bibliothcaire affole : il y avait l une dame qui voulait qu'on lui remt les Clavicules de Salomon. Mais ce n'tait pas une folle et il ne s'agissait pas des reliques du clbre amant de la reine de Saba. Les Clavicules de Salomon sont un ouvrage du xvii e sicle o Salomon est suppos enseigner Fart de trouver les trsors cachs. Clavicule signifie : petite clef. Le livre n'est pas d'une lecture trs commune et le conservateur eut la curiosit de voir la visiteuse. Celle-ci lui expliqua qu'elle dtenait un cryptogramme lgu par un pirate. On y mentionnait une srie de gravures rupestres qui devaient se trouver dar:s l'le Mah, une des Seychelles.

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M. de la Roncire s'intressa cette affaire mystrieuse. Les les Seychelles, au nord de Madagascar, taient dsertes l'poque de nos pirates. Il apprit qu'on y avait trouv, en effet, des gravures rupestres : en mer, face au rivage, une tte d'homme endormi, deux serpents, un scorpion; terre, une tortue ras du sol, en relief sur une roche une tte de serpent au-dessus d'une femme, un chien de chasse et un chien turc gros ventre, un museau de cheval et les signes du zodiaque. Tout auprs on avait dcouvert le corps de trois hommes : deux reposant dans un cercueil avec des anneaux d'or aux oreilles; le troisime, la face contre terre, la jambe en l'air, avait t lapid. Le cryptogramme comportait une srie de carrs, complets ou incomplets, avec des points, chacun correspondant une lettre ou un chiffre. Le dchiffrement, fort incomplet, donna le rsultat suivant : Prenez une paire de pijon visez les 2 curs... Tte cheval... une kort fil winschient cu prenez une cullire de miel., outre vous en faites un ongat mettez sur le passage de la prenez 2 livres cass sur le chemin il faut-., toit moiti couv pour empcher une femme... vous n'av qu' vous serer la.... pour venir... pingle... juilet.... faire piter un chien turq un.... de la mer... bien sche et sur k'une femme qi veut se faire d'un..... dans... dormir une homme r..... faut rendre... qu'un diffur . De plus, une donne astronomique : Pr N Nord 24B39 Pas 2 Sud ST 62, 39 faites 3 toises. M. de la Roncire conclut de ce document que le rdacteur tait un marin, habitu faire le point, et un Franais du Nord d'une instruction rudimentaire. 11 estima, aprs plusieurs liminations, qu'il s'agissait du malheureux La Buse. Les magistrats le souponnaient d'avoir gard d'immenses richesses, notamment les diamants du vaisseau portugais. On ne retrouva rien. Mais une tradition de l'le Bourbon raconte qu'au moment d'tre pendu il aurait livr un cryptogramme en disant : Ce sera pour celui qui le trouvera. L'aventure parut assez curieuse M. de la Roncire et il en fit un petit livre, en 1934, sous le titre Le flibustier mystrieux,

