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LIXIVIACIN QUMICA EN EL

PROCESO DE EXTRACCIN DEL ORO


Y SUS NOCIVOS IMPACTOS
AMBIENTALES
GENERALIDADES
Qu es la Minera a Cielo Abierto?

La minera a cielo abierto es una actividad industrial de alto
impacto ambiental, social y cultural insostenible, ya que la
explotacin del recurso supone su agotamiento.
La vieja minera de vetas subterrneas con altos contenidos
de oro ha sido desplazada por la explotacin en minas a
cielo abierto de minerales de menor contenido del
precioso metal donde se remueve la capa superficial del
terreno para hacer accesibles los extensos yacimientos
del mineral.
El desarrollo de este proceso se justifica cuando el
yacimiento abarca grandes extensiones y se encuentra
cerca de la superficie.

INTERS EN ESTE TIPO ESPECFICO DE EXTRACCIN
Por medio de este proceso se extraen 0.01
onzas de oro por cada tonelada de mineral.
La antigua recuperacin de oro por mezcla
con mercurio ha sido reemplazada por la
cianuracin, ya que el antiguo proceso era
ineficiente, pues solo permita recuperar un
60% de oro del mineral en comparacin con
ms del 97% que permite la extraccin con
cianuro.

LIXIVIACIN
La cianuracin del oro (tambin conocida
como el proceso de cianuro o el proceso
de MacArthur-Forrest) es una tcnica
metalrgica para la extraccin de oro de
mineral baja calidad, que busca convertir el
oro (insoluble en agua) en aniones metlicos
complejos de aurocianida, solubles en
agua. Es el proceso ms comnmente
utilizado para la extraccin de oro. Debido a
la naturaleza venenosa del cianuro, el
proceso es muy controvertido y su uso est
prohibido en varios pases y territorios.
PASOS DEL PROCESO MINERO
1. Exploracin:
La exploracin es la primera parte de un largo proceso.
Consiste en ubicar zonas donde exista la presencia de
minerales cuya explotacin sea econmicamente
rentable.
Inicialmente se utilizan reportes satelitales para determinar
zonas mineralizadas en los lugares a explorar. Despus,
los gelogos recogen muestras (rocas) del suelo para
conocer los elementos y minerales que las conforman. Si
los anlisis dan resultados positivos se procede con la
perforacin: se sacan muestras de diferentes
profundidades (testigos) para determinar tipo, cantidad,
profundidad y otras caractersticas del mineral.
Finalmente se investiga y determina cunto mineral
existe en la zona.

PERMISOS DE EXPLORACIN Y EXPLOTACIN
Permiso de exploracin: La empresa solicita al
gobierno nacional, en nuestro caso a Min. Ambiente y
vivienda una licencia ambiental para explorar un territorio
con el fin de investigar mediante estudios la cantidad de
oro que hay en ese territorio.
Permiso de explotacin. Si el estudio realizado indica
que hay suficiente oro para que la mina sea un buen
negocio, entonces la empresa minera solicita al gobierno
permiso para extraer el oro, a ese permiso se le llama
"permiso de explotacin". El gobierno pide a la empresa
un estudio de impacto ambiental, que es un documento
donde la empresa explica la forma en que va a sacar el
oro y los compromisos que adquiere con el ambiente y
las comunidades cercanas al proyecto.


2. Preminado:

Antes de iniciar el trabajo de explotacin en s, es
necesario retirar del terreno la capa superficial de
tierra orgnica (top soil) que permite el crecimiento
de vegetacin en la superficie. Esto se hace con
equipo pequeo, y deja las condiciones para que en
la etapa de minado se pueda explotar con equipo
gigante.
Esta capa se almacena en reas especiales para ser
utilizada posteriormente en los trabajos de
restauracin del terreno o cierre de mina, el que ya
se viene ejecutando en aquellas zonas donde ya se
dej de explotar. El trabajo es realizado con equipo y
mando de obra local.

3. Minado:
Consiste en la extraccin del
material que contiene el oro. Se
inicia con la perforacin del
terreno, para hacer unos agujeros
que luego son llenados con
material explosivo. Estos, al
detonar, fragmentan la roca y
remueven subterrneamente el
material exponindolo a la
superficie. En esta etapa se
aplican los ms altos estndares
de cuidado en seguridad.
4. Cargueo y acarreo:

Las explosiones que se realizan y la
posterior remocin de tierra empiezan a
formar grandes huecos en la tierra
llamados tajos. Camiones gigantes
(que pueden cargar hasta 250 toneladas
de tierra) llevan el mineral extrado del
tajo a la (o PAD), que es
la estructura donde se acumula el mineral
extrado del cerro para ser lixiviado y as
recuperar el oro existente.
LA OBTENCIN DEL ORO
Proceso de lixiviacin en pilas:
La pila o PAD de lixiviacin es una estructura a
manera de pirmide escalonada donde se
acumula el mineral extrado. A este material
se le aplica, a travs de un sistema de goteo,
una solucin cianurada de 50 miligramos por
litro de agua, la cual disuelve el oro.
Mediante un sistema de tuberas colocadas
en la base del PAD, la solucin disuelta de
oro y cianuro llamada solucin rica pasa
a una poza de lixiviacin o procesos, desde
donde se bombea hacia la planta de
procesos.