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en donnant le texte intgral du document, avec ses carrs et ses points, le dchiffrement imparfait qu'il avait obtenu et la description des gravures rupestres des Seychelles. M. Lentre le commenta agrablement dans un article du Temps, puis le pauvre La Buse parut nouveau oubli du monde entier. Il n'en tait rien. Le livre avait suscit la passion de certains chercheurs, gens infatigables et pas toujours dsintresss. L'un d'eux, au moins, avait trouv la solution du problme, comme le prouvrent les vnements suivants : Bien des annes aprs, M. de la Roncire reut la visite d'une dame, une autre dame, qui lui fit un rcit troublant. Elle possdait une proprit dans l'le Mah, le long d'une baie appele l'Anse des Forbans . Un beau jour un navire vint mouiller dans cette anse. Le lendemain matin il avait disparu, mais il y avait, dans l'intrieur de la proprit, un grand trou, profond de plus de 3 mtres, qui portait encore la trace de deux calebasses. M. de la Roncire jugea qu'il s'agissait du trou suprieur, celui qui contenait les objets craignant l'humidit : l'argent, la soie, les cachemires. Il devait, pensait-il, y avoir un second trsor au bord de la mer, le plus riche, celui de l'or et des diamants du vice-roi. La dame, ainsi informe, acheta un ouvrage de radiesthsie. Mais, depuis La Buse, le littoral s'est affaiss. On aperoit sous l'eau des gravures rupestres. Et la radiesthsie ne permet pas, parat-il, de dceler l'or sous une couche d'eau. On voit que tout espoir n'est pas perdu pour les rveurs et pour ceux qui prfrent au travail de leurs mains, ennuyeux et facile , la recherche ingnieuse des trsors, passion qui risque peu d'tre teinte par l'abus du succs. Me voici au moment de conclure ce livre et de laisser reposer un stylo qui s'est puis suivre dans leurs courses vagabondes les gentilshommes du pavillon noir. J'aurais pu me contenter, pour finir, de dessiner (fort mal) un pirate tirant la langue au bout d'une corde. Spectacle hautement moralisateur et satisfaisant pour le public. Mais, n'tant pas un pirate professionnel, je rpugne
/

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la violence, mme sur mes sombres hros. Il me sufft d'avoir racont leur histoire; elle est assez dplorable ( le crime ne profite jamais ) pour garder la jeunesse de tout entranement vers une carrire qui parat avoir fait son temps. Il est vrai que certains esprits chagrins assimilent les gangsters, les animateurs du march noir et les hommes d'affaires vreux des pirates modernes. Qu'il me soit permis de protester au nom des pirates. On oublie la posie des dcors, l'imprvu des aventures de nos gens de la mer et leur caractre de desperados , d'ennemis dclars du genre, humain, de condamns mort, sursitaires, qui confrait aux plus humbles une sorte de grandeur. Les prtendus pirates modernes sont des bourgeois compltement dpourvus du sens de la fatalit, bien ancrs dans la socit, bien dcids en tirer le meilleur parti en se compromettant le moins possible. Les forbans arboraient bravement leur pavillon noir. Ceux-ci frquentent les cercles mondains et achtent les policiers. Al Capone est mort bien sagement dans son lit muni des sacrements de l'glise. s Ayant donc cart la potence, je pensais terminer tout platement par le mot Fin quand j'eus une vision. Il me sembla voir venir moi, dans les brumes lgres des Champs lyses (les vrais, ceux de l'autre monde), l'ombre frle et vnre de Charles Seignobos, Sa barbiche diabolique se profilait sur de hautes piles d'in-quartos svres, comme aux temps lointains o il nous initiait en Sorbonne aux rigueurs de la mthode historique. Sa voix d'outre-tombe, au tranchant mouss, grommelait : Qu'y a-t-il dans cette histoire de pirates? o sont les causes? et les consquences? Et quel rle a-t-elle jou dans l'volution humaine? Il dit et, s'vaporant dans l'espace, me laissa seul, tremblant comme la feuille jete au vent et comme l'lve timide de jadis dont je suais nouveau les angoisses. 0 ma conscience, O mon matre! J'ai bien peur que toute cette histoire ne signifie rien. Mais que signifient toutes les histoires? Que signifient les hommes? Et que voulez-vous esprer pour l'volution de l'humanit de chenapans qui avaient rompu-avec elle en claquant la porte et qui auraient volontiers donn tout le

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genre humain et tout l'avenir de la plante pour une bouteille de ce liquide que Johnson nomme avec onction et comptence une certaine boisson appele Rhum ? Quand ils furent un peu las de leur mtier, ils fondrent, par dsuvrement, des rpubliques et des familles. Ils ont laiss des traces involontaires dans l'volution de la Grande De. Ils furent, sans en avoir conscience, des agents de la colonisation, c'est-dire de l'envahissement par l'humanit d'une nature vierge que regrettent les forestiers, les amis des animaux, les solitaires et les potes. Madagascar a ainsi t recouverte par plusieurs couches d'arrivants successifs : les mlansiens, les malayo-polynsiens, les Arabes, les pirates, les missionnaires, les soldats, les gens d'affaires et les bureaucrates, chacun colonisant son tour plus ou moins ceux qui les avaient prcds. Pendant prs d'un sicle les pirates et les marchands d'esclaves ont reprsent seuls pour les Malgaches le monde extrieur; nous n'osons dire la civilisation . De toutes les colonisations, celle des pirates fut sans doute la plus libre et la moins organise. Une colonisation d'anarchistes qui ne prtendaient pas modifier la cration. Aussi bien furent-ils eux-mmes absorbs, comme l'avaient t a v a n t eux les immigrants arabes, par ces tribus proches de la nature, par cette humanit nolithique qui les entourait. Le monde tait encore neuf. L'humanit prenait lentement possession des terres vierges et, sans volont prconue, obissant un obscur dterminisme, comme un protozoaire projette ses tentacules, elle envoyait en avant, en tirailleurs, ses mauvais garons. L'homme ne grouillait pas encore sur la terre comme les pucerons sur une feuille. On ne connaissait pas les queues dans la neige pour attendre les tickets de pain, au pied de sinistres cages lapins humains dix tages en bton arm gristre, big houses de prisonnier^ vie, promis la dlivrance par la bombe atomique. La terre sortait encore humide et floue et vacante du bain d'ignorance des sicles et les froces pirates eux-mmes y trouvaient. la douceur de vivre. Mais pourquoi nous lamenter en nous rappelant notre jeunesse

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deux et trois fois sculaire? Le champ de la libert est encore vaste, la science n'a pas encore compltement triomph de l'espce humaine comme le gigantisme triompha des reptiles de l're secondaire. La carapace de ciment des villes et des usines n'a pas tout fait r e c o u v e r t la plante. Il reste malgr tout la terre de larges espaces pour respirer, et il existe, Dieu merci, un autre domaine d'vasion que le roman ou l'histoire, un monde bien en chair, des ctes ensoleilles, des brousses dsertes, des forts vierges, des peuples bronzs pour qui la vie reste parfois douce, et surtout la patrie des mes tourmentes, l'panouisgmmit dans un univers sans limites, la solitude exaltante, le n i ^ i f c V m e r .

BIBLIOGRAPHIE

Philip

Alfred et Guillaume G R A N D I D J E R : Collection des ouvrages anciens concernant Madagascar (notamment les tomes III et V). Alexandre-Olivier O E X M E L I N : Histoire des aventuriers flibustiers ( 1 6 8 5 ) , Captain Charles J O H N S O N : The history of Pyrates ( 2 tomes, le I de E sans date). 1724, le II Eugne D E F R O B E R V I L L E : Historique des invasions madcasses aux les Comores et la Cte d'Afrique (.Annales des voyages et de la go graph ie9 1845). Guillaume G R A N D I D I E R : Histoire de la fondation du Royaume Betsimisaraka (Bulletin du Comit de Madagascar, 1898). Jules H E R M A N N : Colonisation de Vile Bourbon.(1900). Henry W E B E R : La Compagnie franaise des Indes (1904). Paul K O E P P E L I N : Les escales franaises sur la route de VInde ( 1 9 0 8 ) .
E R

Raymond D E C A K Y : La piraterie Madagascar aux xvn e et xvm e sicles (Bulletin de VAcadmie malgache, 1935). Charles D E L A R O N C I R E : Le flibustier mystrieux ( 1 9 3 4 ) et une communication l'Acadmie des Sciences coloniales sur le mme sujet
( 1 9 4 1 ) .

GOSSE

Histoire

de la piraterie

( 1 9 3 3 ) .