La base del PAD est recubierta por una
geomembrana, que es un material
plstico de alta resistencia que impide el
contacto de los qumicos con el suelo,
cuidando la calidad del agua.
IMPACTOS AMBIENTALES A
LOS ECOSISTEMAS
En trminos ambientales y
sociales, ninguna actividad
industrial es ms devastadora que
la minera superficial a cielo
abierto
Destruccin de la Fauna y la Flora:

Para realizar este proceso se inicia con la
deforestacin de grandes hectreas de terreno
donde se planea funcionar la mina, lo que implica
la destruccin de la capa vegetal de los suelos que
es alterada irreversiblemente, dejando atrs un
paisaje inerte. Esta etapa no solo implica la
eliminacin del suelo en el rea de explotacin,
sino tambin un desecamiento del suelo en la zona
circundante, as como una disminucin del
rendimiento agrcola y agropecuario y un aumento
en la escorrenta superficial.


As mismo, los acuferos y los cursos de
agua prximos resultan afectados
poniendo en peligro la flora y desplazando
en consecuencia la fauna del lugar.

La eliminacin de la vegetacin en el rea de
las operaciones mineras tiene como efecto
la destruccin parcial o modificacin de la
flora en las reas. La consecuencia
inmediata es la afectacin directa del
hbitat natural de diversas especies,
adems del riesgo de envenenamiento de
plantas y animales por el uso de
contaminantes.

USO INDISCRIMINADO DEL AGUA
El uso desmedido del agua puede alterar el
curso de los ros, destruir la pesca, acabar
especies animales, secar humedales,
bofedales, afluentes y crear lagunas o
pantanos con aguas txicas, lo que a su vez
perjudica gravemente la actividad agrcola.

UTILIZACIN DE QUMICOS TXICOS
Implica un alto impacto y contaminacin el uso de
metales a travs de los drenajes mineros cidos
(DMA). Adems de la erosin de escombreras y
depsitos de colas de las explotaciones, las
montaas de escombros tratadas por lixiviados
con cianuro para separar el mineral, las piletas
con cianuro y la evaporacin de su contenido, as
como la presencia de txicos, tales como los
polvos de slice, plomo, cadmio, arsnico,
mercurio y azufre. Dichos DMA pueden
incorporarse a las napas de aguas subterrneas
que se polucionan y acidifican y a la red fluvial,
por lo cual aumenta la dispersin de sus
contenidos..

CONTAMINACIN POR LA DESCARGA DE DESECHOS
EMITIDOS DURANTE EL PROCESO
Una vez que el mineral es tratado para su explotacin,
quedan desechos sumamente txicos
principalmente con cido sulfrico o cianuro para el
caso del oro, los cuales son vaciados en piletas
donde se mantendrn por largos periodos de tiempo
y que pueden filtrarse a travs del suelo, causando
gran contaminacin y en el peor de los casos llegar
hasta reservas de agua subterrneas.
Cabe destacar que una vez ha terminado la vida til
de la mina, la empresa encargada de llevar a cabo
la explotacin se marcha del lugar dejando estos
residuos en dicha rea, lo cuales siguen
contaminando por muchos aos.

CONTAMINACIN DEL AIRE
Tambin implica un grave impacto atmosfrico,
debido a la contaminacin por emisiones de
partculas slidas, gases y ruidos. De ellas, la de
mayor gravedad es la contaminacin producida
por las emisiones de azufre, obtenidas durante el
proceso de purificacin de los minerales, a estas
emisiones se unen as mismo los contaminantes
que llegan al aire a travs de las aperturas del
suelo mediante cargas explosivas.

Mina San Xavier, en el municipio de Cerro de
San Pedro, ubicado a 50 Kilmetros de San
Lus Potos Mxico.
IMPACTOS DE LA LIXIVIACIN
Posibilidades de prdida de cianuro y
residuos contaminados con este a travs de
geomembranas o forros. Si estas no estn
presentes el impacto ser mucho ms serio.
Contaminacin del aire con los vapores de
las sustancias qumicas utilizadas.

Contaminacin del suelo y de aguas
superficiales y subterrneas con
filtraciones y residuos peligrosos de
sistemas de conduccin y de
almacenamiento.

Accidentes durante el transporte de
sustancias peligrosas y derrames en el
rea de lixiviacin.

Afectacin de la biota y de las personas
que trabajan en el rea de lixiviacin
Alteraciones severas del paisaje.

Ecosistemas Afectados por el impacto
ambiental del proceso de Extraccin de
oro por minera a cielo abierto.
Cajamarca, Tolima