Nous n'avons cit ici que les ouvrages essentiels ayant un rapport direct avec le sujet. Nous exprimons nos bien vifs remerciements ceux qui ont connu notre projet d'ouvrage et ont bien voulu nous communiquer aimablement des volumes rares ou des renseignements prcieux : M. Guillaume Grandidier, secrtaire perptuel de l'Acadmie des Sciences coloniales;"M. Laroche, archiviste du ministre des Colonies; M. Pouiade, notre navales exotiques.

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TABLE DES ILLUSTRATIONS

CARTES 1. Madagascar et environs 2. La cte des forbans GRAVURES. Corsaires la recherche d'une cte ou d'un navire Prliminaires d'un abordage par l'avant Combat naval Vaisseau de troisime rang la voile Coupe d'un Amiral de 104 pices de canon avec ses principales proportions et les noms des pices du dedans Le Capitaine Avery Cette allgorie n'voque-t-elle pas la fille du Grand Mogol dans son royaume malgache? : . . . . On peut imaginer Misson sous les traits de ce chevalier de Malte, homme de foi et homme de mer Le cadavre de Kid pendu dans les chanes au bord de la Tamise A droite, navire de la Compagnie des Indes orientales . . . . Carte de Madagascar (xvi e sicle). Dans les cartons, en haut, baies de Sainte Marie et d'Antongil; en bas, droite, baie de Saint Augustin. 32 33 48 49 64 65 80 81 112 113 128 ..... . . . . . . > . . . . .
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Pages 123 13H

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MADAGASCAR Pages.

tablissement des Hollandais Maurice Danses des Malgaches de la baie de Saint Augustin Sloop Une certaine boisson appele Rhum Malgaches pchant la baleine

129 160 161 176 177

T A B L E

DES

MATIRES
%

Pages

I. II. III. IV. V. VI. VII. VIII. IX. X. XI. XII. XIII, XIV. XV.

"

x Le peuple des Pirates. < *Le mtier et les plaisirs >Dbut de la piraterie dans la mer des Indes. . . . ^Grandeur et dcadence de la flibuste aux Indes occidentales? *Le LiVre de Johnson. v Les pirates Read et Teat, David Williams et Thomas Tew y Vie et pirateries du clbre capitaine Avery, dit le roi de Madagascar . Histoire exemplaire des deux pirates philosophes, le capitaine Misson, gentilhomme provenal, et son lieutenant Caraccioli, moine dominicain. . ^La Rpublique internationale de Libertalia {suite et fin des aventures de Misson) p i r a t e bourgeois, le trop fameux capitaine Kid. ^La route des Indes, ses navigations et ses richesses. Les Europens Madagascar, aux Comores et aux Mascareignes v'Repaires et escales des pirates : les ctes sauvages de Madagascar et leurs naturels; les dsertes et autres Le march du Pavillon noir : histoire de Burgess et de Halsey Un essaim de petits pirates : Thomas White, Bowen, Howard et leurs compagnons . . .

7 29 41 47 53 59 65 77 89 107 113 121 129 141 147

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LES PIRATES

MADAGASCA R

X V I . Le bon forban Nathan!el North X V I I . England et Taylor . .

Pages
161 173

X V I I I . Gentilshommes de fortunes diverses : Cornlius, Condent, La Buse, John Plantain roi de Rantab * X I X . -^Interventions tatiques, La fin des pirates blancs. X X . 7sLes descendants des pirates. Fondation du royaume des Betsimisaraka. Expditions maritimes. , .

183 195 215 231


239

XXL ^Trsors cachs. MoipJit^


BIBLIOGRAPHIE T A B L E DES ILLUSTRATIONS /#>

% * fttjr ^j.
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241

\ ' V 4

B B1 RK a U T K tO . E 0DL VA L , At Y ' .

D l B ; 120. B P T I A : 4 T i E T 1948. O B 'W & NGL R Sf M i B